L'argent derrière l'argent de Trump

Merrill Lynch a appris cette leçon à la dure quand il a aidé Trump à vendre 675 millions de dollars d'obligations pour payer les travaux sur son casino Taj Mahal sur la promenade d'Atlantic City en 1988. Le casino tapageur – le plus grand du monde – a ouvert ses portes deux ans plus tard. avec des dômes d'oignons de couleur vive et chargés de dettes. En quelques mois, il a fait défaut sur les obligations. La tâche désagréable de nettoyer ce gâchis incombait à un cadre de Merrill nommé Seth Waugh. Trump a menacé de ligoter ses prêteurs pendant des années de litige devant un tribunal de faillite s'ils n'acceptaient pas de le laisser en grande partie à la merci de ce qu'il devait. Personne ne doutait du contentieux de Trump, et Waugh et ses collègues de Merrill ont finalement accepté ce qui équivalait à de lourdes pertes sur les obligations.

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En 2000, Waugh a rejoint la Deutsche Bank. Perma-tannée et avec de longs cheveux souples, Waugh a développé une réputation parmi certains collègues de la Deutsche Bank pour être un peu légère. Ils l'ont tourné en dérision pour avoir passé plus de temps sur le terrain de golf que lui au bureau. (Aujourd'hui, Waugh est le directeur général de la Professional Golfers’s Association of America.) Mais il jouissait de la confiance d'un des plus hauts dirigeants de la Deutsche Bank, Josef Ackermann, qui a aidé à le recruter chez Merrill Lynch. En 2001, Waugh a appris que la Deutsche Bank prévoyait de prêter à Trump environ 500 millions de dollars pour l'utiliser comme il le souhaitait – essentiellement une injection de trésorerie sans restriction pour stabiliser ses finances en baisse. Ayant été témoin de près du carnage que Trump pourrait infliger à des institutions financières imprudentes, Waugh n'était pas pressé de répéter l'expérience.

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Le prêt qui était offert maintenant n'aurait pas obligé Trump à constituer des actifs matériels en garantie; il demandait d'emprunter 500 millions de dollars contre le milliard de dollars de «bonne volonté» qui, selon Trump, était associé à son nom. Cela a rendu la transaction encore plus risquée: si Trump cessait de rembourser, la Deutsche Bank n'aurait aucun moyen facile de récupérer son argent. Waugh a exprimé de fortes objections au prêt et l'accord est mort.

Waugh allait bientôt être nommé à la tête des entreprises américaines de la Deutsche Bank, et il avait le pouvoir de mettre un terme à la relation plus large de la banque avec Trump. Il ne l'a pas fait. Et en 2003, une autre division de la Deutsche Bank, qui se concentrait sur l'aide aux entreprises pour lever des fonds en vendant des actions et des obligations aux investisseurs, a accepté de travailler avec Trump. L'homme de pointe dans cette entreprise était Richard Byrne – un autre vétéran de Merrill qui avait également été impliqué dans la débâcle du Taj Mahal. (Byrne a aidé à vendre les obligations malheureuses de Taj aux investisseurs.) Maintenant, Trump a engagé le groupe de Byrne à la Deutsche Bank pour émettre des obligations pour sa société Trump Hotels & Casino Resorts.

Il aurait été raisonnable de s'attendre à ce que Waugh avertisse Byrne du prêt de 500 millions de dollars récemment rejeté, mais cela ne s'est jamais produit. Byrne a donc continué, organisant un «road show» pour que Trump rencontre et essaie de gagner de gros investisseurs institutionnels. Lorsque cela n'a pas généré l'argent souhaité, les vendeurs de Byrne ont travaillé les téléphones, générant un filet plus large pour plus de clients et parvenant à vendre plus de 400 millions de dollars d'obligations indésirables (bien qu'à un taux d'intérêt élevé qui reflétait les craintes des investisseurs que Trump ne puisse défaut). Trump a remboursé l'équipe de la Deutsche Bank avec un week-end dans son complexe de Mar-a-Lago à Palm Beach, en Floride.

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L'année suivante, avec ses casinos sur les rochers, la société de Trump a cessé de payer des intérêts sur les obligations et a déposé une demande de mise en faillite. ("Je ne pense pas que ce soit un échec", a déclaré Trump. "C'est un succès.") Les clients de la Deutsche Bank, ceux qui avaient récemment acheté les obligations de pacotille, ont subi des pertes douloureuses. À l'avenir, Trump serait effectivement interdit pour la division Byrne.

Mais cela ne rendait toujours pas Trump persona non grata pour toute la banque. Il s’agissait, du moins en partie, du dysfonctionnement interne de la Deutsche Bank. De nombreuses grandes entreprises sont compartimentées, mais la Deutsche Bank a poussé les choses à l'extrême. Ce n’était pas seulement que les divisions rivales de la banque ne communiquaient pas bien; Ils se sont souvent battus pour gagner des clients et amasser du pouvoir pour leurs dirigeants au sein de l'organisation – une atmosphère toxique que Trump, peut-être par inadvertance, a réussi à exploiter.

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Julien