Tesla n'est pas la seule start-up à perturber l'activité automobile

FRANCFORT – Pendant la majeure partie du siècle dernier, l'industrie automobile a été plus connue pour les fermetures que pour les démarrages. Des marques comme Saab, Pontiac et Plymouth ont disparu et peu de choses ont pris leur place.

Mais l'avènement des voitures électriques a fourni une occasion rare aux nouvelles entreprises de défier l'establishment automobile.

Tesla a montré que c'était possible. Fondée en 2003, la société fait peur aux BMW et Mercedes en devançant certains de leurs modèles les plus populaires. Une nouvelle génération de nouveaux arrivants, principalement basée en Californie et en Chine, essaie de suivre l'exemple de Tesla et de profiter de la lenteur des constructeurs automobiles traditionnels à développer des véhicules à batterie.

Les obstacles pour ces nouveaux constructeurs automobiles sont plus faibles qu'ils ne l'ont été depuis des décennies. Les voitures électriques sont plus faciles à concevoir et à construire que les voitures à moteur à combustion interne, car elles ont moins de pièces mobiles.

Pourtant, la construction d'une voiture est difficile et coûteuse. Nul doute que certaines des start-ups répertoriées ici ne réussiront pas. Certains ont déjà abandonné. Dyson, surtout connu pour les aspirateurs, a abandonné ses rêves de voitures électriques en octobre. "Nous ne pouvons tout simplement pas le rendre commercialement viable", a déclaré Dyson à l'époque.

Mais certaines start-ups peuvent avoir un impact, en particulier celles qui ont une nouvelle approche du design, un avantage technologique ou un bailleur de fonds profond comme le gouvernement chinois. Voici quelques-uns des nouveaux challengers.

Le Byton electric S.U.V., qui sera fabriqué en Chine. L'intérieur comprend un écran pour chaque passager et un écran intégré dans le volant … Steve Marcus / Reuters

La Chine tente d'utiliser la transition vers les véhicules électriques pour devenir un important exportateur d'automobiles, conformément à la politique gouvernementale. Un bénéficiaire est Byton, qui prévoit de commencer la production en volume d'un S.U.V. électrique. dans une usine de Nanjing l'année prochaine. Les voitures seront mises en vente aux États-Unis et en Europe d'ici la fin de 2021.

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"Le gouvernement voit les véhicules électriques comme une chance de jouer au niveau mondial", a déclaré Daniel Kirchert, un ancien cadre de BMW qui a fondé Byton avec l'aide financière du gouvernement. Il a ajouté: "Nous ne sommes pas une entreprise planifiée par l'État mais vraiment une start-up."

Byton vise à être la voiture la plus numérique sur la route. L'intérieur comprend un écran pour chaque passager et un écran intégré dans le volant. Avec un prix de départ d'environ 45 000 euros, soit environ 49 000 $ avant taxes, Byton coûtera un peu plus qu'un Tesla Model 3 d'entrée de gamme. "Nous voulons créer un appareil intelligent sur roues", a déclaré M. Kirchert par téléphone à partir de Hong Kong.

Basée à Shanghai, c'est l'une des rares nouvelles sociétés de voitures électriques à construire et à vendre des voitures. Fondée par le milliardaire William Li, NIO a quatre modèles en production, dont l'ES6, un S.U.V. électrique. qui se vend en Chine pour 358 000 renminbi, soit environ 50 000 $. NIO est également cotée à la Bourse de New York et a vendu plus de 30000 véhicules en Chine depuis le début de sa production en volume en juin 2018.

Mais NIO semble être loin de la rentabilité, enregistrant une perte de 353 millions de dollars au troisième trimestre 2019, plus que les ventes de la même période. Les livraisons de cette année ont été affectées par l'épidémie de coronavirus, qui a fait chuter les ventes de tous les constructeurs automobiles. Les actions de NIO ont chuté d'environ 60% depuis l'année dernière. NIO envisage de vendre ses voitures en dehors de la Chine, mais n'a pas fait de plans fermes, a déclaré une porte-parole.

La transition vers les voitures électriques a été stimulée par le scandale des émissions de Volkswagen, qui a attiré l'attention sur la pollution causée par les moteurs à combustion interne. Il est donc normal que le fondateur d'une start-up soit Anton Piëch, dit Toni, fils de Ferdinand Piëch, l'ancien président de Volkswagen, parfois accusé d'avoir créé la culture d'entreprise à l'origine du scandale.

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L'aîné Piëch, décédé l'année dernière, n'était pas connu comme un fan de voitures électriques, mais il était connu pour avoir repoussé les limites techniques. La voiture qui porte le nom de famille le fait. Le Piëch Mark Zero, qui devrait être mis en vente en 2022, passera de zéro à 60 mph en 3,2 secondes, parcourra 300 miles avec une charge et se recharger en moins de cinq minutes, a déclaré la société.

L'entreprise, basée à Los Angeles, prévoit de commencer à vendre un véhicule de luxe appelé FF 91 d'ici la fin de l'année avec un prix autocollant de plus de 100 000 $. Les équipements comprendront de nombreux écrans et des sièges arrière inclinables qui, selon la société, utilisent la technologie de la NASA pour répartir uniformément le poids du passager. La voiture "est censée être un acteur de niche dans le segment du luxe", a déclaré John Schilling, porte-parole de l'entreprise, dans un e-mail.

Soutenu par 1 milliard de dollars du fonds d'investissement public saoudien, Lucid construit une usine en Arizona pour produire la Lucid Air, une voiture de luxe qui, selon la société, serait mise en vente avant la fin de 2020. La voiture est conçue pour exploiter l'espace qui devient disponible lorsqu'il n'y a plus besoin de moteurs à combustion interne et de transmissions encombrants.

"Nous avons une voiture qui est très spacieuse à l'intérieur et relativement compacte à l'extérieur", a déclaré Peter Rawlinson, un vétéran de Tesla qui est le directeur général de Lucid, dans une interview l'an dernier.

Les premiers modèles de Lucid se vendront au nord de 100 000 $, mais la société espère éventuellement proposer des voitures plus abordables.

Une autre start-up californienne, Canoo, a déclaré qu'elle proposerait des véhicules électriques l'année prochaine par abonnement. Les clients paieront un prix mensuel similaire à un bail, mais sans engagement de durée fixe. La stratégie permet de surmonter l'un des obstacles à la vente de voitures électriques: le prix, qui est généralement plus élevé qu'un véhicule à essence comparable.

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Canoo, dirigé par Ulrich Kranz, qui a géré le développement de la voiture électrique BMW i3, a dévoilé un prototype en forme de nacelle qu'il a décrit comme un «loft urbain sur roues». Canoo prévoit de commencer à offrir des abonnements à Los Angeles en 2021 et d'étendre progressivement le service à d'autres grandes villes des États-Unis.

En février, Canoo a annoncé un accord avec Hyundai pour développer conjointement une plate-forme de voiture électrique – le châssis, les moteurs électriques, les batteries et d'autres composants situés sous la carrosserie de la voiture.

Avec le soutien d'Amazon et de la Ford Motor Company, Rivian dispose du financement le plus solide de toutes les start-ups de voitures électriques. Son imprimatur confère également à Rivian une crédibilité, cruciale pour une start-up non testée.

Rivian accepte des dépôts de 1000 $ sur les camionnettes électriques et les S.U.V. qu'elle prévoit de commencer à livrer depuis une usine de Normal, en Illinois, avant la fin de cette année. De plus, Ford prévoit d'utiliser la plate-forme Rivian pour certains de ses propres véhicules électriques, y compris une camionnette.

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Julien