Le nouveau lycée Iron Range fait face à un obstacle possible …

Les districts scolaires d'Eveleth-Gilbert et de Virginie ont travaillé à consolider et à créer une nouvelle école secondaire de carrière, Rock Ridge. Les électeurs des deux districts ont approuvé un référendum combiné de près de 180 millions de dollars en mai qui a permis aux districts d'aller de l'avant avec la construction de deux nouvelles écoles élémentaires et d'un nouveau lycée.

Récemment, les quartiers ont connu une possible bosse sur la route. En août, le district de Virginie a acheté une propriété au 2000 Siegel Blvd., Eveleth, à Spectrum Health Services pour 2,1 millions de dollars. Spectrum Health et East Range Academy of Technology and Science (ERATS), une école à charte d'environ 170 étudiants, occupent tous deux le bâtiment sur la propriété.

Selon l'accord d'achat de la propriété, Spectrum Health continuera d'occuper le bâtiment et de percevoir le loyer d'ERATS jusqu'au 1er juin, date à laquelle la possession de la propriété et le bail seront transférés au district de Virginie.

L'Académie des technologies et des sciences d'East Range est une petite école à charte au service des élèves du secondaire. La charte loue actuellement de l'espace dans le bâtiment Spectrum Health à Eveleth. Teri Cadeau / tcadeau@lcnewschronicle.com

Le bail de l'académie se termine le 30 juin 2023, avec une option de renouvellement unique de cinq ans, qui prolongerait le bail jusqu'au 30 juin 2028. Il loue l'espace pour près de 200 000 $ par an.

Avant la finalisation de la vente de la propriété, le propriétaire de Spectrum Health, Merle Sampson, et le surintendant de Virginie, Noel Schmidt, ont proposé d'acheter ERATS hors de son bail. Selon le procès-verbal de la réunion du conseil d'administration d'ERATS du 12 août 2019, la co-directrice de l'académie, Amy Hendrickson, a déclaré à son conseil d'administration qu'elle avait rencontré la veille avec Sampson, Schmidt et John Huenink de Kraus-Anderson, l'entrepreneur embauché pour travailler sur le nouveau Écoles Eveleth-Gilbert et Virginia.

Selon le procès-verbal de la réunion du conseil, Hendrickson a déclaré au conseil ERATS que si l'école acceptait de quitter son bâtiment actuel d'ici le 1er juin, elle recevrait 200 000 $, du mobilier de bureau usagé et un petit magasin situé à Eveleth. Schmidt a déclaré au News Tribune que l'offre était de 250 000 $.

Hendrickson a expliqué au conseil scolaire qu'elle avait dit au groupe qu'il faudrait 600 000 $ pour assurer un nouveau bâtiment sûr, mis à jour et correctement équipé pour 150-200 étudiants. Selon le procès-verbal de la réunion, elle a déclaré au conseil que le nombre était basé sur le montant de la subvention de démarrage et de réplication scolaire que les écoles reçoivent du ministère de l'Éducation du Minnesota.

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En raison d'un conflit d'intérêts avec le procureur d'ERATS, son conseil d'administration a voté le 12 août pour embaucher Erik Honkanen de Honkanen Richards, S.C, en Virginie en tant que représentation juridique.

Virginia Public Schools travaille avec Eveleth-Gilbert Public School sur un nouveau lycée académique de carrière baptisé Rock Ridge High School. Steve Kuchera / skuchera@duluthnews.com

Peu de temps après, Honkanen a envoyé une lettre le 15 août aux membres du conseil scolaire de Virginie Murray Anderson et Stacey Sundquist, du membre du conseil scolaire d'Eveleth-Gilbert Bill Addy et de l'avocat de Spectrum Health Sam Aluni. La lettre a été copiée en carbone au maire de Virginie Larry Cuffe, au maire d'Eveleth, Robert Vlaisavljevich et aux législateurs des États et des États-Unis.

La lettre indiquait: «Une action en justice est actuellement envisagée contre Spectrum, et potentiellement contre les districts scolaires respectifs, comme cela est nécessaire pour protéger les droits (ERATS).» Il a poursuivi en disant: "Il s'agit d'un avis de litige potentiel concernant le bail si les conditions sont violées."

La lettre de Honkanen indiquait également qu'il avait conseillé à ses clients d'exercer l'option de cinq ans.

«Comme vous le savez peut-être, (ERATS) compte environ 170 étudiants. Le déplacement de ces étudiants est un problème majeur et aurait des effets profondément négatifs sur eux », indique la lettre. «Si l'école ou Spectrum tentait de rompre le bail ou de supprimer (ERATS), je demanderais une mesure injonctive et déclaratoire ainsi que des prestations spécifiques afin de permettre (ERATS) de rester dans les locaux à bail.»

Honkanen a terminé la lettre en disant qu'il avait été chargé de trouver une solution qui fonctionne pour tous sans litige car elle "ne sert les intérêts de personne, en particulier l'ensemble des étudiants entre les deux districts scolaires et (ERATS)".

Schmidt a envoyé une réponse le 21 août à la lettre de Honkanen. La lettre de Schmidt exposait la chronologie des événements concernant la vente de la propriété de Spectrum Health au district scolaire de Virginie. Il a également déclaré dans la lettre qu'il n'y avait aucune intention «ni du district scolaire ni du propriétaire privé de forçage (ERATS) de rompre leur contrat de location. Ils peuvent continuer à respecter les conditions de leur bail.

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«Le district scolaire peut utiliser une partie du terrain qu'il acquiert pour un nouveau lycée sans déplacer (ERATS) du bâtiment qu'il loue. (ERATS) a appris que c'était l'intention du district scolaire, ce qui signifie que leur contrat de location n'est pas menacé », a déclaré la lettre de Schmidt. «(ERATS) semble être axé sur la tentative d'obtenir plus d'argent du propriétaire privé ou des écoles publiques. Cela ne semble pas concerner les étudiants, mais plutôt l'argent. »

Honkanen a répondu à la lettre de Schmidt du 5 septembre demandant l'exécution d'un contrat – sous réserve de la vente de l'immeuble et du terrain – reflétant les dispositions du bail et les conditions de responsabilité.

«Le dernier paragraphe de la lettre du directeur semble impliquer qu’il s’agit plus d’argent que d’étudiants. Ma réponse serait qu'il s'agit, bien sûr, d'argent, car c'est ce qu'il faut pour gérer une école, surtout si (ERATS) doit déplacer plus de 170 élèves et trouver un nouvel espace », a déclaré la lettre de Honkanen. "Mais comme indiqué ci-dessus, il semble que le directeur autorise (ERATS) à rester dans son espace jusqu'en 2028. Ainsi, passons à un contrat qui prévoit la même chose."

Selon l'accord d'achat entre le district scolaire de Virginie et Spectrum Health, le bail actuel serait transféré tel quel au district scolaire de Virginie le 1er juin.

Selon un post Facebook publié par le surintendant Eveleth-Gilbert Jeff Carey sur la page Eveleth Gilbert Virginia Collaboration, ce sont les deux lettres «menaçantes» de Honkanen qui ont changé la mentalité des commissions scolaires Eveleth-Gilbert et Virginia pour permettre à ERATS de rester la propriété.

«Dans certains des premiers dessins, le stade de football / piste était juste là où se trouve actuellement le bâtiment Spectrum (Santé). Après qu'il soit devenu évident que le locataire ne partait pas avant la fin de leur bail, des plans ont été élaborés pour contourner les alentours et le stade a été déplacé vers le sud, où vous le voyez dans les plans aujourd'hui », a indiqué la publication. "Le quartier allait être OK avec eux restant pour la durée de leur bail."

Schmidt a déclaré au News Tribune que le district scolaire de Virginie avait tenté de négocier un accord de résiliation du bail à l'amiable en offrant une somme d'argent importante et en aidant à la relocalisation.

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"Mais ils n'ont pas accepté de quitter l'espace et ont plutôt menacé de poursuivre le quartier pour tenter d'arrêter toute construction sur le site", a déclaré Schmidt. «Tout retard dans la construction pourrait finalement coûter des millions de dollars au district et à ses contribuables.»

Schmidt a déclaré que parce que le district doit s'assurer qu'il peut commencer la construction et respecter les délais du projet, le Virginia School Board a voté lundi 10 février pour poursuivre le processus de domaine éminent sur la propriété.

"Bien que le district soit propriétaire de cette propriété, le processus de domaine éminent permet au district de procéder à la construction sur le site et d'éliminer les coûts et les risques accrus associés aux retards", a déclaré Schmidt. «Le district a l'intention de continuer à travailler directement avec (ERATS) pour rechercher un arrangement à l'amiable qui leur donne un nouveau domicile et une compensation appropriée sans avoir besoin d'une audience. À la fin de la journée, l'objectif est de faire en sorte que les élèves du district de Virginia, du district d'Eveleth-Gilbert et de l'école (ERATS) reçoivent une excellente éducation. »

Schmidt a déclaré que si les négociations échouaient, la prochaine étape importante du processus du domaine éminent était de demander au tribunal d'autoriser l'acquisition de la propriété par le biais du domaine éminent et de fixer une date d'audience pour la pétition.

Lorsqu'on lui a demandé une interview par le News Tribune, Honkanen a refusé, mais a déclaré dans un communiqué: "(ERATS) recueille toujours des faits et envisage ses options juridiques et procédera en conséquence."

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Julien