Les centrales au charbon aux États-Unis ferment leurs portes. Voici ceux …

Pendant près d'un demi-siècle, les déserts et les plaines de l'Ouest américain ont été rythmés par des fours à charbon et des cheminées imposantes – des centrales électriques massives qui ont soutenu l'économie des petites villes et alimenté la croissance des grandes villes de la région, de Los Angeles à Phoenix à Seattle.

Le premier mois de la nouvelle décennie a atterri comme un marteau sur ces géants industriels.

Janvier 2020 a commencé avec la fermeture définitive de deux générateurs au charbon dans le Montana. Quelques jours plus tard, une filiale de l’investisseur milliardaire Warren Buffett Berkshire Hathaway s’est engagée à fermer une unité de charbon en Arizona cette année. La même semaine, une coopérative électrique basée au Colorado s'est également engagée à fermer une centrale à charbon du Nouveau-Mexique d'ici la fin de 2020.

Deux semaines plus tard, le plus grand service public de l'Arizona a promis de retirer sa dernière centrale au charbon avec sept ans d'avance.

«Je me sens un peu comme si nous avions été tirés d'un canon en 2020», a déclaré Evan Gillespie, directeur de la région de l'Ouest de la campagne Beyond Coal du Sierra Club.

Les chiffres racontent l'histoire: il n'y a que 20 centrales au charbon dans l'ouest du continent dont les propriétaires ne se sont pas engagés à les retirer complètement à des dates précises, les données compilées par le Sierra Club et des recherches supplémentaires par le Times montrent. C'est comparé à 49 centrales au charbon avec des unités dont la fermeture est prévue ou qui ont fermé depuis 2010.

Le charbon est poussé hors du réseau électrique par la concurrence de sources d'énergie moins chères et plus propres, ainsi que par la montée de l'alarme publique concernant le changement climatique et les politiques publiques visant à réduire les émissions. À l'échelle nationale, le charbon n'a fourni qu'un quart de l'électricité du pays l'an dernier, contre près de la moitié en 2010, selon la U.S.Energy Information Administration.

La part du charbon a encore baissé dans l'Ouest, pour atteindre environ 21% de la production d'électricité en 2018.

Mais une poignée de services publics occidentaux continuent d'exploiter des centrales au charbon sans aucun plan de déclassement, défiant les vents contraires économiques et politiques, selon le Times.

Les retenues comprennent Black Hills Corp., qui sert des clients de services publics dans le Colorado, le Montana, le Wyoming et cinq autres États; Tucson Electric Power, une filiale de la société de portefeuille canadienne Fortis Inc .; et l’utilitaire PacifiCorp de Buffett, qui se prépare à fermer certaines de ses centrales au charbon mais pourrait en exploiter d’autres pendant des décennies.

Plusieurs agences d’électricité publiques – dont Colorado Springs Utilities, Platte River Power Authority du Colorado et le projet Salt River de la région de Phoenix – possèdent également des centrales au charbon qu’elles n’ont pas prévu de fermer. Les autres retenues comprennent des coopératives à but non lucratif qui fournissent de l'électricité aux communautés rurales de l'Ouest.

Les 20 centrales au charbon de l'Ouest sans dates de mise à la retraite ont généré collectivement près de 73 millions de tonnes métriques d'émissions de dioxyde de carbone pour le réchauffement de la planète en 2018, en comptant quelques unités qui ont depuis été fermées ou qui devraient l'être – autant de pollution climatique que 15 millions de voitures particulières.

Ces émissions alimentent une crise climatique qui contribue à de plus grands incendies de forêt, à des vagues de chaleur plus chaudes et à une aggravation des sécheresses en Californie et dans l'Ouest.

Les derniers retards du charbon

Alors, pourquoi certains services publics occidentaux tiennent-ils au combustible fossile le plus sale?

Plus de la moitié des centrales au charbon sans date de mise à la retraite se trouvent dans le Montana, l'Utah et le Wyoming – des États dirigés par des politiciens favorables aux combustibles fossiles avec peu ou pas de réglementation exigeant une énergie plus propre. Selon Robert Godby, directeur du Center for Energy Economics and Public, certaines de ces installations ont été construites relativement récemment et ont accès à du charbon bon marché provenant du bassin de la rivière Powder, ce qui signifie que continuer à les exploiter coûte moins cher que la transition vers une énergie renouvelable. Politique à l'Université du Wyoming.

Godby a indiqué la station Dry Fork près de Gillette, qui a ouvert ses portes en 2011 et pourrait s'avérer être la dernière centrale au charbon jamais construite dans l'Ouest. L'installation est détenue majoritairement par la coopérative à but non lucratif Basin Electric Power, qui dessert des clients dans neuf États. Godby a déclaré que Dry Fork "a remporté des prix pour être le producteur d'électricité le moins cher du pays".

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Non loin de Dry Fork se trouve le Gillette Energy Complex, le site de quatre centrales au charbon détenues majoritairement par Black Hills Corp., basée au Dakota du Sud.

Pour des sociétés telles que Black Hills, «il n'y a pas de raison impérieuse d'envisager de les fermer, à part peut-être les émissions de dioxyde de carbone. Et ce n'est pas quelque chose qu'ils sont obligés de considérer », car cela n'a pas été exigé par les législateurs des États ou le gouvernement fédéral, a déclaré Godby.

Laramie River Station, près de Wheatland, Wyo., Appartient à plusieurs services publics, dont Basin Electric Power Cooperative.

(Coopérative d'énergie électrique du bassin)

En plus du coût, plusieurs services publics contactés par le Times ont expliqué leur décision de s'en tenir au charbon en citant une préoccupation croissante parmi les gestionnaires de réseaux électriques: la fiabilité.

Le souci fondamental est que sans combustibles fossiles, en particulier le charbon et le gaz naturel, il n'y aura pas assez d'électricité lorsque le soleil ne brille pas et que le vent ne souffle pas.

Jusqu'à présent, les lumières sont restées allumées dans l'Ouest. Mais en Californie, qui a principalement abandonné le charbon et tente de réduire sa dépendance à un autre combustible fossile, le gaz naturel, les régulateurs de l'État ont averti que des pénuries d'électricité sont possibles au cours des prochaines années si les centrales au gaz ferment trop rapidement.

Ce qui se passe en Californie pourrait se propager, les législateurs du Nevada, du Nouveau-Mexique et de Washington suivant l'exemple de Golden State l'année dernière en fixant des objectifs d'énergie 100% propre.

"Le réseau électrique aux États-Unis est la plus grande machine unique au monde, et c'est une chose incroyablement compliquée à gérer et à équilibrer", a déclaré Ron Roberts, directeur de la production chez Puget Sound Energy, un service public de la région de Seattle dans le processus de cessation du charbon. "Vous devez disposer d'une combinaison de ressources que vous pouvez activer."

L’énergie fiable était la principale considération de NorthWestern Energy l’année dernière lorsqu'elle a acheté une partie de la participation de Puget Sound dans Colstrip Steam Electric Station, une centrale au charbon du Montana.

NorthWestern, qui dessert les maisons et les entreprises du Montana et de deux autres États, tire plus de la moitié de son électricité de ressources décarbonées et a promis de nouvelles réductions d'émissions. Mais la puissance supplémentaire de Colstrip "fournira plus de la capacité 24/7 dont nous avons besoin au coût le plus bas possible", a déclaré la porte-parole Jo Dee Black dans un e-mail.

«Lorsque le vent ne souffle pas et que la glace sur les rivières signifie que nos installations hydroélectriques produisent moins, Colstrip est une ressource fiable», a-t-elle déclaré.

Qu'est-ce qui tue le charbon

Mais dans le secteur de l'énergie en évolution rapide, les ressources fiables d'aujourd'hui peuvent rapidement devenir obsolètes.

Les prix des batteries au lithium-ion ont chuté de 87% depuis 2010, selon le cabinet d'études BloombergNEF, ce qui a stimulé une vague d'investissements dans les parcs solaires et éoliens associés au stockage d'énergie. Et les bas prix du gaz naturel ont alimenté un boom de la construction de centrales à gaz, offrant une alternative à moindre coût 24/7 au charbon.

Entre le gaz et les batteries, il devient de plus en plus difficile de faire valoir que le charbon est nécessaire pour la fiabilité, a déclaré Joshua Rhodes, modélisateur de systèmes énergétiques au sein de la firme de recherche Vibrant Clean Energy.

"Je ne dis pas que ce n'est pas économiquement légitime dans certains endroits, mais ces endroits sont très peu nombreux", a déclaré Rhodes.

Le soleil du matin se lève sur les panneaux solaires de la ferme solaire Desert Sunlight de 550 mégawatts à Desert Center, en Californie.

(Marcus Yam / Los Angeles Times)

Bien que certains fournisseurs d'énergie investissent dans le gaz, les services publics occidentaux se tournent de plus en plus vers les parcs solaires, les éoliennes et les batteries géantes pour remplacer leurs centrales au charbon.

Prenez Arizona Public Service, une filiale de Pinnacle West Capital Corp.

Les services publics de l'Arizona ne doivent obtenir que 15% de leur électricité à partir de sources renouvelables d'ici 2025, une fraction dérisoire par rapport aux normes d'énergie propre dans les États voisins. Mais le mois dernier, l'Arizona Public Service a annoncé qu'il passerait à une électricité 100% sans carbone d'ici 2050 et fermerait les unités de charbon restantes à la centrale de Four Corners au Nouveau-Mexique – qui était autrefois une source d'énergie majeure pour le sud de la Californie Edison – pas plus tard que 2031, sept ans plus tôt que prévu.

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Pas plus tard qu'en 2017, la fonction publique de l'Arizona a proposé de construire plus de 5000 mégawatts de centrales au gaz, soit deux fois et demie la puissance produite par Four Corners à son apogée. Mais le mois dernier, le service public prévoyait que les progrès technologiques «élimineront la nécessité de compléter les énergies renouvelables par des ressources en carbone, même à faible émission, comme le gaz naturel».

"Nous espérons réaliser des gains environnementaux et économiques sans compromettre notre engagement à offrir un service abordable et fiable", a déclaré le PDG Jeff Guldner dans un communiqué.

Tri-State Generation and Transmission – une coopérative électrique dont les membres desservent des clients dans près de 200 000 milles carrés du Colorado, du Nouveau-Mexique, du Nebraska et du Wyoming – a offert une explication similaire pour sa décision d'arrêter la centrale électrique Escalante au Nouveau-Mexique d'ici la fin de 2020, un quart de siècle plus tôt que prévu.

Le calendrier accéléré "est motivé par les aspects économiques de l'exploitation de la centrale électrique sur un marché de l'électricité compétitif, et par l'ajout de Tri-State de ressources renouvelables à faible coût", a déclaré le chef de la direction Duane Highley dans un communiqué écrit le mois dernier.

La pression politique a également joué un rôle dans le déclin du charbon.

Le meilleur exemple récent pourrait être le Colorado, où les États-Unis d'alors. Le représentant Jared Polis a été élu gouverneur en 2018 après avoir fait campagne sur l'énergie 100% renouvelable.

Le mois suivant les élections, Xcel Energy – une société basée à Minneapolis qui exploite le plus grand service public du Colorado – s'est engagée à réduire ses émissions de réchauffement de la planète de 80% d'ici 2030 et de 100% d'ici 2050. La société a publié un communiqué contenant des citations élogieuses du gouverneur. élire et maire de Denver.

"Nous accélérons nos objectifs de réduction de carbone parce que nous sommes encouragés par les progrès technologiques, motivés par les clients qui le demandent et déterminés à travailler avec des partenaires pour y parvenir", a déclaré le chef de la direction de Xcel, Ben Fowke, dans un écrit. déclaration.

Xcel n'a pas fixé de délais pour le déclassement de ses trois centrales au charbon du Colorado, mais il devra certainement retirer au moins certaines d'entre elles avant 2030 pour respecter son calendrier de réduction des émissions de carbone. La porte-parole Julie Borgen a déclaré dans un courriel que la société «évaluait un large éventail d'options, y compris des changements opérationnels et des départs à la retraite d'unités de production de charbon».

Pas de marché pour le charbon

Deux autres services publics de combustion du charbon du Colorado disent qu'ils explorent les voies d'une électricité 100% sans carbone, Platte River Power Authority ciblant 2030 et Colorado Springs Utilities enquêtant plus timidement sur un calendrier de 2050. Aucun des services publics ne s'est engagé à quitter complètement le charbon à une date précise – du moins pas encore.

Ailleurs dans l'Ouest, plusieurs services publics perdent une partie de leur charbon, mais pas la totalité.

Le projet Salt River de la région de Phoenix, par exemple, s'est engagé le mois dernier à fermer la centrale de Coronado dans l'est de l'Arizona au plus tard en 2032. Mais le service public n'a pas fixé de date de retrait pour l'unité de charbon qu'il possède à la centrale de Springerville, juste un à quelques kilomètres au sud de Coronado.

Le porte-parole des services publics, Scott Harelson, a indiqué que Springerville est «le plus jeune actif de charbon de notre flotte».

"Il a commencé ses opérations en 2009, il y a donc d'importantes considérations financières lors de la discussion de sa date de fermeture", a-t-il déclaré dans un e-mail.

La centrale électrique d'Intermountain à l'extérieur de Delta, dans l'Utah, est une source importante d'électricité pour le Los Angeles Department of Water and Power depuis les années 1980. L'installation de combustion du charbon devrait fermer en 2025.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Les autres propriétaires de Spingerville sont l’État à but non lucratif Tri-State et la société privée Tucson Electric Power, qui n’ont aucunement prévu de quitter la centrale au charbon.

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Il n'est pas non plus prévu de fermer la dernière centrale au charbon d'Apache Generating Station dans le sud-est de l'Arizona, qui appartient à Arizona Electric Power Cooperative. La coopérative a noté dans son dernier rapport annuel que l'unité peut brûler une combinaison de charbon et de gaz, réduisant les coûts et les émissions, et qu'elle a converti une autre unité d'Apache du charbon au gaz en 2017.

Pour la plupart de ces centrales au charbon, la fermeture est probablement une question de quand, pas de si.

Dans un exemple frappant de la baisse de l’énergie produite par le charbon, NorthWestern Energy a pu acquérir une partie de la participation de Puget Sound Energy dans l’usine de Colstrip pour un prix bas et bas: 1 $.

Roberts de Puget Sound a déclaré que le prix d'achat reflète une simple réalité de la vie en Occident: "Il n'y a pas de marché pour le charbon en ce moment."

L'écriture sur le mur

Aucune utilité n'illustre mieux l'évolution économique et politique du charbon que la filiale de Berkshire Hathaway, PacifiCorp, dont la société mère est contrôlée par le gourou de l'investissement Buffett. Le service public possède en majorité une demi-douzaine de centrales au charbon et sert des clients en Idaho, en Oregon, en Utah, à Washington, au Wyoming et dans une petite partie de la Californie.

Pas plus tard qu'en 2015, PacifiCorp prévoyait de continuer à exploiter une grande partie de sa flotte de charbon indéfiniment. Mais la société a subi des pressions de la part des législateurs de l'Oregon et de Washington – où les lois des États exigent une élimination progressive de l'énergie du charbon – ainsi que du Sierra Club, qui a contesté les hypothèses de coût de PacifiCorp dans les procédures réglementaires.

L'année dernière, le service public a mis à jour sa modélisation économique et a déterminé que la fermeture de quatre de ses unités de charbon du Wyoming pourrait permettre aux contribuables d'économiser près d'un quart de milliard de dollars. Quelques mois plus tard, il a demandé le retrait de la majeure partie de sa flotte de charbon du Wyoming au cours des prochaines années, puis s'est engagé à fermer une unité de charbon à la centrale électrique de Cholla en Arizona d'ici la fin de 2020.

Les défenseurs de l'énergie propre ne sont toujours pas satisfaits.

PacifiCorp n’a pas annoncé de calendrier de fermeture de deux de ses centrales au charbon, Hunter Power Plant dans l’Utah et Wyodak au Gillette Energy Complex dans le Wyoming. Et la société prévoit de continuer à exploiter plusieurs autres générateurs de charbon au milieu des années 2030 – beaucoup trop longtemps avec la planète confrontée à une crise climatique, disent les critiques.

"Vous voyez beaucoup de services publics fixer ces objectifs lointains", a déclaré Gillespie du Sierra Club. "Ce qui est beaucoup plus significatif pour le climat en ce moment, c'est une action à court terme."

Une vue de la route 14 d'éoliennes installées dans les montagnes de Tehachapi près de Mojave, en Californie.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

Le porte-parole de PacifiCorp, Bob Gravely, a déclaré que le service public prévoyait d'ajouter environ 6 000 mégawatts de ressources renouvelables au cours des cinq prochaines années, en partie pour remplacer la production des centrales au charbon qui se retiraient. Lorsqu'on lui a demandé si d'autres unités de charbon pourraient être retirées avant la date prévue, Gravely a déclaré dans un courriel que ces générateurs «continueront d'être évalués par rapport à d'autres options de ressources».

Pourtant, les responsables de Berkshire Hathaway voient l'écriture sur le mur pour le charbon.

S'exprimant lors de la conférence VerdeXchange à Los Angeles la semaine dernière, le vice-président des relations gouvernementales de Berkshire Hathaway Energy, Jonathan Weisgall, a déclaré que plus de centrales au charbon avaient fermé en 2019 que n'importe quelle année depuis 2015, malgré les efforts du président Donald Trump pour soutenir l'industrie charbonnière. L'économie fait partie de l'histoire, mais ce n'est pas toute l'histoire.

"Je ne me souviens pas qu'un client nous ait appelé récemment pour demander 100% d'électricité au charbon", a déclaré Weisgall. "Il a tendance à être 100% renouvelable."

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Julien