Payé pour rester à la maison: le filet de sécurité européen pourrait alléger le péage …

PARIS – Garder son salaire tout en gardant un enfant en quarantaine. Exercer le droit de ne pas travailler si vous avez peur de tomber malade. Indemnité de congé de maladie jusqu'à six mois.

L'Europe est parfois considérée comme le berceau de politiques sociales trop généreuses. Mais alors que les pays du monde entier se démènent pour contrôler l'épidémie mortelle de coronavirus, certains analystes affirment que ces programmes sociaux et ces règles de travail protectrices pourraient servir de puissant vaccin contre le redoutable bilan économique du virus: la récession.

Les systèmes de santé universels en Europe, par exemple, contribuent à soutenir l'économie en soutenant les dépenses de consommation au milieu d'une grave épidémie, car les gens ne sont pas inquiets de recevoir une grosse facture s'ils tombent malades.

«Je serais plus préoccupé aux États-Unis du coût», a déclaré Ángel Talavera, économiste à Oxford Economics à Londres. "Pour les Européens, ce n'est pas une considération à laquelle nous pensons."

Les dirigeants politiques et les banquiers centraux ont eu l'assurance ces derniers jours qu'ils feront tout ce qui est en leur pouvoir pour atténuer l'impact et éviter une récession. Une baisse d'urgence des taux d'intérêt mardi par la Réserve fédérale a cherché à contenir les retombées, mais il n'était pas clair quand ni dans quelle mesure cela aiderait.

Mais les économistes disent que plus que des baisses de taux ou des explosions de dépenses, les meilleures mesures à court terme pour empêcher un ralentissement économique peuvent être des «stabilisateurs automatiques» – des programmes ou des réglementations existants qui protègent les travailleurs, fournissent des soins de santé à bas prix ou aident les entreprises à passer à travers une période de soudure. Certaines de ces mesures ont été adoptées à un autre moment de crise financière: la crise financière de 2008.

L'assurance que de nombreux travailleurs n'auront pas à choisir entre prendre soin de leur santé et payer leur loyer est un facteur psychologique crucial car l'Italie et la France ont fermé des centaines d'écoles, la Grande-Bretagne déverrouille un «plan d'action» pour empêcher la propagation du virus et les entreprises à travers le continent annuler les déplacements et les réunions pour limiter l'exposition de leurs employés à l'épidémie.

Certes, les avantages varient d'un pays à l'autre. Et bien que les chauffeurs, les entrepreneurs et les indépendants d'Uber dans de nombreux pays européens aient accès aux soins de santé à des coûts inférieurs à ceux des États-Unis, ils ne bénéficient toujours pas du même niveau de protection salariale que les salariés.

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L'Italie a annoncé jeudi qu'elle allait débloquer 7,5 milliards d'euros (environ 8,5 milliards de dollars) pour soutenir les entreprises et les familles touchées par le coronavirus, en plus des 900 millions d'euros annoncés la semaine dernière.

Les gouvernements de la plupart des pays européens compensent le coût des congés de maladie d'urgence pour les employeurs et aident les petites entreprises qui se démènent pour survivre.

La plupart des gouvernements européens exigent des entreprises qu'elles accordent à leurs employés une forme quelconque de congé de maladie payé. L'Allemagne, la France, le Danemark et les Pays-Bas font partie des pays où les travailleurs ont droit à un salaire complet, dans certains cas pendant au moins six semaines, s'ils sont malades, sont mis en quarantaine ou sont invités à rester chez eux par leur employeur.

En France, les salariés peuvent également exercer ce que l'on appelle le «droit de retrait» du travail en quittant le travail s'ils estiment que leur santé et leur sécurité sont menacées, sans avoir à payer leur salaire ou à subir des sanctions.

Les employés et leur syndicat au Musée du Louvre à Paris ont voté pour arrêter de travailler plus tôt cette semaine, citant la crainte que le virus ne soit propagé par les visiteurs. La direction a contesté cette décision mais n'a pas pu la contourner, gardant le musée le plus visité au monde fermé pendant trois jours. Les travailleurs sont rentrés mercredi après que les responsables ont annoncé l'amélioration des mesures de sécurité sanitaire.

Les coûts économiques du virus sont déjà tangibles en Europe. Par exemple, l'annulation du Salon international de l'automobile de Genève, qui devait être ouvert au public jeudi, prive l'industrie automobile européenne de l'une de ses principales vitrines et signifie que les millions qu'ils ont dépensés pour des affichages élaborés ont été perdus.

Certains gouvernements agissent plus agressivement que d'autres pour compenser la pression financière, en particulier pour les petites et moyennes entreprises qui constituent l'essentiel de l'activité économique en Europe, en accordant des allégements fiscaux, en allongeant les délais de paiement des impôts et en facilitant l'accès aux financements publics régimes.

Le ministre français des Finances, Bruno Le Maire, a proposé cette semaine aux entreprises concernées un financement public pour payer les allocations de chômage partiel, ainsi que des conditions de crédit assouplies de BPI France, la banque d'investissement publique. La France a déclaré le coronavirus «force majeure», ce qui signifie que les fournisseurs ne seront pas pénalisés pour non-respect des marchés publics.

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En Italie, épicentre de l'épidémie de coronavirus en Europe, le gouvernement a promis de déployer des mesures qu'il a utilisées après les tremblements de terre pour 11 villes en quarantaine dans le nord de la Lombardie et de la Vénétie, la zone dite rouge de l'épidémie, où certaines entreprises perdent 100% de leur le revenu.

Entre autres aides, les entreprises peuvent obtenir un accès immédiat aux prestations de chômage pour les travailleurs en congé et seront autorisées à payer leurs impôts tardivement, ce qui contribuera à atténuer l'effondrement des ventes et de la production.

D'autres se retiennent jusqu'à ce que les signes de dommages économiques soient plus clairs. En Espagne, des responsables ont déclaré qu'il était trop tôt pour prendre des mesures financières, avec autant d'impact économique du coronavirus en question. Le ministre des Finances allemand, Olaf Scholz, a promis cette semaine que le gouvernement prendrait des mesures si l'épidémie frappait l'économie déjà en difficulté du pays, mais n'a pas fait de propositions spécifiques. Il subsiste une profonde réticence en Allemagne à contracter une dette pour payer les mesures de relance budgétaire.

Pourtant, les pays où la propagation de l'épidémie ne montre aucun signe de ralentissement tirent la sonnette d'alarme. La France a intensifié sa réponse cette semaine alors que la menace du coronavirus se propageait dans les écoles, précipitant de nouvelles mesures d'urgence permettant aux parents qui ne peuvent pas trouver de garderie de recevoir leur plein salaire tout en restant à la maison avec des enfants qui doivent être mis en quarantaine.

Au Danemark, les autorités ont indiqué que les parents pouvaient prendre jusqu'à 52 semaines de congé pour s'occuper d'un enfant de moins de 18 ans gravement malade.

Les employeurs britanniques étaient déjà tenus d'accorder des congés si un parent ou un enfant tombait malade dans un bref délai. Le Premier ministre Boris Johnson a annoncé cette semaine que le système obligatoire d'indemnités de maladie du pays commencerait les paiements le premier jour pour les personnes soupçonnées de coronavirus, plutôt que le quatrième jour comme pour les autres maladies. Les critiques ont souligné que deux millions de travailleurs à bas salaire – ceux qui gagnent moins de 118 livres par semaine, soit environ 153 $ – ne gagnaient pas assez d’argent pour se qualifier pour l’aide dans le cadre du plan de M. Johnson.

Les préoccupations mettent en évidence le caractère inégal de ces garanties.

Dans la zone rouge mise en quarantaine en Vénétie en Italie, Taylan Arslan, 33 ans, a été contraint de reporter l'ouverture d'une usine de fabrication de kebabs après que le gouvernement eut interdit toute activité économique non essentielle, laissant ses 57 employés dans l'impossibilité d'aller travailler. Dans le cadre du plan d’aide d’urgence du gouvernement, M. Arslan pourra accéder plus facilement et plus rapidement aux prestations de chômage de ses travailleurs.

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M. Arslan recevrait également 500 € de soutien. Mais l'argent ne serait pas suffisant pour récupérer les gains perdus pour son entreprise, même avec les allégements fiscaux offerts, a-t-il déclaré. Il a estimé qu'il avait perdu 12 000 €, soit environ 13 500 $ par jour.

Le gouvernement "peut conserver ses 500 € par mois", a-t-il dit, s'inquiétant des tonnes de viande qui se gâtent dans ses congélateurs. "J'ai besoin de travailler."

Mais l'Italie ne peut aller jusque-là. La dette publique dépasse de loin la production annuelle de l'économie et Rome ne peut se permettre de perdre la confiance des investisseurs obligataires.

"À court terme, le gouvernement peut aider", a déclaré Carl Weinberg, économiste en chef chez High Frequency Economics à White Plains, New York. "Mais le gouvernement ne peut pas soutenir les gens pour toujours. À la fin de la journée, quelqu'un doit payer pour cela. »

Jack Ewing a contribué aux reportages de Berlin, Emma Bubola de Rome et Geneva Abdul de Londres.

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Julien