Le PDG qui m'aimait – Les espions utilisent souvent les entreprises comme couverture | …

22 févr.2020

L'ESPIONNAGE ET les affaires sont depuis longtemps enchevêtrées. Dans «Live and Let Die», le deuxième roman de Ian Fleming, James Bond se fait passer pour un homme d'affaires travaillant pour Universal Export, une société écran fragile pour le MI6 qui occupe un «grand bâtiment gris près de Regent’s Park». Dans «On Her Majesty’s Secret Service», publié près d’une décennie plus tard, le jeu est en place. «En tant que couverture, couverture solide, Universal était« brûlé »avec les pros», rue Bond. «Il était utilisé depuis trop longtemps. Tous les services secrets du monde y étaient déjà entrés. De toute évidence, Blofeld était au courant. »

Ernst Blofeld, chef de Spectre, un syndicat criminel mondial – un homme qui a besoin de communications secrètes – aurait sans doute également été sage pour Crypto AG, une société suisse qui s'est imposée pour dominer le marché mondial des machines à chiffrer après la Seconde Guerre mondiale. Dans les années 1990, il était évident que la société était au lit avec la National Security Agency (NSA), les indiscrètes américaines. Il s'avère que la vérité était encore plus remarquable. De 1970 aux années 2000, au moins, Crypto AG appartenait à 100% à la CIA et, jusqu'en 1993, à la BND, l'agence d'espionnage allemande, selon le Washington Post. "Ce fut le coup d'État du renseignement du siècle", chantait un rapport de la CIA. «Les gouvernements étrangers payaient beaucoup d'argent… pour avoir le privilège de lire leurs communications les plus secrètes.»

L'histoire du renseignement est jonchée de telles sociétés écrans, utilisées pour collecter des renseignements ou pour mener des opérations secrètes. «Mesures actives: histoire secrète de la désinformation et de la guerre politique», un livre à paraître de Thomas Rid, décrit comment la CIA a financé et contrôlé une imprimerie à Berlin dans les années 1950 pour diffuser la propagande dans le bloc soviétique. Il a publié des brochures politiques et des magazines d’information, falsifiés et réels, ainsi qu’un bulletin sur les cœurs seuls, un magazine féminin et même des publications consacrées à l’astrologie et au jazz. C'était l'une des nombreuses maisons d'édition et publications à travers le monde qui ont été secrètement subventionnées par la CIA et le KGB pour diffuser leur influence.

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Certaines fausses entreprises ont été diaboliquement rusées. Dans les années 1970, au plus fort des troubles, l'armée britannique a établi un bordel et une laverie à Belfast. Non seulement les soldats pouvaient utiliser des fourgonnettes pour se déplacer discrètement, mais les vêtements des suspects de l'IRA pouvaient être testés pour les résidus d'explosifs (les deux opérations ont finalement été exposées et tirées). Le MI6 exploitait également une fausse agence de voyages qui attirerait les républicains en Espagne avec des vacances gratuites, où ils pourraient être recrutés comme agents doubles. Dans les années 80, le Mossad, l'agence d'espionnage israélienne, dirigeait une station balnéaire soudanaise qui était utilisée pour faire sortir clandestinement des milliers de Juifs d'Éthiopie voisine.

En plus de créer des sociétés factices, les espions ont également cultivé une relation chaleureuse avec le monde réel de l'entreprise. Le MI6 et la CIA étaient réputés avoir des relations étroites avec les compagnies pétrolières et la presse. Kim Philby, un agent double soviétique au MI6, a servi brièvement comme correspondant de ce journal au Moyen-Orient peu avant sa défection. Plus récemment, les entreprises de télécommunications américaines ont reçu des centaines de millions de dollars par an pour coopérer avec le gouvernement, allant souvent au-delà des obligations légales de le faire; la NSA a salué AT&T pour son «extrême volonté d'aider». Des espions américains auraient également payé à RSA, une société de sécurité, 10 millions de dollars pour utiliser une technique défectueuse qui a facilité la suppression d'une forme de cryptage largement utilisée (la société le nie).

Un tel suborning clandestin est encore plus simple pour les dictateurs. Le KGB détournait occasionnellement des vols d'Aeroflot, la compagnie aérienne nationale soviétique, pour recueillir des renseignements dans les airs. Aujourd'hui, l'Amérique craint que Huawei, un géant chinois des télécommunications qui souhaite construire des réseaux occidentaux 5G, puisse aider les efforts d'espionnage de la Chine.

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À certains égards, le secteur privé est plus important que jamais pour les fantômes. Les entreprises de technologie détiennent plus de données personnelles que les entreprises de télécommunications publiques. Et comme l'utilisation des contrôles biométriques aux frontières rend plus difficile pour les espions de voyager sous un pseudonyme – les empreintes digitales sont plus difficiles à truquer que les passeports – la CIA et d'autres ont de plus en plus recours au recrutement et au placement d'employés dans des entreprises légitimes afin qu'ils puissent voyager sous leur vrai nom avec couverture commerciale.

Qu'y a-t-il pour les costumes? L'argent, pour commencer. Avant son rachat, Crypto AG a reçu de grosses sommes d'argent à la fois pour acheter sa fidélité et pour s'assurer que ses machines de chiffrement arriérées auraient un avantage sur ses concurrents. Les entreprises peuvent également avoir accès à des secrets. Selon un ancien officier du renseignement, le MI6 acheminerait des titres utiles à des champions nationaux comme BP et British Airways. Aujourd'hui, la CIA fournit aux partenaires commerciaux flexibles des «séances d'information spéciales et sur mesure», selon un récent rapport de Jenna McLaughlin et Zach Dorfman pour Yahoo News.

Vivre et laisser mourir

Pourtant, les arrangements de cape et de poignard peuvent mal tourner. Les entreprises qui collaborent avec des fantômes peuvent mettre en danger, souvent involontairement, des employés à l'étranger. En 1992, Hans Buehler, un vendeur de Crypto AG, a été détenu en Iran pendant neuf mois et libéré seulement après le versement d'une rançon de 1 million de dollars (il a affirmé qu'il ne savait rien des portes dérobées de l'entreprise). Ensuite, il y a les coûts de réputation. M. Buehler, lésé, est allé à la presse, et le secret de la société a été divulgué au grand jour, ce qui a incité les espions allemands à renoncer à l'accord (avec un retour cinq fois net sur l'investissement initial). Crypto AG a été dissoute en 2018; son nom de marque autrefois illustre est maintenant détruit.

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Un pire sort est arrivé à Ferranti, une firme d'ingénierie britannique qui a acheté International Signal and Control (ISC), un entrepreneur d'armes américain qui s'est avéré être un front de la CIA pour le tir rampant. Ferranti a fait faillite en peu de temps. Lorsque James Guerin, PDG de l'ISC, a été reconnu coupable de fraude et de trafic illicite d'armes, Bobby Ray Inman, un ancien directeur adjoint de la CIA, a écrit au juge avec une référence de caractère: «M. Guerin a fait preuve de patriotisme envers notre pays … même si cela pouvait ont risqué une publicité défavorable pour son entreprise. » Hélas, la gratitude des fantômes n'est guère une consolation pour les actionnaires lésés. ■

Cet article est paru dans la section Affaires de l'édition imprimée sous le titre "Le PDG qui m'a aimé"

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Julien