Des étudiants entrepreneurs lancent une nouvelle technologie U. dans Silicon Val …

L'équipe Alimtas avec le Dr John Diekman '65 après avoir lancé à 5AM Ventures à San Francisco, en Californie.

Photo gracieuseté de Rohan Shah ’20

En 1946, le professeur de chimie de l'Université Edward C. Taylor, alors étudiant diplômé à l'Université Cornell, est tombé sur un composé intéressant dont la structure ressemblait à celle des pigments trouvés dans les ailes de papillon. Le composé, découvert plus tard comme étant de l'acide folique, était une vitamine essentielle à la croissance des cellules – y compris les cellules cancéreuses. Taylor pensait que cibler l'acide folique pourrait être un moyen efficace d'arrêter la croissance des tumeurs. Il a synthétisé un potentiel thérapeutique mais ne disposait pas des ressources nécessaires pour tester rigoureusement le produit.

Au début des années 1980, Taylor s'est tourné vers Eli Lilly, la société biopharmaceutique pour laquelle il a consulté, pour obtenir de l'aide. Au cours des prochaines années, Taylor a collaboré avec Eli Lilly pour tester des centaines de médicaments candidats, ce qui a conduit au développement révolutionnaire d'Alimta, désormais largement utilisé pour traiter le cancer du poumon et le mésothéliome.

"Sans ce type de collaboration, Alimta serait toujours un curieux composé assis sur une étagère dans mon laboratoire", a déclaré Taylor dans une interview avant sa mort en 2017.

L’histoire d’Alimta a été une source d’inspiration pour Rohan Shah ’20, fondateur d’Alimtas Bioventures, une sous-équipe du Princeton Entrepreneurship Club qui se concentre sur la biotechnologie et l’entrepreneuriat en sciences de la vie. Le groupe travaille en partenariat avec le Bureau actuel des licences technologiques (OTL) de l'Université pour identifier les nouvelles technologies prometteuses issues des laboratoires de recherche de l'Université et élaborer des plans pour les faire passer du «banc au chevet», a expliqué Shah.

Alimtas était en quelque sorte un compromis. Shah et les co-fondateurs Niko Fotopoulos ’21 et Avinash Boppana ’21 savaient qu’ils ne pouvaient pas démarrer une entreprise de biotechnologie à partir de leurs propres dortoirs. En même temps, ils ne voulaient pas simplement inviter des conférenciers et animer des conférences. Ils voulaient que les étudiants acquièrent une expérience pratique.

"Nous avons trouvé ce terrain d'entente où nous pourrions aider l'Université à bâtir des entreprises autour de découvertes prometteuses et percutantes en sciences de la vie", a déclaré Shah.

Alimtas sélectionne les technologies découvertes par des chercheurs de l'Université, élabore des plans d'affaires par le biais de la «diligence raisonnable», puis les présente aux investisseurs en capital-risque et aux entreprises de biotechnologie.

"C'est comme si vous testiez les affaires d'un professeur", a expliqué Shah.

Les commentaires qu'Alimtas reçoit des investisseurs aident à affiner les méthodologies en cours de route. Selon Shah, ce partenariat entre étudiants et professeurs présente des avantages importants pour les deux parties.

"Nous aidons les professeurs, et dans le processus, nous apprenons beaucoup, et ils en bénéficient également", a déclaré Shah. "C'est une relation symbiotique qui, je pense, a produit beaucoup de valeur à la fois pour les étudiants et pour l'Université."

Le projet le plus récent de l’équipe porte sur une plateforme de découverte de médicaments contre l’hépatite B développée par Alexander Ploss, professeur agrégé de biologie moléculaire. En décembre 2019, dix membres de l'équipe Alimtas se sont rendus à San Francisco, en Californie, pour présenter la plateforme à la direction de géants de la biotechnologie comme Gilead et Genentech.

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L'équipe, qui est composée d'étudiants de plusieurs années de classe se spécialisant dans différents départements – dont beaucoup ont peu ou pas d'expérience en entrepreneuriat – a présenté des technologies complexes à des scientifiques chevronnés.

"C'est incroyable de voir des gens d'horizons divers être aussi engagés et parler à un niveau aussi élevé", a déclaré Shah. «Les gens apprennent des compétences qu'ils peuvent utiliser pour le reste de leur vie.»

Selon Sarah Lin '22, co-directrice actuelle d'Alimtas, la compréhension de la façon dont la recherche évolue dans les entreprises, du fonctionnement de l'industrie des soins de santé et des principaux acteurs de la biotechnologie n'est pas quelque chose que de nombreux étudiants pourraient apprendre en classe ou en ligne. aux côtés de Ryan Thorpe '22.

"Il y a certainement plusieurs niveaux de connaissances que nous avons acquis en tant que club", a ajouté Thorpe.

La fondation d'Alimtas était partiellement motivée par l'expérience personnelle de Shah avec le cancer. Deux de ses cousins ​​sont décédés de la leucémie, la plus récente en 2013. Quatre ans plus tard, un type de thérapie appelé CAR-T a été lancé, un moyen de lutter contre le cancer en recyclant les cellules immunitaires du corps. Le développement rapide de cette nouvelle technologie, qui aurait pu sauver la vie de son cousin, a poussé Shah à devenir une majeure en biologie moléculaire et l'a attiré vers la recherche translationnelle.

"Vous pouvez guérir les gens qui exploitent la biologie", a déclaré Shah. «Oui, le taux d'échec est énorme, mais si cela fonctionne, vous pouvez transformer la vie de millions de personnes.»

Shah a passé ses premiers étés au collège en stage dans des entreprises de biotechnologie et a vu que l'industrie prenait son envol et que les étudiants devaient être préparés avec les connaissances et l'expertise nécessaires pour entrer dans ce domaine en plein essor.

"Il y a un besoin de personnes qui chevauchent à la fois les aspects scientifiques et commerciaux – qui peuvent être à la pointe de la création d'entreprises qui mettent ces technologies sur le marché et résolvent ces énormes problèmes", a déclaré Shah.

Le premier projet d'Alimtas était sur un échafaudage pour modeler la réparation des tissus dans les lésions de la moelle épinière, développé par le professeur de chimie Jeffrey Schwartz. L'équipe de 12 personnes s'est rapidement rendu compte, cependant, qu'elle devait en savoir plus sur le transfert de technologie. Ils ont recherché des mentors sur et hors campus, notamment Anne-Marie Maman ’84, directrice exécutive du Princeton Entrepreneurship Council; Anthony Williams, associé New Ventures chez OTL; et Andrew Wood, responsable de la transformation commerciale, Global Human Health chez Merck.

Selon Maman, le groupe donne aux étudiants qui s'intéressent aux sciences de la vie et à l'entrepreneuriat l'occasion de comprendre comment fonctionne l'aspect commercial des biotechnologies. Les problèmes réglementaires et les longs délais – prendre 10 ans pour mettre un médicament sur le marché est considéré comme rapide – rendent cette entreprise différente du lancement d'une application ou d'une société de vente au détail.

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Maman et Williams ont été impressionnés par la qualité du travail d'Alimtas, d'autant plus que l'équipe est entièrement composée d'étudiants de premier cycle effectuant le type de recherche généralement effectué par des étudiants des écoles de commerce spécialisées.

"Il est difficile de trouver des personnes qui ont à la fois le dynamisme, l'enthousiasme, l'intérêt et l'orientation commerciale pour nous aider en effectuant une partie de ce travail de développement", a déclaré Williams. «Alimtas s'est avérée très capable de proposer des plans d'affaires nouveaux et bien documentés.»

L'équipe se réunit une ou deux fois par semaine, où elle se divise souvent en petits groupes pour discuter de stratégies et consulter des mentors. Chaque réunion peut se concentrer sur un module spécifique, comme la façon d'évaluer une certaine technologie ou le processus de réalisation d'essais cliniques.

L'objectif est de mener une «diligence raisonnable» – ce qui signifie que les étudiants comprennent les détails scientifiques de la technologie, comment elle se compare aux solutions existantes et le pipeline de développement et de financement. Une recherche intensive va dans chaque diapositive colorée et organisée d'un «pitch deck», qu'ils présentent aux investisseurs.

La plupart des membres de l'équipe Alimtas avaient une vaste expérience de la recherche en laboratoire – mais savaient peu de choses sur la façon de commercialiser la recherche en biotechnologie.

"Je ne savais pas vraiment comment, après avoir fait une découverte, comment cela se fait sentir et affecte la vie des gens", a déclaré le concentrateur en génie électrique Thorpe.

Lin, qui est un concentrateur de biologie moléculaire, a déclaré que même elle n'était pas au courant du processus de découverte de médicaments, le comparant à une boîte noire. Mais grâce à des discussions et à un travail acharné, l'équipe est passée par les étapes de ce qu'il faut pour créer une entreprise.

La première étape pourrait être de comprendre la science. L'hépatite B est une infection virale qui affecte le foie, où une infection chronique peut entraîner une cirrhose du foie et un carcinome. L'Organisation mondiale de la santé estime qu'en 2015, plus de 200 millions de personnes dans le monde vivaient avec une infection chronique. La nouvelle plateforme pharmaceutique est basée sur la découverte par Ploss d’un facteur qui bloque la transformation d’un certain type d’ADN dans le virus de l’hépatite B nécessaire à sa pathogénicité.

Alimtas a eu un impact sur la plateforme de l'hépatite B. Après le lancement à San Francisco, Ploss a été contacté par plusieurs investisseurs intéressés. Il a également reçu des subventions, y compris un financement du Fonds d'accélération de la propriété intellectuelle de l'Université pour les tests sur la culture cellulaire et les modèles animaux. Cependant, le travail est encore loin de soutenir une entreprise et les plans d’affaires d’Alimtas ne sont qu’une suggestion. La propriété intellectuelle derrière la technologie appartient en fin de compte à l'Université, qui travaille avec des professeurs pour la concéder sous licence à des partenaires extérieurs ou pour démarrer leur propre entreprise.

Des plates-formes comme le tout nouveau Princeton Innovation Center BioLabs pourraient fournir un espace pour mener les recherches nécessaires à un stade précoce. L'installation, qui peut fournir des bureaux et des laboratoires humides à plus de 25 start-ups, capitalise sur un intérêt renouvelé de la région du New Jersey et du pays dans la commercialisation des technologies de la santé. À la fin du semestre, l'équipe prévoit de se rendre à Boston, où elle étendra sa portée à davantage de partenaires et d'investisseurs.

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"J'espère qu'en attirant de nouvelles personnes du côté de l'industrie, ainsi que des étudiants passionnés par la biotechnologie et l'entrepreneuriat, nous pourrons vraiment faire progresser le niveau de l'entrepreneuriat à un niveau encore plus élevé", a déclaré Thorpe à propos de l'avenir d'Alimtas.

Cependant, le véritable objectif, a noté Shah, était toujours d'inspirer les étudiants à s'impliquer dans la biotechnologie et de les préparer à de futures carrières. À cette fin, l'équipe Alimtas sélectionne chaque année une nouvelle technologie à développer et à présenter, en se familiarisant avec un éventail de domaines et d'idées.

"Notre objectif principal en tant qu'étudiants est d'apprendre", a souligné Shah. «Nous essayons d'apprendre à le faire, d'être exposés à l'industrie de la biotechnologie.»

Faire partie d'Alimtas a changé la perspective de Thorpe et Lin sur ce que signifie l'entrepreneuriat, ainsi que sur leur cheminement de carrière.

"En arrivant à Princeton, les gens m'ont dit que je faisais de la recherche ou une école de médecine", a déclaré Lin à propos des options disponibles pour une majeure en biologie. "Mais il y a tellement d'opportunités dans l'industrie, où vous combinez les compétences de recherche scientifique de base avec la réflexion sur ce dont le monde a besoin."

Dans ce cas, la plus grande réussite d’Alimtas pourrait être d’ouvrir des opportunités.

«La valeur ultime d'Alimtas n'est pas ce que nous faisons pour les professeurs ou l'Université», a déclaré Shah. «Il s'agit d'inspirer les étudiants à se lancer dans cette industrie. Au final, ces étudiants deviendront la prochaine génération de leaders qui découvriront et développeront de nouveaux médicaments comme Alimta. »

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Julien