Dures réalités du cyclisme féminin, première partie: l'argent

Molly Weaver a couru en tant que professionnelle de 2015 à 2018 dans plusieurs équipes basées au Royaume-Uni et en Europe. Elle était une fidèle domestique qui a passé une grande partie de sa carrière à rouler pour soutenir les autres. Weaver s'est éloignée du sport à la mi-2018 après «une vie de malheurs» en un an – elle avait été heurtée par une voiture, elle avait cassé 13 os, elle avait subi une série de commotions cérébrales et elle se battait la dépression. Comme elle l'écrivait alors, «le temps a guéri les blessures physiques pour moi [but] ce sont les cicatrices mentales qui ont brûlé de plus en plus. »

Maintenant à la retraite depuis près de deux ans, Weaver tient à mettre en lumière certaines des parties les plus sombres du cyclisme féminin, à empêcher les autres de tomber dans les mêmes pièges qu’elle et à contribuer à créer un véritable changement. Dans ce premier épisode d'une série en plusieurs parties, Weaver révèle à quel point la professionnelle féminine moyenne est peu payée et la dure réalité des négociations contractuelles.

J'ai aimé être un cycliste professionnel. Il y a beaucoup de parties que j'aimais et qui me manquent encore. Mais il y avait aussi des aspects qui étaient inutilement difficiles et dommageables. Des choses que j'ai vues blesser d'autres coureurs, interrompre des carrières prometteuses, et qui ont finalement contribué au démêlage de la mienne. Je ne veux pas que les autres me suivent sur le même chemin.

Ce sont aussi des choses dont les gens parlent rarement, et il est facile de voir pourquoi. Au cours de ma carrière, il n’a pas semblé opportun de faire basculer le bateau, j’espérais désespérément rester à flot, et à la retraite, je voulais les oublier. Ce ne sont pas des souvenirs que j'aime revisiter.

Cependant, je crois que plus de transparence est nécessaire pour créer un vrai changement, et je serais hypocrite si je ne pratiquais pas ce que je prêche. Mon silence ne me protégeait pas à l'époque, et il n'aide certainement personne maintenant.

Cela deviendra une série d'articles se concentrant sur différents aspects du sport, mais je commence par peut-être le problème le plus flagrant du cyclisme féminin: l'argent.

C'est quelque chose dont j'ai déjà parlé en privé auparavant, et tous ceux avec qui j'en ai discuté ont été choqués. En retour, cela m'a choqué. Les problèmes entourant la valeur d'un cavalier et le salaire qui en découle ont toujours été évidents pour moi. Non seulement je l'ai vécu, mais mes coéquipiers et amis parlent. Mes expériences n'étaient en rien uniques.

Mais je n’aurais pas dû être surpris. Si une industrie entière veut que les gens la voient comme plus riche qu'elle ne l'est, alors c'est ce que les gens vont croire. Un vélo flashy, des sacs remplis de kit et un bus d'équipe sophistiqué peuvent faire beaucoup pour votre image. Je n’aurais certainement pas voulu que quiconque connaisse la vérité sur ma propre situation. C’est à peine quelque chose dont j’étais fier.

Nombres

J'ai décidé de ne pas nommer d'équipes dans cet article, bien qu'il ne soit pas difficile pour les gens de travailler sur les détails. Publier mon salaire et les détails des négociations est assez révélateur sans pointer du doigt et permet d'en tirer des citations avec cette seule intention. Ce n'est pas de cela qu'il s'agit.

Il s'agit de partager une expérience et de mettre des chiffres sur un problème qui, espérons-le, aidera à influencer un changement positif. Ou du moins éclairer les coins les plus sombres du sport.

Je n'ai également inclus que des équipes pour lesquelles j'ai piloté un calendrier UCI, et qui seraient considérées comme professionnelles. Je n'ai pas inclus des équipes nationales d'élite; cependant, je dirai maintenant qu’aucun d’entre eux n’a payé de salaire.

Alors, c'est parti. Voici une liste de l'argent, pas nécessairement en ordre de date, que je devais gagner tout au long de chaque année de ma carrière:

– £ 0– £ 0– £ 3,050– £ 3,050– £ 5,400– £ 9,900

Pour deux de ces équipes, je n'ai pas terminé une saison complète; l'un en raison d'un transfert de mi-saison et l'autre en raison de la fin de ma carrière. J'ai également déduit de l'argent que je devais payer sur mon salaire pour l'assurance maladie pendant que je faisais partie de l'une de ces équipes.

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Négociations

Je vais commencer par les équipes pour lesquelles j'ai roulé dans le bas du classement UCI, car ici le problème est assez évident.

Même si elles l’avaient voulu, ce qui, dans mon cas, je pense que c’était vrai, ces équipes n’avaient tout simplement pas le budget nécessaire pour payer un salaire décent. Ou, dans la plupart des cas, n'importe quel salaire. Il n'y avait aucune négociation à avoir. C'était généralement une conversation assez honnête et ouverte, et j'ai toujours su ce que j'en retirais.

Bien que je sache que ce n'est pas l'expérience de tout le monde, j'ai eu la chance de me retrouver dans des équipes de niveau inférieur qui étaient véritablement investies dans le succès et le développement de leurs coureurs, et le tremplin qu'elles ont fourni aux meilleures équipes.

Personnellement, j'ai toujours considéré ces équipes comme un stage en quelque sorte, une plate-forme pour obtenir des résultats ou une reconnaissance afin de progresser. La capacité de courir au plus haut niveau avec une relative liberté est une étape nécessaire sur l'échelle pour la plupart des coureurs. Il n'a jamais été facile de ne rien gagner, et les défis de ces équipes étaient clairs, mais je ne les en ai jamais blâmés. Ils ont été autant victimes d'une industrie loin de l'égalité que moi.

Je veux être clair que bien que je comprenne le manque d'argent dans l'industrie, cela ne le rend pas acceptable. Les chefs d'équipe dépensent leur propre argent pour rendre possible un camp d'entraînement, les coureurs paient pour se rendre aux courses, tout le monde termine une saison à perte nette – ces choses ne sont pas durables et inacceptables. Mais si nous retirions tous ces coureurs et équipes du peloton à la fois au niveau national et international, il resterait très peu de concurrents.

Mis à part mes sentiments personnels concernant le fait que les coureurs du peloton UCI ne soient pas payés, cela n'augure rien de bon pour le succès à long terme du cyclisme professionnel féminin si cela ne change pas. La base entière d’une industrie ne peut pas reposer sur les épaules de l’argent extérieur. Que ce soit des emplois à temps partiel ou le soutien financier des parents et des partenaires, avoir un vélo et être un pilote talentueux ne suffit pas si vous ne pouvez pas vous permettre de manger; sans parler d'aller aux courses.

Il y a encore des coureurs qui font la queue pour signer des contrats professionnels avec un salaire nul, et tant que cela continue, l'auto-perpétuation du problème continue.

Avant d'entrer dans le monde du cyclisme professionnel, je pensais que le talent et le travail acharné étaient tout ce qui comptait, mais sans argent, de nombreux cyclistes n'ont aucune chance. Je connais de nombreux exemples d'un cavalier progressant sur un autre uniquement en fonction de ses privilèges personnels.

Nous parlons souvent d’égalité lorsque nous comparons le cyclisme féminin à d’autres sports ou à nos homologues masculins, mais j’espère qu’un jour, il y aura un point de basculement où nous pourrons également commencer à discuter de l’égalité interne.

Monte socialement?

Alors que je montais dans l’une des 10 meilleures équipes du classement UCI, la logique voudrait que ce soit à ce moment-là que je commence à être remboursé pour l’investissement que j’ai investi pour arriver à ce point.

Cependant, lorsque la ligne de base à partir de laquelle vous travaillez est nulle, il devient plus compréhensible que ce ne soit pas le cas.

Lorsque j’ai franchi cette étape pour la première fois, j’étais l’un des meilleurs cavaliers d’une équipe de niveau inférieur, et on m’a donc proposé une «promotion» en milieu de saison. Je sortais de l'énorme bassin de coureurs sans rien payer. J'ai donc pris un contrat avec très peu d'argent et j'étais heureux de le faire.

Les raisons du passage à une plus grande équipe m'ont été très clairement expliquées et le manque de salaire était justifié de plusieurs manières.

À ce moment-là, je ne me suis pas arrêté pour réfléchir aux avantages de faire partie d'une petite équipe que je laisserais derrière ou aux inconvénients d'une grande équipe dans laquelle j'entrerais. Cela semblait être une énorme opportunité, et tout ce que je pouvais voir était le bien. La chance de vivre théoriquement mon rêve. Je vais sauvegarder les réalités de ce compromis pour une autre fois.

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J'ai signé de nouveau avec cette équipe au moyen de trois nouveaux contrats et de trois contrats d'un an qui m'ont été vendus comme étant dans mon intérêt pour la progression de carrière, et tout ce que je peux dire, c'est que mon salaire le plus élevé n'a pas été gagné ici.

À toutes fins utiles, je suis resté sans valeur pour eux en termes financiers tout au long de chaque nouvelle saison. Que cela ait été vrai ou non, un système défectueux a permis qu'il en soit ainsi. Je suis devenu un pion dans le cyclisme.

Ce jeu d'argent était un jeu auquel je n'avais jamais appris à jouer, alors ce n'est peut-être pas surprenant que je sois sorti le perdant à plus d'un titre.

Les impuissants et les rentables

Il y a quelques moments de ma carrière que je considère comme décisifs. Ce sont des moments que j'aurais gérés très différemment si j'avais été plus préparé et si je me sentais capable de me défendre. Ou, mieux encore, s'il y avait quelqu'un pour me défendre.

Ma dernière négociation de contrat avec cette équipe a été l'un de ces moments charnières.

C'était la veille de la dernière étape du Giro Rosa, et j'ai été convoqué à une rencontre avec ma DS. En théorie, j'aurais dû être heureux que cette conversation ait eu lieu, mais je savais qu'elle ne venait que de me mettre sur le dos. Nous avions eu une tournée très difficile pour GC, j'avais encore du travail à faire le lendemain et j'étais fatigué.

J'étais assez confiant que l'on me proposerait un renouvellement de contrat. J'ai toujours bien fait mon travail et j'ai été un domestique clé dans de nombreuses courses. Je me suis beaucoup amélioré au cours des deux saisons précédentes, et les chiffres l'ont confirmé.

J’ai également sacrifié beaucoup de moi sur et hors du vélo pour que mes coéquipiers occupent cette position. J'ai cru naïvement que cela valait quelque chose.

La première moitié de la négociation m'a mis à l'aise. On m'a donné toutes les raisons pour lesquelles on m'a proposé ce renouvellement de contrat. Toutes les choses que j'avais bien faites, toutes les façons dont j'avais montré que je pouvais être un grand coureur, et toutes les façons dont cette équipe allait en faire une réalité. Ce n'était pas seulement ce que je leur apporterais, mais aussi ce qu'ils me donneraient.

Puis vint la deuxième partie de la conversation. Celui dans lequel il est devenu très clair que l'argent ne faisait pas partie de ces choses. Et où j'ai appris toutes les raisons pour lesquelles.

Celui qui a été foré à plusieurs reprises en moi était le fait que je valais très peu financièrement pour les autres équipes, et que je n'étais pas irremplaçable sur celle-ci non plus. Si je ne prenais pas le contrat, alors il y aurait une douzaine d'autres coureurs qui seraient prêts à prendre ma place. Peu importait que je sois meilleur dans mon travail s’ils étaient libres. Il y avait un peloton de coureurs qui m'attendaient sans le vouloir.

On m'a dit que tout argent qu'ils m'auraient donné serait ma meilleure offre, et je n'ai toujours aucune idée si c'est vrai ou non. Ma capacité à négocier était assez inexistante, car ce ne sont pas des informations que j'ai jamais eues. Ils détenaient tous les leviers.

Vint ensuite l'assassinat de ma personnalité et le démantèlement de toutes les faiblesses que j'avais en tant que cavalier. Cela aurait commencé le processus de saper toute confiance que j'avais en entrant dans la réunion, mais la plupart de cela avait déjà été retiré de moi pendant mon temps dans cette équipe.

Là où mes forces avaient été brièvement mentionnées afin de me faire sentir apprécié, la tactique de me faire sentir comme si je ne méritais pas vraiment ma place était clairement plus efficace. Il était évident qu'aucune bonne journée ne pourrait compenser une mauvaise si cela convenait mieux à leur récit.

La dernière faiblesse que je mentionnerai ici est peut-être la plus ironique. Le fait que, en tant que domestique, j'avais peu de points UCI et cela a fait baisser ma valeur financière sur le marché. Moins pour cette équipe, qui me connaissait déjà en tant que pilote, mais certainement pour les autres. Cela a encore une fois donné à cette équipe plus de pouvoir sur moi, mais cela m'a également semblé être une position impossible à gagner.

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Tout ce que j'avais fait, c'était mon travail, et je m'étais donné pour être le meilleur domestique que je pouvais être. J'avais confiance en l'erreur que si l'un de nous gagnait, alors nous gagnions tous. Je n'ai jamais retenu un match à la fin d'une course pour moi comme j'ai vu les autres le faire.

Je vois des coureurs qui choisissent de le faire être récompensés maintes et maintes fois, mais de toutes les choses que je changerais dans ma carrière, ce n'est pas l'un d'eux. Tout ce que je voulais, c'était être le meilleur coéquipier et domestique que je pouvais être; c'est juste dommage que ce travail n'ait pas vraiment été valorisé.

À la fin de la conversation, je me sentais d'accord avec tout ce qui avait été dit. Il n'y a que tant de fois qu'on peut vous dire que vous ne valez rien avant de commencer à vous dire la même chose.

On m'a alors donné deux jours pour prendre une décision ou l'offre a été rejetée. Ces deux jours ont consisté en la dernière étape du Giro et une journée de retour à la maison de l'équipe en Hollande. Je n'avais pas le temps d'en discuter avec qui que ce soit, pas le temps d'explorer d'autres options, et pour être honnête, je n'avais personne qui aurait pu se battre pour moi de toute façon. C'était ça, ou la possibilité de rien. Et ils le savaient.

Je croyais naïvement que je serais traité comme un être humain et comme un égal, mais c'était simplement une transaction commerciale pour eux. Peu importait que j'étais une jeune femme en infériorité numérique et impuissante au moment de cette négociation. Personne n'a jamais dit que ce serait juste.

[Editors note: When contacted by CyclingTips about this story, the team referenced above opted not to comment.]

L'avenir

L'état actuel et futur du cyclisme féminin est un article pour un autre jour. Je veux parler plus en détail du dur labeur qui est déjà fait pour réparer une industrie cassée, et ce qui n’a pas encore commencé. Mais je veux également terminer celui-ci sur une note positive.

J'ai vu les choses évoluer depuis ma retraite du cyclisme professionnel. Avec l'aide de The Cyclists Alliance, je vois maintenant un environnement où le pouvoir est progressivement redistribué plus équitablement. Là où les coureurs ont maintenant des gens qui se battent pour eux, même s'ils ne peuvent pas se battre pour eux-mêmes.

L'introduction d'un salaire minimum, aussi petit soit-il, et l'émergence de quelques équipes désireuses et capables de faire plus que cela, ont amélioré la situation au sommet. Mais à tant de niveaux, ce n'est que la pointe de l'iceberg.

Ne faisons pas non plus le mien le récit de la prochaine génération de jeunes cavaliers. Personne ne devrait entrer dans une industrie déjà difficile sans information, sans soutien et sans effet de levier, alors que les dirigeants détiennent les trois.

Le cyclisme professionnel regorge de zones grises. C'est à nous tous de nous battre pour un de moins.

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Julien