L'oligarque ukrainien Rinat Akhmetov a acheté le plus tristement célèbre …

KYIV, Ukraine – Pendant la majeure partie de ce siècle, l'oligarque ukrainien Rinat Akhmetov, 53 ans, a construit une énorme fortune tout en essayant de se départir d'une réputation dangereuse. Il se présente maintenant comme un philanthrope et un faiseur de paix potentiel dans ce pays atteint de corruption et blessé par la guerre. Et il pourrait être les deux.

Mais son histoire personnelle pendant les jours fous après l'effondrement de l'Union soviétique dans les années 1990 est pleine de trous, et les histoires de liens avec la mafia ont souvent rempli les blancs.

Ainsi, lorsque la nouvelle a récemment éclaté qu'Akhmetov avait acheté le manoir le plus cher et le plus tristement célèbre de la Côte d'Azur, cette décision a soulevé de nombreuses nouvelles questions concernant le jugement d'Akhmetov en matière de relations publiques, ses pratiques commerciales actuelles et, inévitablement, son passé.

La Villa les Cèdres, comme on l'appelle, a été achetée et construite en 1904 par le roi de Belgique Léopold II, qui avait accumulé une énorme fortune grâce à la colonisation brutale de ce qu'il appelait, de façon incongrue, l'État libre du Congo. Là, les Africains travaillaient dans des conditions horribles dans les plantations d'hévéa et dans les mines et, entre durs traitements et maladies, des centaines de milliers de personnes sont mortes. C'était «un massacre à une échelle stupéfiante», comme l'écrit un historien, «les dommages collatéraux d'une politique d'exploitation perfide et rapace». Comme l’a dit le biographe britannique de Leopold, "Il était avide d’argent et a choisi de ne pas s’intéresser lorsque les choses devenaient incontrôlables."

La villa, perchée sur une élévation surplombant les eaux claires azur de la Méditerranée et les pins parasols de la péninsule ultra-chic de Saint-Jean-Cap-Ferrat, avec ses 14 chambres, ses salles publiques opulentes et ses jardins impeccablement entretenus, ne pouvait pas se sentir plus éloigné des conditions infernales qui existaient au Congo.

Il est également très éloigné de Mariupol, un port industriel de l'est de l'Ukraine, qui abrite deux usines géantes appartenant à Akhmetov et est la ville la plus polluée du pays. La grande majorité des émissions sont produites par l'aciérie «Metinvest» d'Akhmetov, et la contamination est telle que les militants écologistes du pays appellent la société de l'oligarque «Akhmet-Death-Invest».

Le service de presse Metinvest n'a pas répondu aux demandes de commentaires sur les niveaux de pollution.

«Les oligarques dirigent notre pays, font la promotion de leurs propres ministres, font pression pour que les lois leur conviennent.»

– Galina Odonorog, politicienne locale à Mariupol

Il y a une croyance commune dans le Donbass qu'Akhmetov contrôle à peu près tout à Mariupol – les institutions de l'État, les agences d'application de la loi et la gestion de la ville – mais visite rarement la ville et ne pense presque jamais à ses problèmes de santé publique.

Le jour où l'Ukraine a entendu parler de l'achat de Villa les Cèdres le mois dernier, la fondatrice du site d'information 0629, Anna Myrlykina, a récemment vérifié le niveau de la poussière métallique dans l'air: «Actuellement, les niveaux de pollution sont deux fois plus élevés que la norme … C'est un cauchemar », a déclaré Myrlykina au Daily Beast.

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"En s'achetant cette villa de 14 chambres au lieu de dépenser 250 millions de dollars pour notre environnement, Akhmetov a craché un demi-million de visages à Mariupol – dans toute l'Ukraine", a déclaré la politicienne locale Galina Odnorog.

"Les oligarques dirigent notre pays, font la promotion de leurs propres ministres, font pression pour que les lois leur conviennent", a déclaré Odnorog. «Rien ne change. Des oligarques puissants divisent notre pays en sphères d'influence, tandis que notre peuple meurt comme des mouches de la pollution, de la pauvreté et que notre société civile est trop faible pour briser ce cercle mortel. »

Le combattant de la corruption basé à Kiev, Daria Kaleniuk, note un récent rapport du Fonds monétaire international qui montre que «l'Ukraine a, de loin, le taux de mortalité de base le plus élevé pour les maladies liées à la pollution», parmi les 30 pays répertoriés dans son enquête: 16 décès pour mille contre 10 en Russie, 5,3 en Chine et 4,9 aux États-Unis.

"Akhmetov est le produit d'un système profondément corrompu, mais a également offert une bouée de sauvetage aux victimes de la guerre séparatiste d'Ukraine."

"Quel geste cynique cette villa est de la part de quelqu'un dont les usines provoquent des maladies mortelles", a déclaré Kaleniuk.

Anastasia Bogdanovich est l'une des critiques les plus virulentes d'Akhmetov. "Les enfants de Mariupol vont à l'école n ° 20, à seulement quelques mètres des tuyaux de l'usine d'Akhmetov."

Alors, Akhmetov, comme l'ancien propriétaire de Villa les Cèdres, est-il juste avide d'argent et choisissant de ne pas s'intéresser à des choses qui sont devenues incontrôlables?

En fait, la situation est plus compliquée que cela. Il est le produit d’un système profondément corrompu, mais il a également offert une bouée de sauvetage aux victimes de la guerre séparatiste en Ukraine.

Rinat Akhmetov, dont le père et le frère aîné travaillaient dans les mines de l'Union soviétique, est né dans la ville orientale de Donetsk en 1966 et est maintenant l'homme le plus riche du pays, mais un exilé de sa ville natale.

Ce n'est pas un homme facile à lire. Il fait partie de la minorité tatare et est un musulman pratiquant dans une nation majoritairement chrétienne orthodoxe. Il privilégie les vestes colorées, les montres de 1,5 million de dollars et les avions dorés. Ses cheveux sont de couleur sable et impeccablement coiffés. Mais il a le visage d'un joueur de poker. Ses yeux révèlent rarement de l'émotion. Il semble savoir rester calme, presque invisible, dans des situations critiques.

Malgré une myriade d'allégations et beaucoup de presse sensationnelle au cours des années passées, son histoire personnelle est en grande partie vierge jusqu'en octobre 1995, lorsque Alik Grek, son partenaire commercial et le président du populaire club de football professionnel Shakhtar Donetsk, a été explosé par une bombe assassine dans le stade de Donetsk.

En Ukraine et dans d'autres États post-soviétiques, la ruée impitoyable pour ce qui avait été des ressources publiques était souvent sanglante et il y avait toujours beaucoup de suspects; mais la preuve contre l'un d'eux était et reste difficile à trouver. Aucune preuve connue n'a jamais lié Akhmetov au bombardement de Grek. Il n'a jamais été reconnu coupable d'aucun crime. Mais il était bien placé pour prendre le contrôle des actifs de son partenaire, y compris le club de football, et il l’a fait.

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«En mai 2014, au début de la guerre, Akhmetov a quitté Donetsk pour ce qui devait être seulement trois jours, mais pendant son absence, des milices pro-russes ont pris le contrôle de la ville. "

L'attachée de presse d'Akhmetov, Anna Terekhova, insiste sur le fait que les histoires sur ses relations avec les gangsters de Donetsk "sont toutes un mensonge qui n'a aucun rapport avec la réalité". Terekhova a également souligné à The Daily Beast: "Chaque fois que la presse internationale a republié les fausses allégations, nous avons toujours cherché et reçu des réfutations et des excuses."

Il y a environ 20 ans, Akhmetov a fondé System Capital Management, SCM, une société holding qui est aujourd'hui le plus grand employeur et investisseur en Ukraine. En avril 2008, Akhmetov, qui avait d'excellentes relations à Kiev, valait 7,3 milliards de dollars selon le magazine Forbes, et sa fortune ne faisait que croître.

En février 2006, l'ambassadeur américain John Herbst avait envoyé un câble de Kiev à Washington au sujet de lobbyistes américains aidant l'ancien président Viktor Ianoukovitch à améliorer la réputation de son Parti des régions. Et qui devrait apparaître sur la scène, mais le futur président de la campagne présidentielle de Donald Trump, Paul Manafort, visant, comme il l'a dit par câble, à changer l'image du parti "de celle d'un havre pour les mafieux à celle d'un parti politique légitime".

«Exploiter les poches profondes du parrain du clan de Donetsk, Rinat Akhmetov», a écrit Herbst en passant, «les régions ont engagé une aide politique vétéran de la rue K pour son effort de« relooking extrême ». Selon le site Internet de nouvelles Glavred.info, Davis, Manafort & Freedman font partie des consultants politiques qui ont été embauchés pour faire le pincement et le pliage. »

Ianoukovitch a finalement repris la présidence avec l'aide d'Akhmetov et de Manafort, mais a été expulsé par un soulèvement populaire en 2014, qui a ensuite été rapidement suivi de l'annexion russe de la péninsule de Crimée et d'une rébellion de séparatistes soutenus par la Russie dans l'est de l'Ukraine qui continue de ce jour et a coûté la vie à plus de 14 000 personnes.

En 2014, Ianoukovitch et Akhmetov s'étaient séparés. Lorsque Ianoukovitch a décidé d'affirmer son autorité sur les grandes entreprises et de déléguer plus de pouvoir à son fils en 2012, Akhmetov n'a pas aimé. Il était l'un des plus anciens oligarques ukrainiens les mieux établis ", et il n'a pas salué les changements", a déclaré le célèbre animateur de télévision Yevgeniy Kisilev au Daily Beast.

C'était lors de la fête d'anniversaire de Ianoukovitch, a déclaré Kisilev. Le président s'est adressé aux jeunes, dont son fils, en leur promettant plus d'autorité. "Il a demandé aux invités si quelqu'un n'était pas d'accord et, dans un silence complet, il a entendu une seule voix:" Je ne suis pas d'accord. Les jeunes doivent d'abord apprendre à être patients. "C'était la voix d'Akhmetov."

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En mai 2014, au début de la guerre, Akhmetov a quitté Donetsk pour ce qui devait être seulement trois jours, mais pendant son absence, des milices pro-russes ont pris le contrôle de la ville. "C'est comme une blessure non cicatrisante pour M. Akhmetov de ne pas pouvoir retourner dans sa ville et sa région d'origine", a déclaré Terekhova au Daily Beast.

Depuis lors, sa philanthropie a été appréciée par les organisations qui tentent d’aider les habitants de la région du Donbass. Son Centre humanitaire a fourni 12 millions de colis alimentaires aux Ukrainiens touchés par le conflit.

Enrique Menendez, fondateur du groupe d’aide Citoyens responsables du Donbass, a déclaré au Daily Beast que, malgré le calendrier chargé d’Akhmetov pour gérer son empire, «Chaque fois que nous nous rencontrions, il était attentionné et poli.»

Au milieu de la guerre, les autorités séparatistes ont contraint Menendez et son équipe à quitter Donetsk, accusés de travailler comme agents d’influence de Kiev. Aujourd'hui, Menendez dit qu'il est reconnaissant à Akhmetov d'être intervenu pour louer des appartements pour six des membres de son équipe pendant un an et de soutenir la création du groupe sur le territoire contrôlé par Kiev. "Je me souviens d'une phrase que M. Akhmetov m'a dite:" Un patient en bat un fort "", a déclaré Menendez.

Le premier président de l'Ukraine post-soviétique, Leonid Kravchuk, estime qu'Akhmetov aide plus d'Ukrainiens pauvres et malades que tout autre oligarque. "Akhmetov expédie jusqu'à 14 tonnes de nourriture au Donbass dans le cadre de l'aide humanitaire, ses fonds fournissent un soutien aux enfants aveugles et sourds", a déclaré Kravchuk au Daily Beast. «Personnellement, je lui parle souvent, sa position est claire: il veut que le Donbass soit ukrainien, il veut que l'Ukraine soit démocratique.»

L'actuel président de l'Ukraine, Volodymyr Zelensky, était un comédien de télévision et, en 2018, Akhmetov a été la cible d'une de ses blagues. «Quand Akhmetov a-t-il été vu pour la dernière fois travailler dur dans une usine, le dos penché? Quand il réalisait les bénéfices de Metinvest, en espèces. "

Les amis d'Akhmetov disent que ces jours-ci, il vit la plupart du temps dans un appartement de luxe à Londres – ses deux fils sont des citoyens britanniques. Vivra-t-il désormais à Villa les Cèdres une partie de l'année également?

"Compte tenu de l'état actuel de la villa et de la propriété adjacente, nous devrons investir massivement pour libérer le potentiel", a déclaré la porte-parole d'Akhmetov, Terkhova, au Daily Beast. «Il est trop tôt pour parler de l'utilisation de la villa par quiconque.»

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Julien