Le plan du multimillionnaire pour réinventer une ville

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                 Barry Pells, avec la permission du projet Auckland
                
            
            
            
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                    L'ancien agent de change Jonathan Ruffer n'avait aucun lien avec l'évêque Auckland jusqu'à il y a une décennie

Clarks à Bishop Auckland était autrefois un endroit où de minuscules pieds étaient enfoncés dans leur première paire de chaussures d'école. Maintenant, des boîtes en carton à moitié emballées sont éparpillées à travers l'atelier déserte.

"Ce n'est pas un au revoir", l'avis de la fenêtre rassure les passants. Vous pouvez toujours acheter des chaussures Clarks en ligne – ou conduire 20 minutes à Durham.

Clarks n'est que la dernière boutique à fermer ses portes dans la ville anglaise du nord-est. Plus d'un immeuble sur cinq est vacant, soit près du double de la moyenne nationale de 12%. Le centre qui se détériore – ses vitrines maculées de peinture blanche – raconte une histoire similaire à de nombreuses rues commerçantes à travers le pays, qui ont lutté avec la montée des achats en ligne.

L'évêque Auckland, avec ses 25 000 habitants, était le cœur du pays charbonnier. La disparition progressive de l'industrie dans la seconde moitié du siècle dernier a entraîné des décennies de déclin économique.

Mais la fortune de la ville est peut-être sur le point de changer. Il a quelque chose que les autres n'ont pas: un multimillionnaire prêt à verser son propre argent dans sa relance.

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  • L'intérêt de l'ancien courtier en valeurs mobilières Jonathan Ruffer pour l'évêque Auckland n'est pas immédiatement clair – l'homme de 68 ans n'avait aucun lien avec l'évêque Auckland jusqu'à il y a une décennie. Mais le collectionneur d'art passionné a décidé d'intervenir lorsque l'Église d'Angleterre a choisi de vendre les peintures les plus célèbres de la ville accrochées au château d'Auckland.

    Il achète la série de portraits du maître espagnol Francisco de Zurbaran. Puis il a acheté le château.

    "Mon intention initiale était d'acheter les tableaux pour dire" je suis de votre côté "à la communauté", a déclaré M. Ruffer. "J'étais à la recherche d'un moyen de m'engager quelque part dans le Nord-Est. Je ne suis pas du tout intéressé par les attractions touristiques, je ne suis intéressé que par la régénération."

    Après trois ans de rénovations importantes, le château vieux de 900 ans a rouvert ses portes au public l'année dernière.

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                     Peter HaygarthP
                    
                
                
                
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                        Château d'Auckland, autrefois résidence des princes-évêques de Durham

    Alors, combien d'argent l'homme d'affaires est-il prêt à dépenser? "Je suis très timide quand il s'agit de parler du montant des dépenses", dit-il. "Je suis un tuyau d'évacuation – tout ce qui entre en haut et en bas", ajoute-t-il énigmatique.

    M. Ruffer a grandi à Stokesley, près de Middlesbrough, avant de se diriger vers le sud pour étudier à l'Université de Cambridge. Il est ensuite devenu l'un des gestionnaires de fonds les plus performants de la ville, co-fondateur d'une société d'investissement basée à Londres. Là, il a servi de riches clients et géré des actifs d'une valeur de plusieurs milliards de livres. Cela l'a aussi rendu riche.

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    Ensuite, M. Ruffer, qui se décrit comme «tout à fait goddy», a décidé de donner la majeure partie de sa fortune. La philanthropie est un «mot qui fait vomir», dit le chrétien dévot, mais il ne peut pas trouver une autre façon de décrire ce qu'il fait.

    Il y a sept ans, M. Ruffer a lancé un organisme de bienfaisance pour revigorer l'évêque Auckland. De là est sorti un musée d'art qui documente la vie dans les mines de charbon, et à partir de l'année prochaine, les touristes pourront visiter une galerie d'art espagnole qui abritera les chefs-d'œuvre qu'il a achetés 10 ans plus tôt.

    Un restaurant aux dômes de verre dans les jardins clos du château ouvrira ses portes, et il est prévu de rénover plusieurs hôtels abandonnés. Le projet d'Auckland a également racheté des magasins vides, mais ses propositions à leur sujet sont toujours en cours.

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    Bien que M. Ruffer soit vague sur le montant exact qu'il dépense, l'ampleur du projet est claire. Il espère que les attractions touristiques, qui sont juste à côté de la principale artère commerçante, Newgate Street, aideront à la "circulation du sang" vers le centre-ville.

    Mais qu'en pensent les locaux?

    Dans un petit salon de thé chaleureux de la grande rue principale, Nicky Caruso dit qu'elle préférerait que Bishop Auckland ait un Primark plutôt qu'un château. Mme Caruso, qui a créé le café l'année dernière, dit que seulement un client sur cinq environ ne vient pas de la ville. Regardant dans la rue calme, elle dit que le conseil "devrait essayer de répondre davantage aux besoins des populations locales".

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                        Le conseil espère que les visiteurs feront leurs achats dans des entreprises indépendantes comme The Other Book Shop, propriété de Gordon Draper

    En bas du café, dans un magasin vendant des appareils électriques, l'assistant David Little dit que le château est "beau", mais sa coutume "ne se répercute pas sur les affaires courantes". "Les gens vont au château et rentrent chez eux", dit-il. "Les touristes ne voient pas Bishop – ils voient un parking."

    M. Little, qui travaille dans la boutique depuis 24 ans, dit qu'un service à la clientèle à l'ancienne et une clientèle fidèle ont aidé l'entreprise à survivre, mais il a connu une baisse au fil des ans. "La fréquentation n'est tout simplement plus ce qu'elle était", dit-il. "Il y a des entreprises tout le temps."

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                        Liam Guille, qui a ouvert une boutique de souvenirs cinématographiques avec son père l'année dernière, dit que l'investissement de M. Ruffer est "certainement" une bonne chose

    L'une des choses qui aspirent le commerce à l'écart de la rue principale est un nouveau parc commercial à l'extérieur de la ville. Dans un coup dur, Marks & Spencer a levé les bâtons et s'est installé dans le complexe en 2013, malgré une pétition signée par des milliers de locaux. En 2017, les grands noms se précipitaient vers la sortie. Dorothy Perkins et Beales faisaient partie des 20 chaînes qui ont fermé boutique.

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    «Trop d'accent» sur la régénération des villes

    Les changements spectaculaires au cours des dix dernières années sont illustrés par la carte interactive ci-dessous, qui utilise des chiffres sur les ouvertures et fermetures collectées par la Local Data Company. Il y a maintenant 61 logements vacants – dont plus de la moitié sont vides depuis plus de trois ans.

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    Source: Local Data Company, carte construite à l'aide de Carto

    Le conseiller local Carl Marshall insiste sur le fait que le parc commercial n'est pas uniquement responsable de la dégradation de la rue principale. "Les habitudes de consommation ont changé", dit-il. "S'ils n'accédaient pas au commerce de détail à Bishop Auckland, ils se rendraient simplement dans la ville de Durham, juste en haut de la route."

    Ainsi, au lieu d'essayer de s'accrocher aux grands détaillants nationaux, le conseil compte sur Bishop Auckland pour attirer des touristes qui visiteront les magasins indépendants locaux. Certaines nouvelles entreprises ont ouvert ces dernières années, le nombre de cafés augmentant. Les nouveaux magasins ne sont pas des boutiques hipster – l'un des cafés est un café sur le thème des années 50 qui vend des thés à la crème.

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                        Le grand magasin Beales a laissé un magasin vide lorsqu'il a fermé ses portes en 2017

    Bien que le conseil ait soumissionné pour une tranche de 25 millions de livres sterling d'un fonds gouvernemental pour aider les rues en difficulté, il est conscient que l'investissement de M. Ruffer est à une échelle qu'aucune autorité locale ne pourrait égaler. M. Ruffer est un "visionnaire" qui a donné à l'évêque Auckland une "opportunité unique" de devenir une attraction touristique, a déclaré le conseiller.

    Pour une entreprise familiale créée il y a plus de 50 ans, l'investissement de M. Ruffer est porteur d'espoir. Luca Rea-Dobson – un échafaudeur qui aide sa mère Anna à diriger le "bon café" – dit que la présence de l'homme d'affaires est une "bénédiction". Il rit en disant que l'ancien courtier "aurait pu aller n'importe où". Mais M. Rea-Dobson dit que l'investissement de l'homme d'affaires a "divisé la ville", certains habitants s'impatientant. "Beaucoup de gens se plaignent que cela ne s'est pas produit du jour au lendemain", dit-il.

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                        Anna Rea-Dobson et son fils Luca, propriétaire du café Rio Bar à Bishop Auckland, espèrent que l'investissement relancera la ville

    L'un des premiers projets du multimillionnaire a été Kynren, un spectacle annuel en plein air dans une ferme près du château qui a commencé en 2016. La performance raconte l'histoire de l'Angleterre avec un casting de 1000 personnes et une équipe composée de bénévoles locaux.

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    "J'ai ri la première fois que j'en ai entendu parler", explique M. Rea-Dobson. Mais il s'est porté volontaire pour participer quand même. "J'ai eu des nuits blanches – j'ai installé un échafaudage pour gagner ma vie. Je n'avais jamais manié une épée auparavant", dit-il. "Mais après le premier spectacle, toute la ville bourdonnait."

    Kynren est désormais l'une des principales attractions du Royaume-Uni sur TripAdvisor.

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                        Kynren, un spectacle annuel en plein air dans une ferme près du château, est devenu une attraction touristique populaire

    Malgré ces succès, M. Ruffer est conscient que la régénération de l'évêque Auckland prendra du temps. "Nous avons toujours pensé que c'était un projet de 25 ans", dit-il. "Nous ne sommes pas tout à fait à mi-chemin."

    Dans l'intervalle, la mère de M. Rea-Dobson, Anna, dit qu'elle voit de moins en moins de personnes passer par la porte de son café, bien qu'une base fidèle d'habitués plus âgés la maintienne. Elle trouve encourageante la promesse de commerce futur des attractions touristiques de M. Ruffer. "C'est vraiment ce à quoi je m'accroche", dit-elle. Elle fait une pause, puis ajoute: "Combien de temps je peux tenir, c'est autre chose."

    La rue principale de l'évêque Auckland fait face à des défis importants. Comme d'autres villes, il va falloir s'adapter pour survivre, même s'il a de la chance d'avoir un riche patrimoine et des atouts historiques pour en profiter. Son passé est son avenir, à bien des égards, mais sauver une ville n'est pas une solution miracle.

    Pourtant, cette ville pourrait-elle être à un point de basculement?

    BBC News suivra les progrès du centre-ville de Bishop Auckland cette année dans le cadre du projet #BBCMyHighStreet.

    Avez-vous une histoire à propos de votre rue principale locale que nous devrions couvrir? Courriel myhighstreet@bbc.co.uk

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    Julien