Pittsboro Park rend hommage à «Free Man» Lewis Freeman

Par Casey Mann, Chatham News + Record Staff

La maison Lewis Freeman, l'une des quatre structures à Pittsboro depuis ses années de fondation, est maintenant le bureau des architectes Hobbs. La maison est inscrite au registre national des lieux historiques.

Un héritage long et riche a commencé il y a plus de 200 ans lorsque Lewis Freeman – un homme noir libre – a trouvé son chemin à Pittsboro en tant que l'un des premiers colons de la ville.

Les actions qu'il a prises placeraient sa famille et ses descendants sur un chemin de réalisations qui seraient écrites dans les livres d'histoire et reconnues dans tout le pays pour leur importance.

Maintenant, Pittsboro travaille à commémorer cet héritage avec un parc en son honneur.

L'architecte local Grimsley Hobbs dirige l'effort pour découvrir ce que l'histoire de Freeman peut être trouvée. Hobbs est vice-président de la Chatham Historical Association et possède et exploite son entreprise, Hobbs Architects, dans l'ancienne maison de Freeman – la maison Lewis Freeman.

"Nous en connaissons certains et nous essayons d'en savoir plus", a déclaré Hobbs.

La vie de Freeman

Photographie de Robert T. Freeman, petit-fils de Lewis Freeman, qui deviendra le premier dentiste afro-américain aux États-Unis après avoir obtenu son diplôme de la Harvard School of Dental Medicine en 1869.

On ne sait pas si Lewis Freeman est né esclave ou homme libre. Ce que l'on sait, c'est que Freeman a été enregistré au recensement de 1800 comme «libre» et qu'il était à Pittsboro en 1810, selon ce recensement. Il était probablement dans la vingtaine ou la trentaine à ce moment-là, selon Lesley Richardson, qui en collaboration avec Beverly Wiggins – tous deux membres de la Chatham Historical Association – travaille avec Hobbs sur le projet.

Les actes montrent que Freeman possédait au moins 13 parcelles à Pittsboro, dont certaines étaient situées sur la rue Salisbury et s'étendaient jusqu'à la rue Fayetteville – en face de l'église épiscopale de Saint-Barthélemy, y compris le site de l'actuelle église baptiste de Pittsboro. À l'époque, ces rues étaient considérées comme les «rues principales» de la ville, selon les archives. Il possédait également 20 acres ailleurs dans le comté.

Sa maison, une modeste structure d'une pièce à l'époque, est l'une des quatre structures de la période qui reste à Pittsboro. Au fil des ans, il a été élargi, mais il restait suffisamment de la structure d'origine pour être inscrit au registre national des lieux historiques en 1982.

Mais le fait qu'un homme noir libre, qui est probablement né avant la fin de la guerre révolutionnaire, ait pu être l'un des premiers colons les plus prospères de Pittsboro n'est que le début de son histoire – Freeman a également acheté la liberté de sa famille.

En 1814, Freeman a acheté son épouse, Maria, à Charles J. Williams. En tant qu'homme noir, Freeman n'a pas pu la libérer, mais il pouvait l'acheter. Selon Henry Louis Gates Jr., directeur du Hutchins Center for African and African American Research de l'Université Harvard, il n'était «pas rare que des membres de la famille noire soient achetés et gardés comme esclaves par d'autres membres de la famille». dans une lettre qu'il a écrite aux descendants de Freeman.

Lewis et Maria ont vécu dans la maison de Salisbury «comme homme et femme» jusqu'à sa mort, selon un dossier d'homologation de 1868. Ensemble, ils ont eu un fils, Waller Freeman, en 1800, avant l'achat de Maria par Lewis. Comme c'était la loi à l'époque, le statut de la mère déterminait le statut d'un enfant – donc Waller est né esclave. Waller a été acheté à la succession de James Taylor en 1829 par George E. Badger pour 388 $, selon l'acte de vente. Et un an plus tard, Lewis Freeman a acheté son fils.

Sept ans plus tard, Freeman a pris ce qui devait être un acte de foi et a vendu son fils à R. Tucker, qui a emmené Waller à New York où il a obtenu un acte de concession, un document faisant de Waller un homme libre. Waller est ensuite retourné à Raleigh dans le but d'acheter sa propre femme, Eliza, et leurs six enfants du même George E. Badger qui l'avait possédé auparavant.

Une loi de Caroline du Nord à l'époque a déclaré qu '«il ne sera pas légal pour un nègre ou mulâtre libre de migrer dans cet État». La manumission n'était disponible que dans les États du nord. Donc, si un esclave était en mesure de gagner la mission, il ne serait pas autorisé à revenir. S'ils se trouvaient dans l'État, ils auraient 20 jours pour partir, risquant de lourdes amendes, de la prison et même d'être revendus en esclavage.

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En 1840, Waller a été contraint de quitter la Caroline du Nord, sur la base des écrits de Lundsford Lane, un autre esclave de Caroline du Nord qui a acheté sa liberté et est devenu un opposant vocal à l'esclavage, et en 1842 a écrit une autobiographie intitulée «The Narrative of Lundsford Lane». Selon Lane, cette politique de non-retour a parfois été «mise à mal» à Raleigh, en fonction de vos relations. C'est probablement ainsi que Lane et Waller ont pu rester et prospérer pendant quelques années.

Ensuite, les choses ont changé.

Dans son autobiographie, Lane rappelle son étroite évasion de la Caroline du Nord en raison de la loi du «non-retour» et écrit que Waller subit un sort similaire.

«J'aurais peut-être dû mentionner que le même jour où j'ai reçu l'avis de quitter Raleigh, des avis similaires ont été présentés à deux autres personnes de couleur libre, qui avaient été esclaves; essayaient d'acheter leurs familles; et je me trouvais autrement dans une situation similaire », a-t-il écrit.

Lane a écrit que la famille de Waller était «la propriété du juge Badger». Badger a été nommé secrétaire de la Marine après l'élection du président William Henry Harrison en 1840 et a déménagé à Washington, D.C., emmenant avec lui la femme et les enfants de Waller. Waller a suivi sa famille là-bas dans l'espoir d'acheter leur liberté. Le mandat du président Harrison a été de courte durée, car il est décédé des suites d'une typhoïde ou d'une pneumonie à peine 31 jours après sa présidence. Waller a pu obtenir 1800 $ et a acheté sa famille à Badger en 1842.

La vie en toute liberté

À Washington, Waller a fait une carrière réussie en tant que charpentier. Le premier enfant de Waller et Eliza à naître libre était Robert Tanner Freeman en 1846. Robert Freeman a ensuite été l'une des six premières personnes à s'inscrire au programme dentaire de Harvard. Peu de temps après, en 1869, il est devenu le premier Afro-américain à obtenir un diplôme dentaire aux États-Unis. En 1907, la National Dental Association a créé la Robert Freeman Dental Society, une organisation qui promeut «l'équité en santé bucco-dentaire chez les personnes de couleur», qui existe toujours jusqu'à nos jours.

L’École de médecine dentaire de Harvard a rendu hommage à Robert Freeman l’année dernière en accrochant un portrait de Freeman aux côtés de portraits de doyens et de professeurs remontant à la fondation de l’école en 1867.

Les descendants de Lewis Freeman continueraient de réaliser des réalisations importantes.

Robert C. Weaver, le petit-fils de Robert Freeman, deviendra le premier Afro-américain nommé au Cabinet fédéral américain. Le 13 janvier 1966, le président Lyndon B. Johnson a nommé Weaver au poste de secrétaire du ministère du Logement et du Développement urbain. Weaver, diplômé de Harvard avec plusieurs diplômes, avait fait partie du «Cabinet noir» sous le président Franklin D. Roosevelt. Il est devenu plus tard le président national de la NAACP et a été nommé par le président de l'époque, John F. Kennedy, pour gérer l'Agence de financement du logement et de l'habitat, qui deviendrait éventuellement le Département du logement et du développement urbain. Weaver a également été l'auteur de quatre livres et l'un des premiers administrateurs de la Municipal Assistance Corporation, qui a été créée pour aider New York à traverser la crise financière des années 1970.

Une famille à la recherche de son histoire

Les descendants de Freeman, Scott Pennington (à gauche), ont visité Pittsboro avec son cousin, John Freeman, il y a plusieurs années. Ici, ils touchent la cheminée d'origine construite à la maison Lewis Freeman. Pennington a noté que c'était «l'un des moments les plus émouvants» de sa vie.

Plusieurs descendants de Lewis Freeman ont travaillé pour découvrir leurs racines. Le Dr Harold P. Freeman de New York est l'arrière-arrière-arrière-petit-fils de Lewis Freeman. Il a grandi dans un quartier isolé de Washington, D.C., dans les années 40 et 50. Après avoir obtenu son diplôme de médecine de l’Université Howard, le Dr Freeman est devenu chirurgien du cancer à l’Hôpital de Harlem, puis a été directeur de la chirurgie jusqu'en 1999, tout en étant professeur au Collège des médecins et chirurgiens de l’Université Columbia. Il a été nommé à la tête de l’American Cancer Society en 1988 et a été président du President’s Cancer Panel pour les présidents George H. W. Bush, Bill Clinton et George W. Bush.

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Après avoir fondé le National Cancer Institute’s Center to Reduce Cancer Health Disparities, il a continué à se concentrer sur la navigation des patients, le processus guidant les patients dans le continuum des soins. Le Harold P. Freeman Patient Navigation Institute à New York est un programme d'accréditation pour les médecins et les infirmières, dont l'American College of Surgeons a exigé des programmes de cancérologie en milieu hospitalier.

Pendant sa formation au Memorial Sloan Kettering Cancer Center dans les années 1960, le Dr Freeman a vu une couverture du magazine Time sur Robert C. Weaver. Le Dr Freeman savait que Weaver était un cousin, bien qu'il ne l'ait jamais rencontré. Dans l'article, une partie de l'histoire de Freeman a été fournie, y compris le grand-père de Weaver, Robert Freeman. Le Dr Freeman ne connaissait pas son histoire familiale et les révélations ont suscité un intérêt à en savoir plus, en particulier au cours des 20 dernières années.

Il y a seulement sept ans, il a entendu parler de Lewis Freeman.

"J'ai été appelée par la femme d'un autre cousin qui a dit que Lewis pourrait être le père de Waller", a déclaré le Dr Freeman. «Je me suis beaucoup intéressé et j'ai visité Pittsboro pour voir la maison.»

Il n'était pas le seul descendant à faire le voyage à Pittsboro. Scott Pennington, avocat du New Jersey et arrière-arrière-arrière-petit-fils de Lewis Freeman, interrogeait également l'histoire de sa famille. L'arrière-grand-mère de Pennington était Jane Freeman, qui a épousé Guy Booth, un esclave qui s'est échappé d'une plantation et a finalement obtenu son diplôme de l'Université Howard.

Pennington a également visité Pittsboro il y a plusieurs années pour visiter la maison de Lewis Freeman.

"C'est l'un des moments les plus émouvants de ma vie, visiter Pittsboro avec mon cousin John", a déclaré Pennington. «Toucher la cheminée, pouvoir toucher les pierres d'une cheminée qu'il avait probablement construite, c'était presque comme lui serrer la main.»

Le Dr Harold Freeman a vécu une expérience similaire lors de sa visite à la bibliothèque communautaire de Chatham.

"J'ai vu une plaque sur le mur de la bibliothèque à propos de Lewis", a-t-il déclaré. "C'était très émouvant pour moi."

Bien que nous connaissions beaucoup le succès et les réalisations des descendants de Lewis Freeman, il reste encore beaucoup à apprendre sur l'homme lui-même. On ne sait pas comment il a fait son argent ou quelles relations il a pu acheter et libérer sa famille, ce qui n’était pas une tâche facile.

Freeman est décédé en 1846, sans jamais savoir la grandeur que ses descendants pourraient atteindre. Il a laissé ses terres et ses biens à sa seconde épouse, Creecy. Quelque temps après sa mort, la terre a été cédée à un homme du nom de Thompson, qui était l’exécuteur testamentaire de Lewis. Selon la volonté de Lewis, sa propriété devait aller à Thompson après la mort de Creecy. Cependant, Lewis avait précédemment cédé une partie de la propriété à Waller. Cette terre a fait l'objet d'un différend, mais on ne sait pas grand-chose sur la façon dont cela s'est produit.

Il existe des dossiers d'un tribunal militaire pendant la période de reconstruction après la guerre civile. Waller a déposé une demande pour récupérer le terrain que l'acte lui avait donné par acte. Il n'y avait aucune documentation pour prouver qu'il y avait des dettes ou qu'elles avaient fait défaut. Malgré un manque de documentation, Waller a perdu le dossier en appel et le terrain familial a été perdu avec lui.

Mais aujourd'hui, une petite partie du terrain qui appartenait autrefois à Lewis Freeman sera le site d'un parc public nommé en son honneur. Le parc historique Lewis Freeman s'étendra sur un tiers d'acre en bordure du quartier du centre-ville de la rue Rectory. Le terrain a été donné par la succession de Jane Pyle, un historien et imprimeur réputé qui, en tant qu'ancien propriétaire de la maison Lewis Freeman, a travaillé pour en savoir plus sur Freeman et obtenir la place de la maison sur le registre national des lieux historiques.

"Deux de nos valeurs principales sont l'équité et l'accès aux parcs de notre ville", a déclaré Stephanie Bass, présidente du Pittsboro Parks and Recreation Advisory Board.

Le parc sera géographiquement accessible au centre-ville, aux écoles, à un centre pour personnes âgées et à plusieurs quartiers. De plus, les sentiers et les trottoirs de bois garantiront qu'il est accessible à tous les âges et à toutes les capacités.

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"Et l'équité brille dans la façon dont ce parc raconte une histoire inspirante qui remplit le premier portrait de notre communauté", a déclaré Bass. "Nous sommes tous plus riches pour en savoir plus à ce sujet."

Pendant de nombreuses années, les bénévoles de la Chatham County Historical Association ont rassemblé tous les indices qu'ils pouvaient trouver sur Lewis Freeman.

"La perspective d'un parc de la ville sur une partie de la propriété que Freeman possédait nous a inspiré à nous tourner vers un chercheur spécialisé dans la généalogie afro-américaine pour creuser plus profondément et, espérons-le, faire la lumière sur la vie de l'homme qui a commencé l'héritage", Hobbs m'a dit.

Le groupe recueille des fonds pour cet effort par le biais de la Chatham Historical Association.

L'héritage de Lewis Freeman

Les conséquences des choix de vie de Lewis Freeman ont créé non seulement l'histoire afro-américaine, mais aussi un impact durable sur ses descendants.

"Beaucoup de descendants de Lewis Freeman ont continué à bien faire professionnellement", a déclaré Pennington. "Harold's [Freeman] côté sont des médecins tandis que mon côté sont des avocats, dont deux de mes frères et mon fils. »

Bien qu'ils aient réussi, Pennington et le Dr Freeman ont tous deux noté que leur enfance était marquée par la lutte, en particulier l'insécurité financière. La mère de Pennington était malade et il avait abandonné ses études secondaires; déterminé à réussir, il a rejoint l'Air Force et est ensuite allé à la faculté de droit.

«Nous venions d'une situation de pauvreté et pourtant nous trois [his siblings] a continué à devenir avocats », a déclaré Pennington. "C’est pourquoi j’ai étudié la question. Je me demandais si c'était génétique. Plus je regarde, non seulement je trouve des gens qui ont pu exceller, mais aussi ceux qui peuvent surmonter l'adversité. Je ne peux que supposer que c'est quelque chose qui a été transmis. "

Le Dr Freeman a exprimé des sentiments similaires.

"Qu'un homme comme Lewis pourrait faire ce qu'il a fait", a déclaré le Dr Freeman. «Il a conquis énormément de choses au cours de sa vie et l'a organisé pour que sa famille ait une chance de s'instruire et de passer à des niveaux supérieurs.

"C'est une histoire américaine", a déclaré le Dr Freeman. «Cela se reflète dans cinq générations d'une famille qui a commencé avant que le pays ne soit un pays. Chaque génération et ce à quoi elle a été confrontée est liée à ce continuum familial et à ce qui s'est passé en Amérique même. »

Les descendants vivants de Lewis Freeman sont également heureux que la ville de Pittsboro honore cet héritage avec le parc historique Lewis Freeman.

«Je dis à mes enfants, nous avons de quoi être fiers», a déclaré le Dr Freeman. "Il est bon de voir de bonnes personnes à Chatham embrasser cela, honorer cet homme qui se trouve être lié à moi."

"Cela signifie qu'un morceau de mon ADN vivra à perpétuité", a déclaré Pennington. «Que notre lignée familiale compte pour plus de personnes que seulement celles de notre famille.»

"L'héritage de Lewis Freeman est important", a déclaré Hobbs. «Ce sont des gens impressionnants. Il devait être intelligent et énergique. Il aimait évidemment sa famille et avait suffisamment de bon sens pour faire fonctionner un système où des lois strictes régissaient les interactions des Noirs et des Esclaves libres. Il est l'un des citoyens les moins connus mais les plus intéressants de Pittsboro. »

"Peu importe qui vous êtes, vous pouvez réussir dans ce monde", a déclaré le Dr Freeman. "Restez sur le point."

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Julien