Greenville est aux prises avec l'itinérance au milieu de sa croissance rapide

GREENVILLE, S.C.

C'est un mercredi mi-décembre impeccable à Greenville, en Caroline du Sud, et à perte de vue, les articles ménagers abondent. Les chaises blanches sont parfaitement empilées les unes sur les autres. Une paire de Nikes bleu marine était prête à être lacée. Une petite table ronde en bois où l'on pouvait manger se trouve au milieu de l'agencement. Et, naturellement, un matelas déjà cassé attend le sommeil de quelqu'un.

La seule chose qui manque? La maison.

En effet, tous ces objets du quotidien, trouvés sous le pont Pete Hollis, juste à côté de Huff Line Lane, marquent les souvenirs des sans-abri et, peut-être plus durables, les souvenirs de Tent City, une communauté pop-up sans-abri qui a fait surface à quelques centaines de mètres de où se trouvent ces débris. Cette congrégation s'est réunie plus loin sur le pont dans un espace actuellement clôturé, avec des barbelés au sommet de la fracture.

Les fonctionnaires ont fermé les choses en 2014. Bref, c'est l'adage séculaire selon lequel aucune bonne action ne reste impunie. Après qu'un article de journal ait dressé le profil de l'espace de vie, les résidents ont décidé de trouver le pont et de donner tout ce qu'ils pouvaient – couvertures, nourriture, vêtements – aux sans-abri vivant en dessous.

Le problème? Il est devenu trop populaire pour se maintenir. Des combats ont éclaté. Les sans-abri d'autres communautés ont commencé à fréquenter l'endroit, causant encore plus de problèmes entre les nantis sans-abri et les démunis sans-abri. Il est arrivé à un point où, s'il ne se fermait pas, les dirigeants de la communauté craignaient que quelqu'un ne meure.

«Il est passé d'une communauté paisible de 30 ou 40 personnes que nous connaissions tous à 100 que nous n'avions jamais vues auparavant», explique Deb Richardson-Moore, pasteur / directeur du Triune Mercy Center, l'un des plus célèbres points de vente de services aux sans-abri de Greenville. . «Ils étaient violents. Deux de nos hommes ont été hospitalisés parce qu'ils travaillaient et lorsqu'ils sont allés là-bas, ils avaient 50 $ en poche. "

Et donc, Richardson-Moore, ainsi que d'autres travailleurs d'autres agences de la ville, ont visité la communauté pour leur faire savoir que les forces de l'ordre fermeraient la zone et expulseraient leurs résidents après six mois. En retour, Richardson-Moore et d'autres bénévoles ont assuré aux résidents de Tent City qu'ils essaieraient de trouver chacun d'eux une maison, de les emmener en cure de désintoxication ou de faire tout ce qui était nécessaire pour s'assurer qu'ils iraient bien.

Au moment où le shérif s'est retourné, six mois plus tard, l'espace sous le pont était vide. Alors, mission accomplie, non?

«Nous, en aucune façon, nous ne nous sentions comme si nous avions résolu le problème des sans-abri en allant là-bas», admet Richardson-Moore. "Tout ce qu'il a résolu était un campement criblé de crimes massifs."

LE CONUNDRUM DU LOGEMENT ABORDABLE

En tissu. Si vous parlez à quelqu'un de la ville de l'industrie qui a dominé la région au cours de ses années les plus lucratives, il vous dira le tissu. Au début des années 1900, il y avait près de 15 usines de coton à Greenville et au moment où 1917 est arrivée, la ville était connue comme le «Centre textile du Sud». Avance rapide après la Seconde Guerre mondiale et cette distinction a évolué à partir de «Le Sud» dans «le monde».

De nos jours, l'industrie la plus dominante est l'automobile, car BMW possède des usines à Spartanburg et à Greer, cette dernière n'étant qu'à 19 kilomètres de la ville. L'industrie du tissu n'est plus ce qu'elle était aux États-Unis et sa dissolution à Greenville a apparemment semé les graines de peut-être le plus gros problème actuel de la ville: la gentrification.

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Alors que la présence de BMW a contribué à la croissance de la ville, aucun de ses dirigeants ne semble réfléchir aux conséquences qu'un tel succès peut entraîner. L'une de ses ramifications les plus durables a été le manque de logements abordables pour ses résidents. Les visuels en disparité sont frappants. Une minute, vous pourriez passer devant une maison à un million de dollars, seulement pour faire un virage à droite et trouver une structure qui semble à peine tenir.

Un tel déséquilibre dans la classe et la richesse a conduit plus de résidents à devenir sans-abri – à tel point que, selon Lorain Crowl, directeur exécutif de United Housing Connections, une organisation qui relie les sans-abri avec des maisons, le maire et le conseil municipal ont reconnu «Crises du logement abordable» il y a environ cinq ans. En conséquence, un fonds pour le logement abordable a été créé et la ville y a investi 2 millions de dollars.

"Mais c'est une goutte dans le seau", explique Crowl. "Nous sommes en ville 2 500 unités et c'est des unités abordables. Dans le comté, c'est environ 12 000 unités. Quand je dis abordable, je dis que cela coûte 30% du revenu de quelqu'un. Une grande partie de nos logements à faible revenu qui ont été embourgeoisés ne sont pas revenus. »

Crowl estime qu'il y a entre 700 et 800 sans-abri dans la ville tout au long de l'année et quelque part entre 300 et 400 à la fois. Elle sait que son organisation ne peut pas mettre fin au sans-abrisme, mais elle reste optimiste quant à ce que la ville et le comté peuvent faire pour atténuer le problème.

"O ARE SONT VOS SANS-ABRI?"

C'était le 11 décembre 1995, lorsque Knox H. White a pris ses fonctions de maire de Greenville. Un quart de siècle plus tard, sa course est devenue le mandat le plus long jamais occupé pour la ville. À bien des égards, lui parler est comme une bouffée d'air frais. Il est à la fois éternellement optimiste mais quelque peu réaliste. Parlant avec un gloussement fané, il incarne le charme du Sud, même s'il a déjà passé du temps à vivre dans la région de Washington, D.C.

Mais surtout, il défend Greenville avec un enthousiasme débridé qui devrait être une condition préalable pour tous les maires de toutes les villes. En réfléchissant aux problèmes des sans-abri de sa ville, il peint le tableau avec des couleurs vives.

"Nous recevons beaucoup de visites d'autres villes tout le temps pour voir notre beau centre-ville et l'une des remarques les plus courantes que nous recevons tout le temps est:" Où sont vos sans-abri? "", Dit-il avec un petit rire. "Ce n'est pas aussi visible ici. C'est presque hors de contrôle dans tant d'autres villes, et nous n'avons rien de tel, donc nous avons beaucoup de chance. "

Et tout cela serait bien et bien – si seulement c'était vrai. Ou, au moins, comme le dit Susan McLarty, qui est coordinatrice de United Ministries et de la Greenville Homeless Alliance, qui est une initiative publique / privée visant à lutter contre le sans-abrisme dans le comté. En entendant les commentaires du maire White, elle a l'air légèrement déconcertée.

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La conduite de sa réponse est une étude de l'Alliance qui a révélé que plus de 3600 hommes, femmes et enfants étaient sans abri dans le comté de Greenville en 2018-19. Ce nombre est en hausse par rapport à 2016, quand environ 1000 personnes étaient sans abri dans tout le comté. Pour le contexte, le nombre total de 2016 est à peu près au même niveau que le nombre d'enfants sans domicile fixe en 2018-2019, qui, selon l'étude, était de 1106.

McLarty connaît bien ces chiffres, en partie parce que sa position est de combler le fossé entre la ville et le comté en ce qui concerne la façon dont ils peuvent travailler ensemble pour trouver des solutions au défi croissant de l'itinérance dans la région. Le sien est le seul emploi à Greenville qui reçoit un financement de la ville pour lutter contre l'itinérance.

Elle reste passionnée par la recherche de solutions pour ceux qui en ont besoin. Sa théorie est qu'une approche plus holistique pourrait porter ses fruits dans la lutte contre le sans-abrisme. Plus le comté et la ville pourront travailler ensemble, mieux ce sera pour Greenville, estime-t-elle.

Pourtant, quand on lui demande si elle pense que la ville de Greenville a échoué à ses résidents en a) ne fournissant pas suffisamment de financement direct pour éliminer l'itinérance et b) ne prévoyant pas une crise du logement abordable pendant sa croissance, McLarty se tait.

«C'est difficile», admet-elle. "Je pense que nous sommes à un point où nous pouvons dire que nous n'avons pas encore échoué."

Mais la ville va-t-elle dans cette direction?

«Oui», dit-elle instantanément. «Nous avons demandé à des consultants de faire des études et nous n'avons pas écouté l'ampleur sur laquelle ces études recommandent d'investir. De la ville, nous avons alloué 3,5 millions de dollars de notre surplus de dollars. Ils ont également prévu environ 5 millions de dollars dans notre plan d'amélioration des immobilisations au cours des cinq prochaines années. Mais nous essayons de faire augmenter la source de revenus parce que le consultant a dit que cela devait être sur une échelle de 10 millions de dollars par an pour les 20 prochaines années pour nous remettre dans une meilleure position.

Le maire White, quant à lui, ne se sent pas impressionné par les défis auxquels il est confronté en tant que leader de la ville. Il fait la promotion de toilettes publiques aléatoires dans tout le centre-ville parmi les choses que Greenville a faites pour aider ceux qui ont besoin d'un abri. Il note également comment la ville fait don de terrains au fonds de logement abordable, et à ce sujet, il prévoit la construction de logements abordables adaptés aux ménages à faible revenu.

Mais quand il s'agit de l'itinérance? Il reste confiant que les services locaux peuvent le gérer de manière adéquate par eux-mêmes.

«Nous avons une confiance remarquable dans nos agences et l'approche qu'elles adoptent», dit-il. "Oui, nous appartenons à cette catégorie de villes qui connaissent une croissance rapide dans un laps de temps assez court. Nous avons donc dû nous tourner presque et nous concentrer sur les problèmes d’abordabilité. Je pense que nous faisons des choses créatives.

DE TENT CITY À HAMPTON STATION

Depuis maintenant trois ans et demi, Marcus Davis fait la navette entre les sans-abri. Originaire de Lexington, en Caroline du Sud, il s'est retrouvé à Greenville après avoir suivi une femme en ville. Après que les choses soient allées au sud avec elle, il est tombé dans l'alcoolisme, qui a joué le rôle le plus important dans sa lutte contre le logement.

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Ces jours-ci, il va bien cependant. Il aime beaucoup Richardson-Moore et, comme il le dit, il sortira bientôt de l'itinérance dans l'espoir d'aller à l'école pour obtenir son diplôme en gestion d'entreprise.

Davis soutient que les services de Greenville pour les sans-abri sont bons, mais ils pourraient être améliorés.

Pourtant, Davis se souvient d'un jour où il s'est réveillé d'une crise dans la rue et n'avait pas de téléphone pour appeler une ambulance. L'Armée du Salut est rapidement intervenue pour lui donner un coup de main, ce qui l'a incité à conclure que, dans l'ensemble, la ville lui avait fait du bien.

Richardson-Moore, quant à elle, est moins gentille.

«Je pense que la ville devrait jouer un rôle dans l'aide aux sans-abri», dit-elle. «S'ils pouvaient simplement nous construire des logements abordables, ce serait suffisant. Susan (McLarty) a attiré le comté et la ville, ce qui n'a jamais été fait auparavant, c'est donc tout nouveau pour nous. Nous avons une base solide de services; c’est le logement dont nous avons besoin. »

Peu de temps après avoir dit cela, elle monte dans sa voiture pour revisiter Tent City. Sur place, elle regarde la clôture, les barbelés et le feuillage envahi.

Un nouveau centre commercial industriel chic nommé Hampton Station court presque jusqu'à l'un des matelas autrefois laissés par les sans-abri. Parmi les entreprises occupant des vitrines, on compte Craft Axe Throwing, The Noble Dog Hotel et White Duck Taco Shop, où deux tacos artisanaux vous coûteront environ huit dollars.

C'est une telle dichotomie entre ce qui se passait dans et autour de cet espace et ce qui se passe actuellement dans et autour de cet espace qu'il est impossible de perdre de vue l'ironie d'une telle juxtaposition.

En cet après-midi chaud et ensoleillé, l'architecte de l'établissement passe pour une rencontre avec des clients potentiels. Il s’appelle Scott Johnston et lorsqu’il est questionné sur la communauté des sans-abri qui appelait autrefois la propriété voisine leur maison, il répond en expliquant comment certains locataires se sont déjà plaints de la présence de sans-abri de temps en temps. Il cherche ce qu'il peut faire à ce sujet, dit-il, et ne propose pas grand-chose d'autre par sympathie.

Peut-être y a-t-il alors un paradoxe dans la gigantesque fresque murale qui repose sur un côté du bâtiment abritant tous les magasins. A côté des orateurs et d'une femme la bouche grande ouverte, des lettres sont gravées.

«Soyez une voix. Pas un écho. "

Et avec ça, il est difficile de ne pas se demander qui, si quelqu'un, écoute.

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Julien