Tees Valley confronte la Thaïlande à l'avenir de Redcar Steelwo …

Une bataille entre David et Goliath débutera mardi dans le nord-est de l'Angleterre alors que le maire de la vallée de Tees (700000 habitants) affrontera le gouvernement thaïlandais (69 millions d'habitants) pour l'avenir de l'ancienne aciérie Redcar.

Ben Houchen, le maire conservateur de la vallée industrielle de Tees, veut forcer trois banques thaïlandaises, dont une appartenant à l'État thaïlandais, à lui vendre une parcelle cruciale de 352 hectares (870 acres) sur le site de Redcar à 1820 hectares.

Plus de 2 500 emplois ont été perdus lorsque les propriétaires de l'usine thaïlandaise, Sahaviriya Steel Industries (SSI UK), ont fait faillite en octobre 2015, mettant ainsi fin aux 170 ans d'histoire de l'acier et de la sidérurgie de Teesside. Houchen souhaite décontaminer et réaménager le site en un centre de fabrication à faible émission de CO2, créant 20 000 emplois au cours des 20 prochaines années.

Le site rouille sur la côte de la mer du Nord depuis plus de quatre ans au milieu de querelles sur sa valeur. Une évaluation indépendante a estimé les 352 hectares contestés à un peu moins de 20 millions de livres sterling, mais les banques – qui ont prêté 800 millions de livres sterling à SSI l'année précédant sa mise en liquidation – affirment qu'il vaut «des dizaines de millions de livres de plus», selon Houchen.

Il en coûte actuellement 20 millions de livres sterling par an aux contribuables britanniques uniquement pour assurer la sécurité du site mis en veilleuse, selon les calculs de Houchen. Environ 300 personnes y travaillent encore en tant qu'ingénieurs, techniciens et agents de sécurité.

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La démolition et la décontamination du site coûteraient environ 190 millions de livres sterling, a déclaré Houchen. Il dirige un nouvel organisme, la South Tees Development Corporation (STDC), qui souhaite réaménager l'ensemble du site qui est – comme Houchen aime le souligner – «trois fois la taille de Gibraltar, six fois la taille de la ville de Londres et 1,5 fois l'empreinte de Heathrow. "

Le STDC a déjà acquis 575 hectares de terrain sur le site mais une enquête publique de 12 jours commence mardi pour décider si le gouvernement peut accorder au STDC un bon de commande obligatoire (CPO) sur le terrain du SSI.

Redcar a voté pour son premier député conservateur en décembre, et en janvier, le gouvernement a engagé 71 millions de livres sterling pour payer le CPO et les futurs travaux de décontamination.

Après son élection surprise à la mairie en mai 2017, Houchen a entamé des négociations pour sécuriser l'ancien terrain de SSI avec les trois banques en Thaïlande qui détiennent une charge sur les actifs de SSI UK – Tisco, la Siam Commercial Bank et la banque d'État Krung Thai.

En mai 2018, Houchen s'est envolé pour la Thaïlande pour tenter de persuader les banques de vendre. Il est rentré chez lui avec ce qu'il pensait être un accord, uniquement pour les banquiers thaïlandais, dirigés par Krung Thai, pour changer d'avis sur la valeur du site et jouer ce qu'il appelle "une charge de jeux stupides".

Il a déclaré: «C'est une parodie absolue que le contribuable britannique doit payer un sou pour tout cela, tout cela parce qu'il y a eu une mauvaise affaire conclue par SSI UK, qui a fait faillite, et trois banques thaïlandaises qui ne peuvent pas obtenir leur remboursement.

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«Il faut absolument revoir le mécanisme en place pour les grands complexes industriels et les entreprises si une entreprise fait faillite.»

Houchen a noté que Teesside abritait également les plus grandes usines chimiques d'Europe occidentale. Il a dit: "Dieu nous en préserve, rien de tout cela ne va éclater parce que nous serons dans la même position."

Les banques s’opposent toutes au CPO, affirmant qu’un «manque flagrant de transparence est dû au fait que le STDC n’a pratiquement pas publié ses ordres du jour, rapports et procès-verbaux». Ils accusent également l'autorité combinée de la vallée de la Tees, dirigée par Houchen, de se cacher derrière des clauses de confidentialité pour éviter de remettre la «documentation clé».

Houchen a déclaré que les banques thaïlandaises ne comprenaient pas l'importance du site pour Teesside, qui produisait de l'acier pour des sites tels que le pont du port de Sydney, Canary Wharf à Londres et le nouveau World Trade Center à New York.

Il a déclaré: «J'ai rencontré l'ambassadeur thaïlandais au Royaume-Uni à Londres pour lui faire comprendre l'importance de cela, et il semblait complètement désengagé. Il a dit qu'il me suivrait sur un certain nombre de points et je n'ai plus jamais eu de nouvelles de lui. »

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Julien