Comment les services publics d'électricité gagnent de l'argent

Saviez-vous que les entreprises d'électricité appartenant à des investisseurs (IOU), y compris Eversource, National Grid, Unitil et Liberty Utilities, ne gagnent pas d'argent pour la production d'électricité? Je sais que cela semble étrange, mais c'est généralement vrai.

À la fin des années 1990 et au début des années 2000, les services publics de la Nouvelle-Angleterre produisaient ou produisaient de l'électricité et la livraient aux foyers et aux entreprises. Plus ils vendaient d'électricité, plus ils réalisaient de bénéfices, donc ils n'étaient pas incités à réduire l'utilisation de l'électricité par les consommateurs, ce qui était bien sûr mauvais pour la conservation de l'énergie.

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Depuis lors, de nombreux États ont «découplé» la production et la livraison d'électricité. Les grands services publics ont été obligés de vendre leurs installations de production d'électricité situées au centre (pensez aux centrales électriques). Le but de cette «déréglementation» était de créer une concurrence entre les producteurs d'électricité qui ferait baisser le coût de l'électricité pour les consommateurs.

Un exemple de «découplage» est la centrale nucléaire de Pilgrim à Plymouth, dans le Massachusetts, un réacteur à eau bouillante conçu par General Electric de 690 mégawatts. En 1999, Boston Edison (maintenant Eversource), qui possédait et exploitait Pilgrim depuis des années, a vendu l'usine à Entergy Corp.

Dans le modèle d’activité des services publics d’aujourd’hui, qui est supervisé par les régulateurs de l’État, les sociétés de livraison «répercutent» le coût de la production d’électricité sur les clients sans aucune majoration. Ainsi, si Entergy vend 100 $ d'électricité à Eversource et qu'Eversource vous livre 100 $ d'électricité, vous payez 100 $. Eversource recueille 100 $ auprès de vous, puis l'envoie à Entergy. (Oui, c'est trop simplifié, mais essentiellement comment cela fonctionne.)

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Donc, si Eversource ne fait pas d'argent sur l'électricité elle-même, comment gagne-t-elle de l'argent pour rester en affaires? Heureux que vous ayez demandé.

Il s'avère que les services publics appartenant aux investisseurs sont autorisés à réaliser un profit sur l'infrastructure de distribution qu'ils construisent. Autrement dit, ils obtiennent un retour sur investissement investi (ROE), généralement autour de 9-10%.

Si un service public construit des lignes électriques et d'autres infrastructures, il peut installer l'équipement, le facturer aux contribuables et tirer un peu de profit de la construction. Malheureusement, et contrairement au modèle d'utilité d'origine décrit au début de ce billet, cette approche de la compensation des services publics peut les conduire à faire des choses qui sont dans leur meilleur intérêt mais pas nécessairement dans le meilleur intérêt des contribuables ou de l'environnement. Donc, chaque fois qu'un service public prétend avoir «besoin» de construire un grand projet d'immobilisations, soyez méfiant.

Si vous êtes arrivé jusqu'ici, vous vous demandez peut-être ce que tout cela a à voir avec les systèmes électriques solaires. Il est important car il explique pourquoi la plupart des services publics appartenant aux investisseurs résistent au solaire distribué et, en fait, se battent bec et ongles pour décourager la croissance solaire.

Donc, revenons aux énormes installations de production d'électricité situées au centre que j'ai mentionnées précédemment. Contrairement à ceux-ci, les systèmes de production d'électricité solaire sont plus petits et dispersés, et sont généralement situés là où l'électricité est nécessaire, comme votre maison. C’est pourquoi l’énergie solaire est considérée comme une forme de «production distribuée», c’est-à-dire une production qui est distribuée autour d’une zone géographique plutôt que centralisée.

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Parce que l'énergie solaire est construite là où l'électricité est utilisée, ou au moins plus près de ces zones, cela signifie que moins d'infrastructures de distribution sont nécessaires. Mais si les services publics, qui profitent de la construction d'installations de distribution, ne peuvent pas construire autant, ils ne peuvent pas gagner autant d'argent. Et cela rend leurs investisseurs mécontents. Il n’est pas vraiment surprenant que les entreprises qui tirent profit de la construction d’infrastructures de distribution d’électricité soient moins qu’écologiquement responsables.

Tout cela est parfaitement logique lorsque vous suivez le conseil rendu célèbre par le film Watergate All the Presidents Men – "Suivez l'argent."

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Julien