La Cour suprême du Montana entend des arguments concernant le taux d'énergie solaire ca …

HELENA – Mercredi matin, la Cour suprême du Montana a tenu des plaidoiries dans le cadre d'un procès de longue durée concernant de petits projets d'énergie solaire dans l'État.

La Montana Public Service Commission et NorthWestern Energy font appel d'une décision d'un tribunal de district qui a conclu qu'une décision de la CFP avait enfreint les lois visant à encourager le développement solaire indépendant.

En 2017, la CFP a considérablement réduit les taux auxquels les projets solaires indépendants peuvent vendre leur électricité à NorthWestern. Les commissaires ont également limité les contrats à 15 ans au lieu de 25 ans.

Les défenseurs des énergies renouvelables – Vote Solar et le Montana Environmental Information Center – se sont joints au développeur d'énergie solaire Cypress Creek Renewables pour poursuivre cette décision. Ils ont fait valoir que la combinaison de tarifs plus bas et de contrats plus courts rendrait presque impossible le financement de petits projets solaires dans le Montana.

En 2019, le juge du tribunal de district du comté de Lake, James Manley, ayant entendu l'affaire au tribunal de district du comté de Cascade, a statué en leur faveur et a fixé un taux plus élevé et une durée de contrat de 25 ans. La CFP et NorthWestern ont alors fait appel de cette décision.

Le différend juridique se concentre sur plusieurs lois fédérales et étatiques. La Loi fédérale sur les politiques de réglementation des services publics oblige les services publics à acheter de l'électricité auprès d'installations de production d'électricité admissibles – comme les petits projets solaires et éoliens – dans le cadre de l'électricité qu'ils fournissent aux clients résidentiels et commerciaux. En vertu de la PURPA, les services publics doivent payer en fonction des «coûts évités» qu'il aurait fallu pour obtenir cette électricité ailleurs.

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La loi de l'État stipule également que la CFP devrait établir des contrats «à long terme» pour les installations éligibles, afin de les rendre plus viables économiquement.

Dans leur appel, la CFP et NorthWestern ont soutenu que la décision tarifaire initiale de la commission était fondée sur une estimation plus précise de la quantité d’énergie que les projets solaires pouvaient fournir. Ils ont dit qu'en vertu du tarif plus élevé proposé par Manley, les clients de NorthWestern seraient surfacturés.

Ils ont également fait valoir que les contrats de 15 ans seraient suffisamment longs pour permettre aux développeurs d'obtenir un financement stable, mais suffisamment courts pour que les contribuables ne soient pas coincés avec un coût inexact.

«Nous avons conclu qu'un mandat de 15 ans était suffisant pour équilibrer la responsabilité de la commission d'améliorer la faisabilité économique des installations éligibles au tarif normal», a déclaré Zachary Rogala, avocat de la CFP.

Les défenseurs du solaire disent que le PSC n'a pas pris en compte plusieurs facteurs qui auraient augmenté la valeur de l'énergie solaire. Ils souhaitaient spécifiquement que la commission ajoute une composante au taux basé sur les «coûts carbone évités», liés à la possibilité de coûts futurs pour les émissions de carbone.

Ils ont également déclaré que les contrats de 15 ans pourraient être suffisants à eux seuls, mais que combinés au taux inférieur, ils ne seraient pas suffisants pour que les petits développements solaires au Montana obtiennent un financement stable.

«À chaque point de décision, la commission a pris des mesures pour réduire la rémunération et la certitude des petits développeurs d'énergies renouvelables», a déclaré Jenny Harbine, l'avocate de Vote Solar.

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Les juges vont maintenant prendre l'affaire en considération. Ils n'ont donné aucune indication sur le moment où ils pourraient prendre une décision.

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Julien