La Chine pourrait battre le coronavirus, à un coût douloureux

BEIJING – Alors que les nouveaux coronavirus se multiplient à travers le monde, ravitaillant les marchés, coupant les voyages dans le monde et suspendant l'école pour des centaines de millions d'enfants, les gouvernements cherchent désespérément des moyens de les contenir.

La Chine, l'endroit où elle est apparue pour la première fois, dit qu'elle a les réponses.

À la surprise de certains, le pays qui a dissimulé et mal géré la flambée initiale semble la maîtriser, du moins par ses propres chiffres officiels. Le nombre de nouveaux cas notifiés a chuté de façon spectaculaire ces derniers jours, alors même que les infections augmentent dans d'autres pays. L’Organisation mondiale de la santé a salué la réponse de Beijing.

Les autorités n'ont signalé que 99 nouveaux cas samedi, contre environ 2000 par jour il y a quelques semaines à peine, et pour le deuxième jour consécutif, aucun n'a été détecté dans la province du Hubei en dehors de sa capitale, Wuhan, le centre de l'épidémie.

La Chine affirme que la tendance prouve que ses mesures de confinement – qui incluent un verrouillage de près de 60 millions de personnes dans le Hubei et des restrictions strictes de quarantaine et de voyage pour des centaines de millions de citoyens et d'étrangers – fonctionnent. Et il a commencé à essayer de promouvoir ses efforts comme réussis dans la propagande au pays et à l'étranger.

Le reste du monde, confronté en grande partie avec crainte à ses premiers cas, en a pris note. Mais on craint également que les chiffres de la Chine soient erronés et incomplets. Le véritable test sera de savoir si le virus réapparaît lorsque les enfants retournent dans les salles de classe et les travailleurs dans les usines, et les navetteurs commencent à prendre les bus et les métros.

La stratégie de la Chine en matière de force contondante pose des questions plus profondes à d’autres pays. Sa campagne a coûté très cher aux moyens de subsistance et aux libertés individuelles. Même les pays qui pourraient copier la Chine doivent encore se demander si le remède est pire que la maladie.

"Je pense qu'ils ont fait un travail incroyable pour éliminer le virus", a déclaré Michael T. Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy à l'Université du Minnesota. "Mais je ne sais pas si c'est durable. Qu'est-ce que les Chinois ont vraiment accompli? Ont-ils vraiment contenu le virus? Ou l'ont-ils simplement supprimé?

Ailleurs, l'Italie, la Corée du Sud et l'Iran ont du mal à contrôler la propagation du virus. Aux États-Unis, où il y a maintenant plus de 400 cas confirmés, le gouvernement a été critiqué pour avoir falsifié son déploiement de kits de test et permis au virus de se propager dans les communautés vulnérables comme une maison de soins infirmiers à Seattle. L'épidémie menace désormais la croissance mondiale et intensifie une réaction contre l'immigration et la mondialisation.

Les pays qui étudient l’approche de la Chine devraient examiner comment elle a bouleversé presque tous les coins de la société chinoise.

L'économie est au point mort et de nombreuses petites entreprises affirment qu'elles pourraient bientôt manquer de liquidités. Les patients atteints de maladies graves ont du mal à trouver des soins en temps opportun, et certains sont décédés. Des centaines de millions de personnes ont été placées dans une certaine forme d'isolement. Vendredi, environ 827 000 personnes étaient toujours en quarantaine à Pékin, selon le journal officiel China Daily.

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«Je m'inquiète de tout ce qui se concentre sur le contrôle du virus», a déclaré le Dr Jennifer Nuzzo, chercheur principal au Johns Hopkins Center for Health Security. Elle a recommandé une réponse plus mesurée, telle que celle prise par les gouvernements de Hong Kong et de Singapour. Les autorités ont imposé des quarantaines ciblées mais n'ont pas complètement fermé les lieux de travail, permettant à leurs économies respectives de continuer à fonctionner tout en contenant avec succès le virus jusqu'à présent.

"Nous devons avoir une vision large de l'impact sur la société", a déclaré le Dr Nuzzo, "et mieux tenir compte des péages sociaux de ces mesures qui ne se limitent pas aux chiffres".

Pour la Chine, les chiffres sont essentiels.

Le nombre de cas signalés samedi était une baisse substantielle par rapport à il y a deux semaines et demie, alors que la Chine enregistrait environ 2 000 nouvelles infections et jusqu'à 100 décès par jour. Vingt-huit nouveaux décès ont été signalés samedi, tous au Hubei.

En comparaison, l'Italie a signalé vendredi 49 décès dus au virus.

En dehors de Wuhan, la propagation s'est effectivement arrêtée, selon les chiffres officiels. Tous les 99 nouveaux cas signalés samedi, sauf un, se trouvaient à Wuhan ou étaient des personnes qui avaient voyagé en Chine depuis l'étranger.

L’Organisation mondiale de la santé affirme que les mesures de confinement de la Chine ont peut-être sauvé des centaines de milliers de personnes de l’infection. Ses efforts montrent que la propagation incontrôlée du virus "n’est pas une voie à sens unique", a déclaré jeudi le Dr Tedros Adhanom Ghebreyesus, directeur général du groupe.

"Cette épidémie peut être repoussée", a déclaré le Dr Tedros, "mais uniquement avec une approche collective, coordonnée et globale qui engage l'ensemble de l'appareil gouvernemental."

QUI. Des experts envoyés en Chine ont également mis en évidence des cliniques qui pouvaient diagnostiquer des centaines de cas par jour avec des tomodensitogrammes et des tests de laboratoire, et les centres d'isolement de masse dans les stades de Wuhan qui séparaient les personnes qui avaient des infections bénignes de leurs familles.

"Il ne fait aucun doute que l'approche audacieuse de la Chine pour la propagation rapide de ce nouveau pathogène respiratoire a changé le cours de ce qui était une escalade rapide et continue d'être une épidémie mortelle", a déclaré le Dr Bruce Aylward, le chef du W.H.O. équipe qui s'est rendue en Chine, a déclaré aux journalistes à Pékin le mois dernier.

Les chiffres suggèrent que des mesures de quarantaine agressives, une fois pleinement appliquées, pourraient étouffer la propagation du virus, a déclaré le Dr William Schaffner, spécialiste des maladies infectieuses à l'Université Vanderbilt.

«Il s'agit de la plus grande expérience de santé publique de l'histoire de l'humanité», a déclaré le Dr Schaffner. "Ils ne peuvent pas l'éteindre, mais ils l'ont refusé. Et cela a donné au reste du monde du temps supplémentaire. »

Pourtant, le nombre total d'infections en Chine, à plus de 80 000, est stupéfiant. Et il y a des raisons de douter des chiffres officiels.

Dans les premiers jours de l'épidémie, une pénurie de kits de test et de lits d'hôpital a fait que beaucoup n'ont pas pu se faire tester. De nombreuses infections bénignes ne sont probablement pas détectées. Le gouvernement a changé la façon dont il compte les cas à plusieurs reprises au cours des dernières semaines, provoquant de grandes fluctuations dans les chiffres rapportés, bien que les experts disent que de tels ajustements ne sont pas inhabituels.

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Les experts médicaux disent qu'il y a eu peu de signes que le gouvernement a agressivement testé le coronavirus en dehors des installations médicales du Hubei. Jusqu'à ce qu'ils élargissent la portée des tests, selon les experts, il sera impossible de déterminer l'étendue réelle de l'épidémie, car ceux qui souffrent d'infections bénignes peuvent ne pas consulter un médecin.

"Pour le moment, nous nous concentrons sur la pointe de l'iceberg", a déclaré David Hui, directeur du Stanley Ho Center for Emerging Infectious Diseases à l'Université chinoise de Hong Kong.

Le Parti communiste au pouvoir salue le ralentissement de la flambée comme un signe de la supériorité de son système politique autoritaire de haut en bas qui donne aux fonctionnaires un pouvoir presque incontrôlé. Mais ses mesures énergiques mettent à l'épreuve la patience de ses citoyens, dont beaucoup pensent qu'une telle répression aurait pu être évitée si les responsables n'avaient pas caché l'ampleur de l'épidémie et fait taire les lanceurs d'alerte.

L'impact des restrictions a été ressenti de façon plus aiguë au Hubei, où 56 millions de personnes ont été effectivement placées depuis janvier. Pendant plus de cinq semaines, la plaque tournante généralement animée des universités, du commerce et des transports a été transformée en une collection de villes fantômes alors que le virus a ravagé des communautés, pris au piège des familles entières et infecté des milliers de travailleurs médicaux.

L'expérience de la Chine dans la lutte contre le virus a également mis en évidence le risque de transmission familiale si les hôpitaux manquent de lits et de kits de dépistage, comme ils l'ont fait à Wuhan, où pendant des semaines, de nombreux malades ont été renvoyés chez eux et ont infecté leurs proches.

Des barrages routiers ont bouclé des villes, les transports en commun ont été fermés et les voitures privées ont été pour la plupart interdites de circulation. À Wuhan, les restrictions à la circulation des personnes ont été renforcées ces dernières semaines, les résidents étant désormais pour la plupart interdits de quitter leur domicile.

Parmi les habitants du Hubei, certains signes indiquent que la colère et la frustration s'intensifient. Les sites de médias sociaux chinois sont inondés de messages de résidents disant qu'ils ont perdu leur emploi en raison de la fermeture prolongée, ce qui rend difficile le paiement des hypothèques et des prêts. D'autres ont décrit des pénuries alimentaires dans leurs communautés.

Jeudi, lors d'une rare réprimande publique du gouvernement, des gens mécontents dans une communauté résidentielle de Wuhan ont chahuté de hauts responsables alors qu'ils traversaient le quartier en inspection.

"Faux! Tout est faux! " a crié un résident de la délégation, qui comprenait Sun Chunlan, vice-premier ministre à la tête de la réponse du gouvernement central à l'épidémie.

Le quotidien gouvernemental People’s Daily a déclaré plus tard que les accusations visaient des responsables locaux du quartier qui avaient «truqué» la livraison de légumes et de viande aux résidents. Mme Sun a ordonné une enquête immédiate sur la question.

Wang Zhonglin, le secrétaire du parti de Wuhan, a annoncé vendredi son intention d'enseigner aux habitants de la ville à être reconnaissants envers le parti, une décision qui a rapidement rencontré la dérision et la colère sur les réseaux sociaux chinois.

Les relations s'effritent également car les familles sont obligées de vivre pendant de longues périodes dans des espaces confinés. Guo Jing, une militante féministe de Wuhan, a déclaré qu'elle et d'autres volontaires avaient répondu à un certain nombre de demandes d'aide de résidents signalant des violences physiques infligées par des membres de leur famille à la maison.

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"Dans ces circonstances, il leur est vraiment difficile de trouver de l'aide pendant l'épidémie", a déclaré Mme Guo. "Il est si difficile de quitter la maison."

Fang Fang, un écrivain qui tient un journal de la vie en ligne largement lu – et souvent censuré – à Wuhan, a déclaré que le verrouillage imposait un tribut psychologique aux résidents.

"Les gens ordinaires n'ont aucune source de revenus et manquent de certitude quant au moment où ils pourront sortir", a-t-elle écrit dans un article récent. "Lorsque vous ne sentez pas le sol ou que vous perdez le contrôle d'une situation, il est facile de perdre le sentiment de sécurité le plus élémentaire."

En dehors du Hubei, la Chine veut dynamiser son économie, mais les autorités locales sont également soumises à une immense pression pour ne prendre aucun risque afin de réduire le nombre d'infections. Même si les provinces ont abaissé leurs niveaux d'alerte pour le virus, de nombreuses entreprises choisissent de faire preuve de prudence. Certains ont même simulé des taux de consommation d'électricité afin d'atteindre des objectifs de retour au travail rigoureux, selon un récent rapport de Caixin, un magazine chinois influent.

Certains experts se demandent de plus en plus si le verrouillage de la Chine deviendra inutile à mesure que le virus se répandra. Étant donné la propagation mondiale du virus et la difficulté de repérer les cas bénins, disent-ils, il est peu probable qu'il soit jamais complètement éliminé – même en Chine.

"Je pense que la baisse du nombre de cas signifie probablement que toutes ces mesures incroyables qui ont été prises ont probablement un effet", a déclaré Marc Lipsitch, épidémiologiste au Harvard T.H. École de santé publique de Chan. "Mais je ne pense pas que zéro soit zéro."

Donald G. McNeil Jr. a contribué aux reportages de New York. Zoe Mou a contribué à la recherche de Pékin.

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Julien