Meurs un autre jour: quelle que soit la laideur des chiffres, Aston a survécu …

Assis au volant du nouveau SUV de luxe d'Aston Martin au Pays de Galles la semaine dernière, le prince Charles fêtait son propre anniversaire avec le constructeur automobile.

Cela fait 50 ans que la reine lui a offert une Aston Martin Volante pour son 21e anniversaire – un demi-siècle dans lequel la fortune du prince et de la société a atteint son apogée et son creux.

De nombreux dirigeants du constructeur automobile seraient pardonnés de vouloir être renvoyés cinq décennies en arrière, compte tenu des temps difficiles qu'il a traversés récemment.

Le mois dernier, un accord de sauvetage de 500 millions de livres sterling mené par le milliardaire canadien Lawrence Stroll a sauvé la société de l'effondrement, car son énorme endettement menaçait de la faire éclater pour la huitième fois en 107 ans.

En vertu de l'accord, la marque de voiture sera utilisée à partir de 2021 par l'équipe de course de Formule 1 dont Stroll est propriétaire. Les actionnaires qui ont regardé la dernière série de difficultés pour la société espèrent que le nouvel accord résoudra enfin les problèmes qui ont accablé le constructeur des voitures de James Bond.

Ce jeudi verra l'annonce des résultats annuels pour 2019, mais les investisseurs ont déjà été avertis de s'attendre à de mauvaises nouvelles. Le mois dernier, la société a émis son deuxième avertissement de bénéfice en 12 mois après avoir marqué une année «très décevante» de baisse des ventes et de hausse des coûts. Il prévoyait des bénéfices ajustés compris entre 130 et 140 millions de livres sterling pour 2019 – près de la moitié des 247 millions de livres sterling qu'il avait réalisés l'année précédente et bien en deçà des prévisions des analystes de 196 millions de livres sterling. Aston Martin attribue une baisse du nombre de voitures vendues par les concessionnaires à des coûts de commercialisation plus élevés et une baisse de son prix de vente moyen.

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Le prix des actions de la société a chuté depuis leur lancement en bourse en octobre 2018 à 19 £. Ils se situent maintenant juste au-dessus de 4 £, incitant certains analystes à décrire Aston comme l'un des plus gros flops du marché de mémoire récente, à un moment où il y a beaucoup de concurrence pour les voitures de luxe. La valeur de l'entreprise au lancement était de 4 milliards de livres sterling, mais elle était tombée à 1 milliard de livres sterling au début de cette année.

Le prince Charles avec sa propre Aston Martin Volante – un cadeau de la reine pour son 21e anniversaire. Photographie: Neil Munns / EPA

Le chef de la direction d'Aston, Andy Palmer, a déclaré que la société avait été forcée de réduire plus que prévu pour vendre des voitures à la fin de l'année dernière, et avait versé des primes de volume plus élevé aux concessionnaires lors d'une forte poussée des ventes en décembre.

La société place désormais ses espoirs dans le nouveau véhicule utilitaire sport DBX, pour lequel elle a reçu 1 800 commandes depuis son lancement fin novembre. Il espère que le 4×4 à 158 000 £ élargira son attrait pour les femmes riches – presque tous ses clients actuels sont des hommes. Les livraisons de la nouvelle usine d'Aston à St Athan débuteront entre avril et juin.

L'accord de sauvetage mené par Stroll comprend un investissement de 182 millions de livres sterling en échange de 16,7% du constructeur automobile en difficulté, et comprend une injection immédiate de capitaux de 55,5 millions de livres sterling.

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Le consortium de Stroll comprend des partenaires commerciaux issus de nombreux investissements dans la mode dans lesquels il a fait fortune, ainsi que Anthony Bamford, président du constructeur de pelleteuses JCB, également connu pour ses dons politiques à Boris Johnson et la campagne Leave. Forbes estime la valeur nette de Stroll à 2,6 milliards de dollars.

Vendredi, Charles a rejoint une réception pour célébrer l’usine, plaçant un badge ailé sur le devant d’un DBX qui sera situé dans la zone de réception de la nouvelle installation de la société. Le personnel et les investisseurs – et probablement 007 aussi – espèrent sincèrement que ce sera la neuvième fois.

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Julien