Pourquoi Susan Collins a-t-elle joué son héritage sur Trump?

Susan Collins à Washington, D.C., le 5 février.
                Photo: Rod Lamkey Jr./SIPA USA / AP Images

L'automne dernier, Erik Mercer, un travailleur social et psychothérapeute du Maine, a vu l'un de ses sénateurs, le républicain Susan Collins, alors qu'il attendait un avion à Washington, DC Mercer, un démocrate, avait approché Collins dans un avion une fois auparavant, après les élections de 2016 , pour la remercier d'un éditorial féroce qu'elle avait publié avant les élections, appelant Donald Trump «indigne d'être notre président» et déclarant qu'elle ne voterait pas pour lui.

Cette fois, il a demandé s'il pouvait s'asseoir à côté d'elle et a ensuite décrit les difficultés qu'il avait à expliquer à ses enfants que le président était au-dessus de la loi, mentionnant en particulier les terribles choses que Trump dit à propos des femmes. Collins, se souvient-il, a répondu qu'elle ne pensait pas que le président avait dit quoi que ce soit de mauvais à propos des femmes pendant un certain temps, et qu'elle ne pouvait pas commenter davantage car elle était un juré potentiel dans son procès au Sénat. La conversation a été frustrante et il a appelé un ami par la suite pour se plaindre de ce qu’il considérait comme le manque de courage de Collins.

Mercer s'est rapidement retrouvé juste derrière Collins sur le pont à réaction et l'a entendu dire à un autre passager qu'un électeur venait d'être «très grossier» avec elle. Mercer intervient: «C'est toi qui a refusé de répondre à mes questions. J'essayais de faire le travail de la démocratie et vous avez refusé de participer. »

"Il m'a traité de lâche", a déclaré Collins à un compagnon.

À son retour dans le Maine, Mercer a publié une annonce pleine page dans le Portland Press Herald racontant leur interaction. Bientôt, la porte-parole de Collins, Annie Clark, a déclaré au chroniqueur du Press Herald, Bill Nemitz, que Mercer avait été «agressif, conflictuel et assez moralisateur». Ces mots exacts sont apparus plus tard dans une lettre à l'éditeur envoyée par le consultant politique Larry McCarthy, mieux connu comme le cerveau derrière George H.W. L'annonce «Willie Horton» de Bush en 1988, qui était avec Collins sur le vol.

Au cours de l'administration de Trump, Collins est passée d'être largement aimée, comprise comme l'un des républicains les plus humains et réfléchis de son parti, à être largement injuriée, considérée par les démocrates comme un fantassin loyal à sa droite de plus en plus extrême -la cohorte d'ailes et le chef de parti et par certains membres de cette cohorte comme un gaufrier peu fiable.

En 2015, la firme de sondage Morning Consult a constaté que Collins avait, à 78%, les notes d'approbation les plus élevées de tous les sénateurs républicains, juste derrière Bernie Sanders dans tout le corps. Mais en janvier dernier, le même sondage a révélé son approbation à 42% et sa désapprobation à 52; elle est maintenant la sénatrice américaine la plus impopulaire, battant même son chef de caucus, Mitch McConnell.

Et cette enquête a été menée avant le vote inefficace de Collins pour appeler des témoins dans le procès de destitution de Trump, puis son vote pour l'acquitter, des choix susceptibles de l'avoir fait aimer de personne et cela l'a mise en contraste avec le sénateur de l'Utah Mitt Romney, qui, en voter pour condamner le président et chef de son propre parti et prononcer un discours émouvant exposant ses raisons, incarnait le genre de politicien que Collins avait promis aux électeurs depuis longtemps.

Pour beaucoup, même les plus critiques d'elle, Collins semble pris dans une position misérable: le seul sénateur républicain restant en Nouvelle-Angleterre, déchiré entre un caucus implacablement discipliné, la base punitive de Trump et une circonscription libérale du Maine, le tout pendant une période de énormément des enjeux élevés. Mais ce n'est pas comme si Collins s'est retrouvé dans cette impasse par hasard.

En décembre, la sénatrice de 67 ans – qui, lors de sa première candidature au Sénat en 1996, a promis de ne purger que deux mandats, déclarant: «Douze ans… assez longtemps pour être dans la fonction publique» – a annoncé officiellement qu'elle serait cherche un cinquième mandat en 2020.

Collins s'est toujours annoncée comme une clanification partisane.

"Je veux continuer la tradition indépendante, modérée et réfléchie de Bill Cohen", a déclaré Collins, lors de sa première course au Sénat, en référence au sénateur républicain dont elle courait pour occuper le siège. Collins avait travaillé pour Cohen, d'abord comme stagiaire de premier cycle au Congrès au cours de l'année où il avait rompu avec son parti et voté pour destituer Richard Nixon, puis comme assistant législatif pendant plus de 12 ans.

En 1996, Collins critiquait vivement Joe Brennan, son adversaire pour le siège de Cohen, notant qu'il «votait une ligne droite du parti» – avec les démocrates – «93% du temps» et arguant «Je ne pense pas que l'un ou l'autre des partis ait toutes les réponses, et je pense que nous avons besoin de quelqu'un qui va adopter une approche indépendante. "

Pendant la plupart des 23 années qu'elle a passées au Sénat, Collins a conservé un registre des votes plus indépendant que celui de votre ours moyen. Selon CQ Roll Call, elle a voté avec des présidents démocrates entre 49 (Clinton en 1999) et 85 (Obama en 2009) pour cent du temps et avec des présidents républicains entre 59 (Bush en 2008) et 88 (Bush en 2001 et 2002) pour cent du temps.

Mais selon la même publication, en 2017 et 2018, pendant la période de l'administration Trump, lorsque les républicains avaient une majorité étroite au Sénat et que chaque vote comptait, Collins a voté avec son parti 94% du temps. Depuis que la majorité républicaine a grandi, elle a recommencé à voter des voix (largement décoratives) dans l'opposition, dont certaines visent principalement à l'éloigner des électeurs de Trump et à considérer les libéraux comme rien de plus qu'une feuille de figuier.

En bref, Collins est passé de plaire à un nombre inhabituellement élevé de personnes, au moins une partie du temps, à plaire à peu de personnes presque jamais.

Son choix de se présenter à nouveau, dans un contexte d'impeachment, de politique toujours plus partisane et sa propre insistance sur le fait qu'elle est toujours la politicienne raisonnable et libre qu'elle a toujours prétendu être, suscite des questions sur ce qui a changé: est-ce Susan Collins elle-même ? Sa fête? Ou est-ce simplement que l'ère Trump a révélé quelque chose sur Collins, que la modération sur laquelle elle a bâti sa carrière au Sénat n'a jamais été aussi déterminante qu'elle l'a fait croire?

Essayer d'attirer l'attention de Collins est devenu quelque chose d'un sport de week-end pour certains Mainers. Comme l'un de ses détracteurs vous le dira rapidement, la sénatrice n'a pas tenu de mairie depuis plus de 20 ans. Ainsi, les manifestants publient régulièrement des vidéos d'eux-mêmes mettant en scène des sit-in et des veillées dans ses bureaux du Maine, attendant de parler à un sénateur qui ne vient jamais. Ils observent ses vols à l'intérieur et à l'extérieur de l'État et la traînent jusqu'aux radios annoncées et aux cérémonies de coupe du ruban, parfois silencieuses avec des pancartes, parfois lançant des questions sur elle dans la rue. Début janvier, des organisations progressistes ont acheté des panneaux d'affichage géants mobiles exhortant huit républicains du Sénat, dont le chef Collins, à tenir Trump pour responsable lors de sa destitution. L'un de ces panneaux d'affichage s'est retrouvé devant le domicile de Bangor de Stephen King, un critique de longue date de Collins, qui vit dans la même rue qu'elle.

Dan Aibel, un dramaturge new-yorkais qui a maintenu pendant 13 ans le blog CollinsWatch et la poignée Twitter – dédié au suivi des actions et de la couverture du sénateur senior du Maine – me dit que pendant des années, les gens se sont interrogés sur son intérêt quichotique, mais plus. «Avant, c'était une chose étrange et curieuse», a-t-il déclaré. «Pourquoi êtes-vous si concentré sur Susan Collins? Et maintenant, les mêmes personnes disent: "Oh mon Dieu, dites-moi ce qui se passe avec Susan Collins." "

Plusieurs organisations qui avaient précédemment approuvé ou soutenu Collins se sont tournées contre elle pour la première fois: NARAL. La Ligue des électeurs de la conservation. Planned Parenthood, qui a décerné un prix à la républicaine officiellement pro-choix en 2017, a approuvé en janvier sa principale adversaire démocrate, Sara Gideon. Au dernier trimestre de 2019, Gideon, le président de la Maine House qui n'a même pas encore remporté la primaire (elle court dans un grand champ qui comprend Democratic Socialist Betsy Sweet, Bre Kidman, Tiffany Bond et Ross LaJeunesse) a levé 3,5 $ millions – 1,2 million de dollars de plus que Collins. La course devrait finalement attirer près de 50 millions de dollars, le plus cher de l'histoire du Maine.

Le vote neutre de Collins pour les témoins dans le procès de mise en accusation – qui n'est intervenu qu'après qu'il était clair qu'il n'y avait pas suffisamment de votes républicains pour risquer d'appeler de véritables témoins – ne semblait pas exaspérer le plus puissant des républicains. Un fonctionnaire de la Maison Blanche m'a dit, le jour où elle l'a lancé, que personne dans l'administration «n'était surpris ou en colère», et CPAC, qui a envoyé à Romney une désinvitation houleuse de sa conférence annuelle avant même qu'il vote pour condamner Trump, a fait pas un tel geste offensé envers Collins.

Mais ses efforts pour se présenter comme une défenseure solennelle des normes procédurales – elle a déclaré que les témoins permettraient aux deux parties de “ plaider pleinement et équitablement '' – ne l'ont pas attiré par les masses épris de Trump, qui l'appellent en ligne un RINO ( "Républicain de nom seulement") et imaginez un héros qui arrivera à la primaire de la droite, ce qui reste une possibilité jusqu'à la date limite de dépôt de l'Etat du 16 mars. Sur Fox News, l'animateur de radio conservateur Howie Carr a suggéré que son vote témoin l'a fait faire Le sénateur républicain «le plus menacé» est réélu. L'ami de longue date de Collins et ancien sénateur de l'État républicain Roger Katz m'a dit qu'il n'y a pas si longtemps, le PAC de Collins «a envoyé un chèque à l'un des comités républicains du comté pour les aider à faire élire leurs candidats locaux. Mais le comité républicain du comté est tellement en colère contre elle qu'ils lui ont renvoyé son chèque. »

Le Maine est extrêmement État rural, ses 1,3 million d'habitants répartis dans 495 villes. "Susan Collins a visité chacune de ces 495 villes", a déclaré Ben Gilman, qui travaille dans la politique du Maine depuis les années 1990 et travaille maintenant pour la Chambre de commerce de l'État. "J'ai toujours pensé qu'elle incarne l'esprit du Maine: indépendante avec un modèle fiscalement conservateur et socialement libéral."

En effet, à l'exception de son 74e gouverneur à la fois explosif et d'extrême droite, Paul LePage, qui a servi jusqu'en 2019 et aimait à se décrire comme un précurseur de Donald Trump, le Maine a une longue histoire d'indépendance politique. Quarante pour cent des électeurs ne sont enregistrés ni comme démocrates ni comme républicains, et presque à un certain nombre, les natifs du Maine à qui j'ai parlé ont souligné que s'ils étaient affiliés à un parti, ils votaient rarement pour un billet simple. À savoir: En 2008, Obama a remporté le Maine de 17 points, tandis que Collins a été réélu de 23 points.

En plus de Bill Cohen, d'autres chefs d'État, dont les sénateurs démocrates Ed Muskie et George Mitchell et l'ancien gouverneur républicain John «Jock» McKernan, étaient considérés comme des modérés, appréciés tant à l'intérieur qu'à l'extérieur de leurs partis. Leur précurseur était Margaret Chase Smith, qui a été élue au siège du Congrès de son mari après sa mort, puis au Sénat en 1948, devenant ainsi la première femme à siéger dans les deux chambres du Congrès. Smith était un faucon républicain qui a soutenu la guerre du Vietnam et poussé à utiliser des armes nucléaires contre l'Union soviétique. Mais elle a également rompu avec son parti pour tenir tête à Joe McCarthy et à sa croisade anti-communiste et a voté contre les nominations judiciaires et ministérielles faites par les présidents républicains Dwight Eisenhower et Richard Nixon. Collins a souvent cité Smith comme modèle et a raconté comment elle l'avait rencontrée pour la première fois lors d'un voyage au lycée à Washington: "Ce dont je me souviens le plus, c'est qu'elle me disait de toujours défendre ce que je croyais."

Le Maine, comme le Texas, la Californie et d'autres États frontaliers, a une histoire relativement riche de femmes en politique, plus riche à bien des égards que les États traditionnellement bleus comme le Massachusetts et New York. Olympia Snowe, une autre dans la tradition des républicains modérés du Maine, a été élue au Sénat en 1994, deux ans avant que Collins n'occupe l'autre siège, faisant du Maine le deuxième État à aligner une délégation entièrement féminine. (Snowe et Collins avaient une relation glaciale célèbre: Joe Lieberman, un ami de Collins, a plaisanté une fois avec un journaliste du Washington Post écrivant un double profil sur la paire qu'il devrait être orthographié "duel".) Tant de femmes ont été dans la politique du Maine depuis si longtemps que l'État est devenu le foyer de multiples dynasties politiques matriarcales, y compris les Collins. Sa mère, Patricia, était maire de sa ville natale.

Collins vient de Caribou, une ville d'environ 8 000 habitants dans le comté d'Aroostook, la région la plus septentrionale du Maine. Aroostook, où ma mère a grandi dans une ferme de pommes de terre à environ 60 milles au sud de la ville natale de Collins, est rurale, boisée, sauvage et éloignée; une fois arrivé à Bangor, vous continuez à conduire plus d'une heure pour y entrer par le sud.

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C'est aussi conservateur; Les populations libérales du Maine sont regroupées près de Portland et sur la côte, tandis que tout au nord et à l'ouest de l'État est assez rouge. Quand Collins grandissait, le comté – comme Aroostook est appelé dans le Maine – avait une économie agricole robuste qui a ralenti, ainsi que des bases militaires et un collège qui ont depuis fermé.

La famille de Collins dirige une entreprise de bois d'œuvre et de quincaillerie basée à Caribou depuis cinq générations, et ce n'est pas seulement sa mère qui était maire de sa ville natale; son père, Donald, l'était aussi, avant de servir cinq mandats de républicain à la législature de l'État. (L'oncle de Collins était membre de la Cour suprême du Maine et du Sénat de l'État.) Lors des funérailles de son père en 2018, Katz m'a dit qu'il avait remarqué que Collins, l'un des six frères et sœurs, n'avait pas donné d'éloge funèbre. «Il était clair pour moi qu'elle ne voulait pas que ce soit à propos du décès du père d'un sénateur américain; elle voulait que ce soit le décès de son père. »

Une publicité de 1972 pour le père de Collins.

La mère de Collins exerce une influence particulière sur sa fille. Comme Katz l'a dit, "Susan était connue comme la fille de Patricia avant que Patricia ne soit connue comme la mère de Susan." Et Richard Guarasci, qui était le professeur progressiste de Collins à l'Université St. Lawrence dans l'État de New York, s'est rappelé que Collins était revenu une fois de ses vacances de Thanksgiving et lui avait dit: «J'ai dû dire à mes parents que j'étais dans votre classe vers le 20e. marxisme du siècle; ça ne s'est pas bien passé. "

Un ancien membre du personnel du Sénat de Collins a déclaré qu'à ses débuts au Sénat, le sentiment des parents de Collins sur la façon dont elle allait à Washington était une considération au bureau. «La sénatrice en a entendu parler si sa mère n'était pas heureuse.» Plusieurs personnes ont mentionné la sensibilité démesurée de Collins à la perception que ses parents avaient de son travail et de sa vie, l'une notant que ce que Patricia pensait pesait lourdement sur Collins même dans la quarantaine et la cinquantaine.

Après avoir côtoyé le marxisme à l'université, Collins est retournée travailler au bureau du Congrès de Cohen, un emploi pour lequel elle a été embauchée par le chef de cabinet de Cohen, Tom Daffron, un agent politique respecté du Maine qui allait devenir le mentor de Collins, un ami proche et – près de 40 des années après leur rencontre – mari; le couple s'est marié en 2012, lorsque Collins avait 59 ans et Daffron 73.

Guarasci se souvenait d'elle comme d'une étudiante talentueuse et motivée qui «avait cette ancienne croyance en la fonction publique; elle y voyait une activité noble, le plus haut devoir que l'on puisse avoir. » Attirée par (la moitié) du commerce familial – la politique -, elle a ensuite travaillé dans l'administration du gouvernement de McKernan lors d'une révision controversée des lois sur l'indemnisation des travailleurs du Maine. Nommé par George H.W. Bush devant être directrice régionale de la Small Business Administration dans le Massachusetts, elle a quitté le Maine pendant deux ans avant de revenir pour briguer le poste de gouverneur, une course qu'elle a perdue face à l'Angus King indépendant, aujourd'hui son collègue sénateur. Elle a travaillé au Husson College avant de courir et de gagner l'ancien siège de Cohen au Sénat.

Collins reste très proche de sa famille; son mariage était petit et sans chichis; elle ramène peu de sa vie à Washington dans le Maine rural avec elle. Son frère Michael a passé du temps en prison pour des accusations de drogue; il a été arrêté avec 1 000 livres de marijuana au cours de sa campagne de gouverneur de 1994, et sa famille a été ouverte sur ses problèmes. Ses frères Sam et Gregg dirigent maintenant l'autre moitié de l'entreprise familiale – la partie bois d'oeuvre – et sont crédités de sa résurgence. Lorsque nous sommes dans le comté d'Aroostook, ma famille se fait un point d'honneur de magasiner à la quincaillerie locale plutôt qu'au Walmart, ce qui a entraîné la fermeture de tant d'autres entreprises; cette quincaillerie locale est S.W. Collins.

La mémoire aiguisée et les subtilités détaillées de la politique de la vente au détail viennent facilement à Collins, plus facilement peut-être que son refus de tenir des assemblées publiques suggérerait, et en particulier en ce qui concerne la géographie et les industries de son État d'origine. "Lorsque vous arrivez à la question de savoir pourquoi le sénateur réussit si bien", a déclaré une personne dont la famille était proche de la sienne dans le comté, "c'est que lorsque je la voyais dans un avion de DC à Maine, elle pouvait toujours citer mon lettre de Noël des parents. Sarah Day, dont le mari, Avery, a effectué un stage au bureau du Sénat de Collins en tant qu'étudiant de premier cycle, a rappelé comment Collins s'était assuré qu'Avery, originaire d'une famille de homards de l'île de Vinalhaven, pouvait recruter le sénateur pour le forum annuel des pêcheurs de Rockport, bien qu'il ne soit qu'un étudiant en deuxième année d'université. Et quand j'ai parlé au téléphone à Collins en 2017 (elle a refusé d'être interviewée pour cette histoire) et lui ai dit que ma famille était du comté, en quelques instants, elle a pu se souvenir des expériences qu'elle avait vécues sur la route sur laquelle mon maman a grandi.

Comprendre Collins comme une «fille du comté» est la clé de son appel aux électeurs du Maine, au moins à ceux qui ressentent une affection robuste pour la région la plus septentrionale de l'État et sont conscients de son caractère rural et de sa longue histoire de déclin économique.

Don Flannery, le chef de la Maine Potato Growers Association, qui est un républicain inscrit (mais qui a rarement voté pour un billet simple), a décrit sa relation avec Collins comme étant excellente, en partie parce que «elle venait du pays de la pomme de terre et a grandi en cueillant pommes de terre à la main, alors elle en savait beaucoup sur l'industrie. " Il y a quelques années, lorsque Flannery a rappelé que la nouvelle science sur les régimes à faible teneur en glucides, ainsi que le plaidoyer nutritionnel de la première dame de l'époque, Michelle Obama, ont failli faire démarrer les programmes de repas chauds à l'école et de WIC. l'industrie de la pomme de terre aux États-Unis »

Collins n'a pas grandi elle-même dans une ferme de pommes de terre, mais jusqu'à récemment, la plupart des écoles d'Aroostook ont ​​observé une pause de récolte pendant laquelle les élèves gagnaient de l'argent en remplissant des tonneaux de pommes de terre. Quand Collins était jeune, cela signifiait ramasser les spuds de la saleté où ils avaient été déterrés, les mettre dans des paniers et jeter ces paniers lourds dans des barils plus gros. C’est cette expérience que le sénateur démocrate Harry Reid a citée en 2015 lorsqu’il a félicité Collins d’avoir enregistré son 6 000e vote au sol consécutif record. "Ce n'est pas une surprise pour moi que Susan Collins soit un travailleur acharné", a déclaré Reid dans un communiqué que Collins a fièrement publié sur sa page Web. "Elle a commencé comme une jeune femme qui creusait des pommes de terre pour 30 cents le baril dans la ferme de ses voisins." (L'été dernier, elle a déposé son 7 000e vote; elle n'a jamais manqué de vote.)

Collins, a déclaré Katz, «prend tout au sérieux dans sa vie. Oui, sa famille est n ° 1 et elle a des amis proches, mais à part ça, c'est sa vie. Elle travaille 70 heures par semaine. " Avant d'épouser Daffron, les membres du personnel craignaient qu'elle rentre chez elle tous les soirs pour acheter une pile de livres d'information, prenant peu de vacances. «Je lui ai dit une fois:« Je ne peux pas imaginer devoir venir dans le Maine de Washington chaque week-end, puis par une belle journée de juillet où vous aimeriez être au bord d'un lac, vous devez faire des défilés ». a déclaré Bob Umphrey, un vieil ami de la famille Collins qui dirige une entreprise d'emballage à Presque Isle, "mais elle a juste ri."

Sa réputation de cheval de bataille avec un engagement à étudier scrupuleusement est celle que Collins cultive. Au cours des audiences de mise en accusation, elle a fièrement montré à un journaliste local les 25 pages de notes sur un bloc-notes qu'elle a réussi à prendre pendant les déclarations liminaires du procès en mise en accusation, preuve de son attention (sinon nécessairement d'un examen critique).

Collins déteste être pris au dépourvu. Mary Small, une ancienne sénatrice de l'État du Maine qui a rencontré Collins pour la première fois au gouvernement de l'État dans les années 1980, a ensuite travaillé pour un organisme sans but lucratif qui l'obligeait à la rencontrer en tant que sénatrice. "Vous deviez lui dire tout ce dont vous alliez parler", a déclaré Small. "Et malheur si vous ne lui avez pas donné les choses dont vous alliez parler, car elle voulait être capable de parler intelligemment de tout cela."

Bien sûr, la préparation de la femme du nez à la meule est le désir d’une autre de garder un contrôle étroit sur les situations imprévisibles. Un activiste qui a obtenu une réunion avec Collins en 2017 a pris des notes contemporaines lors de l'appel téléphonique préparatoire avec un membre du personnel, notant que le membre du personnel «s'occupe de la réunion, c'est donc notre« première »réunion … et pas la dernière. Elle veut que ce soit «civil». Elle veut «PAS de surprises». Elle ne veut PAS d'interruptions. Elle veut que cela NE PAS exploser au visage du sénateur. "

L'éthique de travail de Collins impose une barre très élevée à ces employés. «Elle est incroyablement exigeante», m'a confié une personne qui travaillait pour Collins. "Elle n'a pas bien toléré les erreurs du personnel." Cet ancien membre du personnel m'a dit avoir été appelé sur le tapis via «des e-mails très pointus».

Certains jurent que sa réputation de fille difficile du comté est essentielle pour comprendre pourquoi Collins se comporte comme elle est maintenant, politiquement. S'exprimant avant la procédure de destitution, un ancien membre du personnel, également élevé à Aroostook, m'a dit: «La façon de l'amener à tenir tête à Trump n'est pas de la critiquer. C'est une enfant du comté; elle est têtue et elle n'aime pas être insultée. La chose à faire serait de lui dire chaleureusement que tenir tête à Trump serait cinq fois plus courageux que Margaret Chase Smith face à McCarthy; louer son épine dorsale et la mettre au défi d'être grande. "

Mais avoir tout ce caractère du comté peut être une épée à double tranchant, surtout si une partie de la suspicion à votre sujet est que vous n'êtes pas simple ou disponible. C'est quelque chose que les détracteurs de Collins mentionnent encore et encore: bien qu'elle ait toujours la réputation d'excellents services constituants, y compris plusieurs bureaux satellites où les personnes qui ont du mal à obtenir des prestations d'invalidité ou de sécurité sociale peuvent demander l'aide de son personnel, dernièrement, elle-même rarement apparaît en eux et reste résolument inaccessible dans des contextes où les gens peuvent parler clairement.

Cette inaccessibilité se retourne souvent contre lui, laissant les Mainers frustrés prêts à bondir quand et où ils la voient – dans les magasins et dans les avions – et Collins vulnérable aux types de rencontres impromptues qu'elle semble détester et qui ont tendance à se propager encore plus hors de son contrôle.

En décembre, une vidéo d'une autre interaction de l'avion avec le sénateur est devenue brièvement virale: une femme demande à Collins si elle retournera les dons d'Eli Lilly, un fabricant pharmaceutique largement accusé d'avoir fait gonfler les prix de l'insuline, ou de la famille Sackler de Purdue Pharmaceuticals , qui a été largement blâmé pour son rôle dans la crise des opioïdes qui a ravagé le Maine. Collins dit à la femme qu'elle n'a «jamais» accepté les dons des Sacklers (elle a en fait reçu des contributions de leur part en 2007, 2010 et 2011). Collins a admis plus tard qu'elle aurait pu prendre de l'argent à Lilly, mais a dit qu'elle ne le rendrait pas.

Les interactions combustibles avec les électeurs créent un contraste particulièrement fort avec King, le sénateur indépendant du Maine qui caucus avec les démocrates et qui est réputé grégaire et disponible; il demande à son personnel de l'appeler «Angus» et parle à tout le monde tout le temps. Lorsqu'il est arrivé au Sénat en 2013, lui et Collins ont communiqué constamment. Toby McGrath, un consultant politique qui a travaillé pour King, s'est souvenu de Collins en plaisantant que "Angus m'envoie plus de SMS que ma nièce."

Mais la communication entre les deux a ralenti, car King est devenu plus franc sur des questions sur lesquelles lui et Collins n'étaient pas d'accord, et la nature de leurs interactions avec les Mainers ne pourrait pas être plus différente. Le week-end avant le vote de mise en accusation, King a tenu une séance de discussion émouvante de 300 personnes à Brunswick, se joignant aux électeurs lors de la récitation des citations d'Abraham Lincoln. Collins est resté à D.C.et a travaillé.

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Les défenseurs de Collins suggèrent que beaucoup de ceux qui tapent le plus fort à sa porte ces jours-ci ne sont même pas du Maine, et soulignent que ses rôles puissants au sein du comité des crédits du Sénat et du comité de la santé, de l'éducation, du travail et des pensions et du comité des renseignements sont cruciaux pour son état santé économique; ils attribuent son plaidoyer à l'adoption d'un projet de loi sur les dépenses de défense visant à stimuler les emplois à Bath Iron Works, ainsi qu'au Portsmouth Naval Shipyard à Kittery et à Pratt & Whitney à North Berwick. En novembre, Collins a annoncé, en sa qualité de présidente du Housing Appropriations Subcommittee, que trois programmes du Maine recevraient plus de 600 000 $ pour soutenir de meilleures options de logement pour les personnes handicapées. Et des annonces récentes citent près de 20 millions de dollars de financement fédéral que Collins a obtenu pour construire un brise-lames dans la ville de Lubec, dans le cadre d'une tentative visant à améliorer les conditions de travail sécuritaires pour les pêcheurs.

Collins a probablement de si bonnes affectations en comité parce que McConnell veut garder son vote. En fait, cette séquence d'indépendance et d'imprévisibilité potentielle est probablement la raison pour laquelle tant de ses prédécesseurs du Maine – y compris Mitchell, Cohen, Muskie et Snowe – ont exercé un pouvoir disproportionné au Sénat. L'indépendance est un moyen d'exercer un effet de levier dans un organe législatif où votre État pourrait autrement ne pas avoir grand-chose.

Pendant un certain temps, Collins a utilisé cet effet de levier et a contesté le dogme de son propre parti. Elle était partisan d'abroger «ne demandez pas, ne dites pas»; elle était l'une des trois républicaines à s'opposer à l'interdiction dite de l'avortement par naissance partielle; elle a voté pour acquitter Bill Clinton des accusations de mise en accusation en 1998. Elle a finalement soutenu la législation Dodd-Frank (bien que les critiques progressistes notent qu'elle a poussé pour la rendre moins efficace).

Ce n'est pas parce qu'elle est modérée qu'elle est démocrate.

"Vous devez voir comment le paysage du Sénat a changé", a déclaré Susan Young, éditrice de la page éditoriale du Bangor Daily News. «Elle est devenue bien connue au niveau national à l'ère des gangs: le Gang of 14, les gangs se sont formés pour éviter l'option nucléaire ou le plan de relance. Elle était l'une des personnes au centre de ces débats, négociant des moyens de résoudre des problèmes épineux. Mais maintenant, nous sommes à l'ère de Mitch McConnell, et il n'est pas intéressé par le compromis. Donc, quand nous parlons de la façon dont Susan Collins n'est plus aussi modérée, c'est davantage une vue de la façon dont la politique a changé, pas de la façon dont elle a changé. Nous lui reprochons de ne pas faire quelque chose qui n’arrive plus au Sénat. »

Collins elle-même déplore le rétrécissement de sa voie modérée. S'adressant à un groupe No Labels en 2017, elle a décrit les commentaires de Facebook de droite, la qualifiant de «clairement achetée et payée par l'extrême gauche». "C'est, mes amis, ce que ça fait d'être au milieu de nos jours … vous êtes critiqué, et dans certains cas méprisé, des deux côtés … On dirait que le milieu modéré fond comme la neige de fin d'hiver dans le Maine."

L'ami de Collins, Mary Small, a fait remarquer que lorsqu'elle servait au Sénat de l'État, en tant que républicaine pro-choix, «nous avions un grand parapluie sous lequel tout le monde pouvait rentrer. Mais plus maintenant. Je pense que c'était le goûter. LePage l'a exacerbé. » Pourtant, a-t-elle dit, le fait que le parti se soit déplacé vers la droite ne signifie pas que les républicains à l'ancienne comme elle et Collins sont à gauche.

"Ce n'est pas parce qu'elle est modérée qu'elle est démocrate", a déclaré Small, notant que les collègues républicains de Collins, qui devraient voter républicain, "n'obtiennent pas les trucs horribles et désagréables qu'elle obtient". Elle l'obtient parce que c'est quelqu'un qui irait à l'encontre de son parti. Mais, comme Small dit, "Elle est toujours républicaine, et elle est devenue républicaine pour des raisons."

Les démocrates qui ont fini par imaginer Collins comme un véritable allié n'ont peut-être pas prêté assez d'attention à ses amitiés établies avec la famille Bush, avec Karl Rove. Il est peut-être difficile de se souvenir, à une époque où le nouveau Parti républicain d'extrême droite a jeté ses aînés sous un jour flatteur mais déformant, que les différences – à la fois idéologiques et tribales – sont graduelles. Et cette indépendance au sein de ce parti a toujours eu ses limites. "Pendant que Bush était président, elle était pour le veto sur l'article", a déclaré un critique de Collins. "Ensuite, un journaliste lui a demandé après l’élection d’Obama, et elle a dit:" Oh, je ne suis pas pour le veto sur le poste. "" Rien de cela n’est atypique pour un sénateur à cette époque; c'est en contradiction avec la vision d'une femme qui prétend mettre ses convictions indépendantes au-dessus de la loyauté envers le parti.

L’ancien sénateur Harry Reid a rappelé comment, lors du premier mandat d’Obama, alors qu’il était chef de la majorité, «une des premières choses que nous devions faire était de faire adopter un projet de loi de relance». Reid a dit qu'il est immédiatement allé voir Collins, qui a accepté d'aider. Le projet de loi de relance qui a été adopté, m'a dit Reid, «n'était pas aussi bon qu'Obama le voulait» (en partie parce que Collins a travaillé pour réduire sa portée avant de s'inscrire), «mais la raison pour laquelle je vous donne cet exemple est de vous montrer comment elle a changé. "

Reid ne la voit plus comme une force modératrice. "Je pense que l'une des raisons pour lesquelles Susan était modérée était à cause d'Olympia Snowe, qui était vraiment modérée", a-t-il déclaré. «Susan vote [over] 90% du temps avec Trump. Il est difficile de prétendre que vous êtes modéré lorsque cela se produit. "

Reid a particulièrement souligné le rôle de Collins dans la confirmation de Betsy DeVos, la secrétaire à l'Éducation qui a, entre autres, coupé le financement des Olympiques spéciaux. En tant que membre du Comité sénatorial de l'éducation, Collins aurait pu voter pour empêcher DeVos de passer à un vote au sol, mais elle l'a exclue du comité. Pourtant, une fois que DeVos a été devant tout le Sénat et a eu suffisamment de votes pour passer, Collins a voté contre elle, un exemple de Collins n'utilisant pas son vote puissamment quand elle en avait l'occasion, un schéma encore plus évident en ce qui concerne ses votes. sur les juges de Trump.

Collins a déclaré qu'elle avait voté pour les nominations judiciaires de tous les présidents sous lesquels elle était en fonction (98% pour les juges de Clinton, 99% pour Bush, 94% pour Obama et 95% pour Trump). Mais les précédents présidents avec lesquels Collins a travaillé n'ont pas nommé le nombre record de jeunes juges de droite radicaux non qualifiés aux nominations à vie de Trump, remodelant le pouvoir judiciaire fédéral pour les décennies à venir.

When Republicans held a narrow majority in the Senate in the first two years of Trump’s term, Collins voted the party line. She was the crucial vote that confirmed Jonathan Kobes, who was declared underqualified by the American Bar Association and had served on the board of Bethany Christian Services, an agency that refused to place children with same-sex couples. But since Republicans have increased their majority and gained more wiggle room, Collins has begun voting against some of Trump’s judicial appointments, citing, in several cases, anti-abortion or anti-LGBTQ views that did not stop her vote when her party needed it. In all three cases, her party had the votes to confirm the judges without Collins. In other words, she’s only willing to go out on a limb when it’s easy to do so, not hard.

During the Kavanaugh hearings in 2018.
              Photo: Drew Angerer/Getty Images

The vote to confirm Brett Kavanaugh was a particular turning point. Collins supported the (half-baked) FBI investigation into what had happened. Women and men frantically met with the senator, advocating their side, telling her of their experiences. Some were Kavanaugh defenders, like Sarah Day, who wrote letters to both Collins and King (and published a public letter) vouching for Kavanaugh’s character, having worked with him in the White House.

Mindy Woerter, 35, is not registered with a political party, though the Maine native has consistently voted for Collins. In August 2018, Woerter was part of a group that traveled to Washington with Planned Parenthood in advance of the Kavanaugh confirmation, to tell Collins the story of her 2016 abortion, a procedure that, because her husband is a shipbuilder who works for the federal government, could not be paid for using his federal health insurance, thanks to the Hyde Amendment.

As the meeting started, Woerter recalled, Collins didn’t even address the storytellers. Instead, Woerter said, “she was very focused on her displeasure with the advocacy organization” and spoke only to the Planned Parenthood representatives, telling them that “she hadn’t appreciated the way people had treated her at an earlier event.” Collins was referring to having been commencement speaker at Colby College’s 2018 graduation, to which several hundred students had worn I STAND WITH PLANNED PARENTHOOD stickers, not as an explicit protest but as an affirmative expression of their commitment to reproductive health. “I recall her saying something along the lines of ‘You should all be nicer to me,’ ” said Woerter. Eventually, Woerter and her companions got to tell their stories. “She did say a couple of times that she was really sorry, and that that must have been a hard time to go through.” But the meeting ended quickly, after Collins offered up some of the reasons she felt Kavanaugh would not overturn Roe. “It definitely gave the feeling, leaving,” said Woerter, “that there was no chance of persuading her.”

Collins announced her decision in a 45-minute speech on the Senate floor, in which she defended her decision to confirm Kavanaugh and excoriated activists and critics who had raised their voices in protest. In her speech, Collins decried the “gutter-level political campaign” waged against Kavanaugh by “dark money” and “special-interest groups” (groups that presumably included Planned Parenthood, the organization that had last given her an award just the previous year), portraying Kavanaugh as the real victim.

For many, it was a turning point. “That speech was just beyond the pale,” said Joann Inman, a retired teacher who has lived in Aroostook County for six decades, a registered Democrat who voted for Collins multiple times. “Fine, you took your vote. You don’t have to rub our faces in it.” Her vote for Kavanaugh led to a lining of Collins’s coffers; in the fall of 2018, Collins raised $1.8 million, most of it from out of state. It was the best fund-raising quarter of her career at the time. The previous quarter, by comparison, she had received $140,000 in contributions.

A year and a half later, Collins remains eager to advertise her credentials as a moderate. Spokeswoman Annie Clark told me, as opening arguments got under way in the impeachment trial, about how a handful of handwritten changes to the procedural rules — changes that meant opening statements could extend over three days, not two — were shifts that her boss felt “were very significant.”

“She raised some concerns,” Clark told me, noting that Collins had been very satisfied with the outcome.

Collins’s “concern” about the overreach of her party or president has become a punch line. John Oliver has done a game-show bit called “Hope Susan Collins Flips and Be Disappointed When She Doesn’t,” while on Saturday Night Live, Cecily Strong’s Collins declares that presidential misbehavior “makes me want to shake my head vigorously and wag my finger once, perhaps twice” and “write a strongly worded email and send it straight to my drafts folder.”

But the political press continues to treat Collins as if she might vote in a manner completely contrary to everything we’ve learned about her in the past three years. When she was weighing the question of whether to vote for witnesses in the Senate trial, she earned breathless headlines trumpeting the possibility. It was a cycle that created the illusion of consequential independence without her ever having to cast a consequential vote.

For a long time, Collins has profited from collective fantasies about women in politics being inherently more reasonable, more naturally inclined toward collaboration and moderation. Mostly white women of the GOP have especially been imagined to be more practical and less ideologically driven than their male counterparts, more willing to work together toward functional, civilized compromise — especially with their female peers in the other party.

And indeed, Collins’s ties with other women in the Senate, from both parties, have been strong; she was credited with spearheading the bipartisan group of women that hammered out a budget deal in 2013 when the rest of the Senate was deadlocked. When Collins got engaged in 2012, Hillary Clinton threw her a shower with a guest list that included all 17 women then serving in the Senate. Kirsten Gillibrand told me once of Collins, “Susan’s worldview is similar to my worldview, which is that we’re here to help people, and if we’re not helping people, we should go the fuck home.” That was in 2017, a couple of months before Collins would indeed help people by casting her vote to block the repeal of the Affordable Care Act. (Gillibrand declined to comment for this story and has already announced her support of Sara Gideon.)

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But the idealization of practical, cooperative women in politics, the no-nonsense gals who work well with others, has taken a hit in recent years. That’s in part thanks to a long-overdue reckoning, post-2016, with the more than half of white women who voted for Trump and, for decades before him, abetted the rise of his ever-more-punitive, patriarchal Republican Party: For what, with whom, and to whose benefit, have these women been willing to compromise?

When Collins says of the president she once deemed unfit that she believes he’s learned a “pretty big lesson” through his impeachment hearing, it’s not an accident that one of the first social-media responses was a joke from the Washington Post’s Alexandra Petri: “Let’s Not Do Any Further Harm to This Promising Young Man’s Career!” It’s a reference to the pattern now familiar from the defenses of Kavanaugh and convicted rapist Brock Turner and people who think Me Too is a witch hunt: the infantilizing invocation of maternal concern for the future and well-being of men who have abused their power, the kind of concern that is increasingly associated with a strain of reactionary white femininity.

Most everyone who talks about Susan Collins acknowledges her defensiveness and thin skin. In late December, Maine Momentum, the (c)(4) arm of a statewide progressive group, began airing an ad featuring brewery owners in Lubec, a small fishing town on Maine’s northern coast, who talk about how the bill hurt small-business owners while affording big corporations $100 billion in tax breaks. “I have always voted for Susan Collins,” says the woman in the ad. “And I have seen her voting record change.”

Within a few weeks, Collins’s campaign released a digital spot taking direct aim at the Lubec ad, calling it the product of “dark-money lies” put forth by “Sara Gideon’s extreme allies.” Soon came a longer ad, featuring shots of the tiny town of Lubec — population 1,300 — and ending with a woman holding Collins’s hands, thanking her tearfully for the $20 million breakwater built to protect the community’s fishermen.

Collins paints much of the criticism as deriving from dark-money groups. “I would support a bill to require all groups to disclose their donors,” Collins said in the fall. (In 2010, Collins voted against the Disclose Act, which would have required groups to disclose their donors, claiming that it offered too many exceptions.)

Her impulse to hit back against criticism, and to trumpet the degree to which she is being targeted, strikes many people who know her as increasingly pronounced, probably because she’s being attacked more now than ever, something she’s anxious to let people know. In the fall of 2018, Collins told the New York Times all about how “not fun” it has been for her to receive death threats, to be crowded by protesters when she goes to vote. In January, she told a similar story to Jennifer Steinhauer at the Times, recalling how one staffer quit in response to the hostile calls that poured in post-Kavanaugh; how her husband had to wear a hazmat suit because of a threat of ricin in a letter sent to her home; how a man followed her home after she parked her car in the rain.

“It just made the whole time very unpleasant,” Collins told the Times. And yes! This whole period has been very unpleasant for lots of people, including those separated from their children at the border, a Trump policy Collins called “traumatizing [and] contrary to our values in this country” while later casting the deciding vote to confirm Kathleen Kraninger, who was instrumental in the family-separation policy, to head up the Consumer Financial Protection Bureau in 2018.

Collins’s complaints — for instance, grumbling about rude treatment at the hands of college students in front of constituents there to tell her harrowing stories of trying to obtain abortion care — are in line with a broader sense of victimhood among the powerful, who have recently come in for sharp criticism, protest, and pushback: It reflects the panic that in being harshly judged, they are in fact being unjustly maligned, canceled, witch-hunted, lynched by ravening mobs of leftists.

The vindictiveness of Trump’s base is something that Collins is well aware of, especially in the weeks before the March 16 filing deadline for a primary competitor from the right. The day of her vote for witnesses, one GOP adviser called Collins a “dead woman walking”; the (laughable) view of her as “bought and paid for by the far left” could easily land her with a far-right opponent, including LePage himself (who has, in fact, endorsed Collins). He’s changed his residency to Florida, but some rumble about how easy it would be for him to drop back in and beat Collins in a primary. Then there is the young, charismatic, and ultra-right-wing mayor of Waterville, Nick Isgro.

But if crossing Trump is a risk, there’s not a lot of compelling evidence that standing by him will win her any prizes with his base. After all, even before Romney gave his speech, implicitly indicting the other moderates who had voted to shield the president from conviction, Trump himself had humiliated Collins and her stated belief that he had learned from his impeachment. Asked about her comments, he’d denied that he’d learned anything, forcing Collins to backtrack her already pathetic assertion by calling her belief in his chastisement “aspirational.” By presenting markers that are so easily, observably blown through by her party, Collins either reveals herself to be a chump or her suspicion that voters are chumps.

Despite all this, Collins might well win in 2020. Sure, the money is pouring in for Gideon, and at least in southern Maine, home to liberal and left voters, bumpers are affixed with bye-bye, susan stickers. Every time she makes a statement, the internet is awash with people posting donations to Gideon (or one of her Democratic rivals). Google analytics show that impeachment season had a huge spike in searches for “Collins’s opponent.” Control of the Senate rests on a couple of seats viewed as potentially flippable; it is possible that she will be running in the wake of a Supreme Court decision in June Medical Services v. Gee that will result in the closing of vast numbers of abortion clinics, with all eyes on the senators who installed Kavanaugh.

But it’s hard to beat incumbents. “Pundits always want to predict that Maine is much more competitive than it is,” said Gilman.

Toby McGrath said, “This is probably the most difficult race that she’s ever had. But one of the difficulties for Democrats is that there’s going to be the highest turnout we’ve ever had in Maine. With the presidential election, I think we could be at 75 or 80 percent, with a lot of low-information voters showing up to the polls. They’ve known Susan Collins’s name for five elections.”

Six years ago, said Katie Mae Simpson, who ran State Legislator Shenna Bellows’s campaign against Collins, “everyone thought Collins was untouchable, and it was essentially true. And we ran a strong race from the progressive left — no mistakes.” Back then, there was little outside interest; feminist groups didn’t want to target Collins, since she was perceived as far more benign than other Republican incumbents. Bellows got just over 30 percent of the vote.

Gilman observed that the very rural and spread-out nature of the state makes it tough for Collins’s opponent, who may well be Gideon, a Rhode Island native who moved to Freeport, Maine, in 2003 and has served in the Maine House since 2012. Gideon’s launch video showed her in her expansive suburban kitchen, telling the story of her entrance into politics: she’d come home and heard a voice-message urging her husband to run for town council; she ran instead.

Gideon is young, smart, and has a lot of political backing and money behind her campaign. But she did not pick potatoes; she hasn’t driven her Honda to all 495 towns. And that could matter. “Running a campaign in the most rural state in America with someone who’s done it several times is always a benefit,” Gilman said. “I can’t think of a U.S. senator who was not successful in reelection in Maine.”

Except, of course, for Collins’s idol, Margaret Chase Smith, who in 1972 tried to extend her record as (then) the longest-serving woman in Congress by running for a fifth Senate term and was defeated. That loss was blamed on Smith’s failure to spend enough time campaigning in the state; she had rumored health problems by then, didn’t come back to Maine enough, and was criticized for not spending enough time communicating with her constituents. She lost to a Democrat who’d moved to the state less than 20 years before.

Back in the summer of 2017, when she cast her vote against the repeal of the ACA, in the dramatic session that concluded with John McCain’s thumbs-down, Collins was greeted at the airport in Bangor with a standing ovation. In photos taken of the moment, you can see her expression of delight. “It really was so extraordinary, heartwarming,” Collins would tell Jake Tapper of the reception she received that day. “It was just amazing … It was very encouraging and affirming, especially after arriving home after a very difficult time.”

Collins is so often portrayed as stuck, boxed in by mean Mitch McConnell on one side and disruptive activists on the other, as if she is the victim of timing and circumstance. Maybe it’s a projection of how so many Americans feel right now: powerless and trapped, fearful that our single votes have little chance of changing an outcome.

But Collins, unlike us, has taken single votes that have changed outcomes; she’s not trapped. In her fourth term, in her 60s, as a senior ranking member of the Republican caucus and senior senator in her state, as a County girl with a straight backbone, she could have had enormous influence over the nation’s future. She could have been the hero Mitt Romney was, if only she had been willing to walk away: from her party, and likely from her seat.

So really: Why stay? If, as Collins often says, whatever she does will get half the state angry with her, and she doesn’t like people being angry with her, why choose this future over the July day on the lake with her husband? Collins’s former peer and rival, Olympia Snowe, the woman whom Reid called a “real moderate,” chose to leave, announcing her retirement in 2012 at age 64 and suggesting that there simply was no space for anyone like her in the party anymore.

It’s hard to see what Collins wants to go back to Washington to do, unless it is, simply, to continue to be in the U.S. Senate, which, as Adam Jentleson, the former deputy chief of staff to Harry Reid, commented to me, “is the world’s greatest retirement home, with a full schedule and a staff to tend to all your needs.”

Perhaps the least charitable but most quotidian answer to why Collins would want to stay comes from Reid himself. “It appears what we have now is people running for Senate,” said the former senator, “many of [whom] care more about the position than what the position’s about.”

Back in 1997, her first year in the office, Collins gave an interview that showed how instinctively she understood the power of being a possible swing vote in a Senate that still sometimes worked on a bipartisan model. “I’m consistently sought out by both sides for co-sponsorship of bills,” she told the New York Times. “I have a lot of power — I like that.”

Choosing between a party that now demands total fealty and a constituency she’s promised independence, Collins — a woman who has built her image around being a careful, thoughtful decision-maker — appears to have made no decision at all about the best way to keep her power. Instead, she is hoping that she can pretend to do both without anyone noticing.

It might work. But if I were her, I’d be deeply concerned.

*This article appears in the February 17, 2020, issue of New York Magazine. Subscribe Now!

Pourquoi Susan Collins a-t-elle joué son héritage sur Trump?
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Julien