Au milieu du boom de la construction de 1 milliard de dollars de Birmingham,

Rico Washington était triste. Oh, il était aussi extatique. Son entreprise, Construction Works, a remporté l'appel d'offres pour la construction d'une nouvelle station de lutte contre les incendies de sauvetage d'aéronefs à l'aéroport international de Birmingham-Shuttlesworth. L'offre était l'offre «la plus basse et la meilleure» – dans la langue du monde des appels d'offres publics – parmi quatre entreprises en lice pour le projet de 10,3 millions de dollars.

La célébration de Washington a été tempérée, cependant, quand il a appris qu’il s’agissait de la plus grande offre de ce genre jamais accordée à une entreprise afro-américaine sur un projet de construction à Birmingham.

"Vraiment?", A-t-il demandé. "C'est triste. Maintenant, réglons-le. "

Maintenant, en effet.

Maintenant, lorsque Birmingham, la plus grande ville de l'Alabama, est en plein milieu d'un boom de la construction sans précédent.

Maintenant, lorsque plus de 300 millions de dollars en fonds publics seront dépensés pour construire un stade de 42 000 places au centre-ville et rénover l'ancienne Legacy Arena.

Maintenant, lorsque les développeurs privés sont sur une frénésie de dépenses, arrosant des centaines de millions de personnes au cœur de la ville au cours des trois prochaines années comme de la poussière de lutin, rénovant et restaurant des bâtiments et des structures du centre-ville longtemps négligés comme l'hôpital Carraway (327 millions de dollars) et la construction de nouveaux comme le campus artistique de la Red Mountain Theatre Company (25 millions de dollars).

Maintenant, lorsque la Birmingham Airport Authority prévoit de dépenser 117 millions de dollars pour des améliorations des immobilisations et 5 millions de dollars pour des concessions au cours des quatre prochaines années. «Le travail que nous faisons pour nos clients n'aura pas de fin», a déclaré l'automne dernier le PDG de l'aéroport, Ron Matthieu, lors d'une conférence d'une journée à l'intention des femmes et des hommes d'affaires issus de minorités. "Cela ne s'arrêtera jamais."

Maintenant, juste après qu'ALDOT ait abandonné 475 millions de dollars pour remplacer l'énorme viaduc du centre-ville I-59-20.

Maintenant, alors que la Housing Authority of Birmingham (HABD) se prépare à dépenser 100 millions de dollars au cours des trois prochaines années pour réaménager cinq communautés de logements sociaux.

Maintenant, après que l'Université de l'Alabama à Birmingham a dépensé plus de 100 millions de dollars en construction l'année dernière et estime avoir dépensé 100 millions de dollars supplémentaires au cours des deux à trois prochaines années.

Faites le calcul: facilement, un milliard de dollars pourrait être dépensé pour des projets de construction à Birmingham au cours des trois prochaines années seulement.

Pourtant, c'est notre vérité honteuse: trois décennies après que l'ancien maire Richard Arrington a lancé le plan de Birmingham, une stratégie volontaire pour assurer que les entreprises appartenant à des minorités participent à la vague de construction de la ville, qui comprenait environ 800 millions de dollars en dépenses d'infrastructures commerciales et publiques entre le à la fin des années 80 et au début des années 90, peu d'entreprises de construction appartenant à des femmes et à des hommes de Birmingham prospèrent.

Certains se portent bien, sans aucun doute. Mais vraiment prospère – comme dans, capable de faire des offres avec les plus grandes entreprises de construction de la ville?

Non, pas maintenant.

OBLIGATIONS, GRANDES OBLIGATIONS, NÉCESSAIRES

Une mesure du poids d'une entreprise de construction est sa capacité de cautionnement, le coût d'un projet qu'une société de cautionnement est prête à assurer. Pour avoir, disons, une capacité de caution de 175 millions de dollars, il faut non seulement une lignée de projets à grande échelle réussis, mais également de 26 à 35 millions de dollars à la banque – une sécurité représentant 15 à 20%.

Il est difficile de construire ces réserves sans superviser de nombreux grands projets qui produisent des flux de trésorerie positifs, et c'est un défi de débarquer ces projets sans une capacité de cautionnement importante.

Bienvenue à la question classique des œufs de poule.

Plus tôt ce mois-ci, Brasfield & Gorrie, la plus grande entreprise de construction de la ville, a remporté l'appel d'offres pour la construction du stade de protection, qui devrait coûter 179 millions de dollars.

"Non [minority-owned firm in Birmingham] peut construire un projet de 50 millions de dollars », explique Michael Bell, directeur exécutif de la Birmingham Construction Industry Authority, une entité souvent critiquée qui a été créée en 1980 en réponse aux actions en justice intentées contre le plan de Birmingham. "C'est une simple question de trésorerie. On ne pouvait même pas soumettre une offre recevable. Ils peuvent construire un bâtiment comme n'importe qui; la plupart n’ont tout simplement pas la capacité [bond more than] 5 à 7 millions de dollars pour un projet. »

«À bien des égards, l'ensemble du système a échoué aux entrepreneurs minoritaires», explique Tony Jones, fondateur du groupe Jones (la société a généré 2,5 millions de dollars de revenus en 2019, selon Jones.) «Les décideurs, qui ont été largement minorités eux-mêmes dans cette ville, pour une raison quelconque ne sont pas [committed] pour aider une entreprise minoritaire à passer de 100 000 $ à 1,5 million de dollars. Le train est hors piste. "

«Beaucoup de défavorisés [firms] affamés », explique L’Tryce Slade, fondateur de Slade Land Use, Environmental and Transportation LLC, qui possède une capacité de caution de 3 millions de dollars. «J'ai des projets à Nashville, Dallas, Atlanta et Montgomery. J'ai des projets à Birmingham mais je ne ressens pas le même respect ici. Pourquoi?"

Certains entrepreneurs noirs, simplement et sans ambages, meurent de trésorerie.

«Nous allons déverser cinq cent millions de dollars dans notre ville et si nous n’avons rien à prouver, honte à nous», explique Brian Hamilton, directeur général de A.G. Gaston Construction (capacité de cautionnement cumulée de 15 millions de dollars). «Ce n’est la faute de personne. C'est de notre faute. "

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Si pas maintenant, alors quand?

Et pourquoi cela ne s'est-il pas produit avant?

Pendant un certain temps, il l'a fait. À deux reprises, en 1977 et 1989, le conseil municipal de Birmingham a adopté des ordonnances exigeant que les entreprises minoritaires obtiennent une participation de 10% dans tous les projets de construction publics. Au fil du temps, les entreprises minoritaires auraient obtenu près d'un tiers des contrats. Mais le plan d'Arrington a été contesté devant les tribunaux, par l'Alabama Associated General Contractors, et annulé par Crosson v Richmond, la décision de la Cour suprême des États-Unis de 1989 qui a déclaré inconstitutionnel le programme d'annulation des minorités pour les contrats municipaux de Richmond, en Virginie.

L'AAGC a proposé la création de la BCIA en tant qu'entité qui certifierait les entreprises minoritaires, assurerait la surveillance de l'industrie et favoriserait la croissance continue. Mais cela ne semble pas avoir le droit.

«Nous avons connu un certain succès», a déclaré Bell. "Certains se sentent en raison de la nature volontaire, ce n'est pas assez fort; les entrepreneurs noirs veulent [participation to be] obligatoire. Les non-noirs se sentent obligés de faire quelque chose. Nous ne nous faisons pas beaucoup d'amis. "

Les efforts des entreprises appartenant à des minorités et à des femmes pour casser le code du granit de l'industrie de la construction de Birmingham sont encore freinés par la loi étouffante sur les offres de l'Alabama. Il exige que toute dépense publique d'au moins 15 000 $ – un montant ridiculement minuscule – soit attribuée au «plus bas soumissionnaire responsable» dans le cadre d'un processus d'appel d'offres scellé qui n'a même pas besoin d'être annoncé. (Les services professionnels sont exclus.)

Maintenant, nous y voilà.

Est-ce que quelque chose a changé en 30 ans? Il y a vraiment deux réponses: un peu et nous verrons.

Peut-être en raison, en partie, d'une nouvelle génération de chefs de file dans le domaine de la construction, le climat semble s'être réchauffé – plus propice à l'établissement de relations inclusives entre les grandes entreprises de construction de longue date et les entreprises en croissance appartenant à des minorités et à des femmes.

Des relations fondées sur la confiance, pas sur des décrets judiciaires.

Convaincus que la marée montante de Birmingham devrait soulever tous les bateaux. Finalement.

"Nous avons capable [minority-owned] », déclare Clinton Woods, propriétaire de Prescott Contracting et conseiller municipal du district 1. «Il se passe beaucoup de bonnes choses, mais nous devons nous améliorer. Notre [city’s] son rôle est de renforcer les capacités, la sensibilisation et les opportunités. »

Le stade de protection et la rénovation attendue depuis longtemps de la Legacy Arena sont une occasion «unique» pour les dépenses publiques de rompre avec son histoire entachée et de stimuler la trajectoire des entreprises de construction appartenant à des femmes et à des hommes noirs dans la ville, a déclaré le directeur exécutif et chef de la direction du BJCC, Tad Snider. "[They’re] ne va pas se produire tous les 10 ans », dit-il. "Alors, comment pouvons-nous affiner et améliorer le processus et faire ce qui doit être fait pour préparer les entreprises à croître?"

Le BJCC s'efforce d'inclure 30% des entreprises appartenant à des minorités et à des femmes, dit Snider, et il est «clair» quant à l'objectif avec les entreprises gagnantes. «Nous essayons de trouver des partenaires qui partagent cet engagement.»

Pour la reddition de comptes, le BJCC a engagé Selena Dickerson, fondatrice / propriétaire de Sarcor, LLC, une société d'ingénierie appartenant à des noirs (et des femmes), pour suivre les dollars dépensés pour les projets avec des entreprises appartenant à des noirs et à des femmes. Chaque mois, elle crée un rapport détaillé – au centime près.

Les maîtres d'œuvre doivent soumettre le montant qu'ils dépensent à divers sous-traitants, et ces chiffres sont confirmés auprès des entreprises.

Jusqu'en décembre 2019: 28% des dépenses d'excavation du stade ont été effectuées avec des entreprises appartenant à des minorités et à des femmes, dont 481714,75 $ dépensés avec des entreprises de championnat appartenant à des Noirs (fraisage d'asphalte, démolition, transport et contrôle de l'érosion). Les dépenses pour les services professionnels (architecture, ingénierie et gestion de la construction) pour le stade ont totalisé 2 778 214,25 $ avec huit sociétés diverses, ce qui représente 21% du total des dépenses.

Pour la rénovation de la Legacy Arena (appel d'offres ouvert le 20 février), 3 898 981,17 $ ont été dépensés auprès de 15 entreprises appartenant à des minorités ou à des femmes, soit 28% du total.

Jeudi, Snider a présenté la mise à jour lors d'une réunion du comité du conseil municipal. Le conseiller Steven Hoyt critique depuis longtemps le manque historique de dépenses du BJCC dans les entreprises appartenant à des minorités et à des femmes. "Eh bien," dit-il à Snider, "tu m'as fait taire."

Snider dit que le BJCC est également proactif dans la «préparation d'une entreprise à croître». Il a organisé deux séminaires pour diverses entreprises pour mettre en évidence les projets à venir (le budget de fonctionnement annuel du BJCC est de 25 millions de dollars) et souligner la nécessité d'être MBE (entreprise commerciale minoritaire) ou DBE (entreprise commerciale défavorisée) certifiée et resserrer les états financiers afin d'établir et d'augmenter la capacité de cautionnement.

En dehors de l'hôtel de ville, en particulier parmi les entreprises appartenant à des minorités, il y a de la frustration face au niveau des dépenses de Birmingham en dollars des contribuables avec des entreprises appartenant à des femmes et à des noirs. (Le budget quinquennal d’amélioration des immobilisations de la ville totalise plus de 350 millions de dollars pour les exercices 19 à 23.

«Je ne compte sur la ville pour rien», explique Jones. «Je ne mets même pas d'enchères sur leurs emplois. Nous prenons un tout autre chemin. Nous allons dans le secteur privé et travaillons avec ceux qui travailleront avec nous. Je me fiche de leur couleur. "

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À l'intérieur de l'hôtel de ville, il y a aussi de la frustration à cause des contraintes imposées par la loi sur les offres de l'État.

"Il y a un esprit et un désir de faire plus, mais nous ne pouvons pas ignorer [it]», Explique Tene Dolphin, directrice adjointe de la diversité et de l'inclusion au bureau du maire. "Nous ne pouvons pas donner de points de préférence ou avoir l’air d’attribuer un contrat à un autre en fonction de la race ou du sexe."

La ville mène une étude sur les disparités pour évaluer combien elle dépense réellement avec les MBE et les DBE (sachant que les résultats ne sont peut-être pas très jolis) et comment maximiser les dépenses sans créer un autre marasme juridique.

«Nous devons simplement nous concentrer», explique Dolphin, qui a déjà été directeur adjoint principal du Département des petites et des entreprises locales de Washington D.C.et a travaillé au Département américain du Commerce. «Nous devons contester [general contractors] et nous voulons. Nous avons également besoin que tous nos prestataires de services prennent de nouvelles mesures pour développer les entreprises et renforcer les capacités – du back-office à la comptabilité, en passant par le financement et le cautionnement, en sachant comment soumissionner pour les projets. »

Cette année, UAB commencera la construction du complexe scientifique et technique, le bâtiment de soutien sportif pour le baseball et le softball et la rénovation du bâtiment Boshell. L'université doit se conformer à la loi sur les candidatures de l'État, mais, grâce à son effort d'inclusion des petites entreprises, s'efforce de «s'associer à diverses entreprises commerciales pour former et préparer les entreprises dans notre communauté, en soutenant finalement la participation communautaire et les piliers du développement économique du plan stratégique de l'UAB, »Selon un porte-parole de l'UAB. "Nos offres respectent les lois des États, tout en représentant la culture et les valeurs partagées de l'UAB."

L'année dernière, UAB a dépensé plus de 15 millions de dollars avec des MBE, selon Greg Parsons, vice-président associé et directeur des installations.

HABD et l'Autorité aéroportuaire ont des normes de soumission pour garantir le respect de normes de haute qualité, mais comme elles sont en grande partie financées par le fédéral, et non par les États ou les dollars locaux, elles ne sont pas menottées par la loi restrictive de l'État. Ainsi, les agences peuvent être plus intentionnelles pour impliquer des entreprises appartenant à des femmes et à des minorités.

L'automne dernier, le HABD a approuvé une entente avec Southside Development Company, un consortium de six entreprises pour superviser le développement de 26 millions de dollars de la communauté de logements sociaux de Southtown. Le consortium comprend des poids lourds de la construction Corporate Realty et B&S, ainsi que deux sociétés appartenant à des Noirs, Gaston et The Benoit Group, basées à Atlanta.

«Je m'engage à veiller à ce que les entreprises appartenant à des minorités et à des femmes fonctionnent sur un pied d'égalité», a déclaré Cardell Davis, qui préside le conseil des commissaires du HABD. «Notre tâche est de créer des politiques qui permettent l'égalité des chances et de veiller à ce que ces politiques soient mises en œuvre.»

Les travaux de construction, qui ont commencé la construction de la caserne des pompiers de l'aéroport, ont une capacité de caution de 20 millions de dollars pour un seul projet, 50 millions de dollars au total, selon Washington. L'entreprise est basée en Géorgie, bien qu'elle ouvre un bureau à Birmingham. Le fondateur de la société, Cedric Walker, est originaire de Tuscaloosa; Washington a grandi à Titusville.

Rico Washington, vice-président des opérations, travaux de construction

L'entreprise possède un portefeuille de projets solide, dont plusieurs projets aéroportuaires. La société a construit une installation d'équipement de 20 millions de dollars pour Delta Airlines à l'aéroport international Hartsfield d'Atlanta sous Dunn Works, sa coentreprise unique avec J.E.Dunn Construction, une entreprise de 90 ans avec 3,6 milliards de dollars de revenus et 20 bureaux à l'échelle nationale.

«Nous ne nous sommes pas réunis avec eux par commodité», explique Washington. «Nous nous sommes unis à eux parce que nous avons apporté quelque chose à la table. Nous avons des idéologies et des cultures similaires et nous avons dit: «Voyons simplement comment cela fonctionne.» Nous savons comment être agiles et rapides. Les grandes entreprises ne peuvent pas faire ça.

"Nous n'en avions pas besoin; ils n'avaient pas besoin de nous. C'est le moment idéal pour avoir une relation. "

«Les travaux de construction sont fantastiques», déclare Gaston’s Hamilton. "Nous devons le faire [VP] Rico [Washington] pour reussir. Il y a assez de travail pour faire le tour, mais nous n’obtenons pas de relâche. Qu'elle soit juste ou non, ma prochaine opportunité est liée à son succès. »

Il existe toujours une antipathie persistante envers le secteur privé en raison, dans certains cercles, de son héritage d'obstination à l'égard des entreprises appartenant à des noirs et à des femmes. Bien qu'il semble en train de disparaître, de plus en plus de grandes entreprises semblent utiliser des DBE pour des rôles de sous-traitance importants.

B&G est allé encore plus loin. En septembre dernier, avec la bénédiction du PDG Jim Gorrie, fils du fondateur Miller Gorrie, la société a lancé EQUIP pour «offrir des opportunités d'éducation et de réseautage» aux entreprises appartenant à des minorités et aux femmes, ainsi qu'un «forum pour s'engager dans les meilleures pratiques de l'industrie . "

Il a organisé des ateliers à Atlanta et à Birmingham pour les entreprises appartenant à des minorités et à des femmes (25 à Atlanta, 15 à Birmingham) cherchant à faire des affaires en tant que sous-traitants. Un autre est prévu à Birmingham le 5 février.

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Pour Jones Group, LLC, EQUIP a été beaucoup plus.

Samuetta Drew (à gauche), directrice exécutive principale des opérations de sécurité et fondateur Tony Jones (à droite) de Jones Group, LLC, avec Robert Robison, chef de projet Brasfield & Gorrie (centre)

LES PARTENARIATS ET LA QUALITÉ SONT IMPORTANTS

La société a été fondée en 2010 lorsque Tony Jones a démissionné de ses 9 à 5 ans chez Union Carbide, et son frère, Ronald, a quitté son emploi au Federal Bureau of Investigation.

«Nous avons toujours eu l'intention de nous lancer en affaires», explique Tony Jones. «Notre expérience de travail nous a donné un certain savoir-faire pour accompagner notre désir.»

Les frères (ainsi que l'épouse de Ronald, Roxie, qui a quitté son emploi avec le département américain du Commerce pour les rejoindre) ont été lancés en tant que société de recrutement à Mobile pour nettoyer la marée noire meurtrière dans le golfe du Mexique cette année-là. Ils ont ensuite déménagé à Birmingham et ont nettoyé après les tornades meurtrières qui ont frappé la ville en 2011.

Désireux de passer des contrats, ils ont installé des revêtements de sol pour Lowe’s («Ils n’avaient aucune entreprise appartenant à des Noirs pour installer des sols», explique Tony Jones), puis ont créé trois divisions: revêtements de sol / plaques de plâtre, charpente et plafonds.

Ils ont commencé à rénover des maisons et des églises, puis, à la fin de 2017, ont reçu un appel de B&G pour savoir qu'elle souhaitait leur proposer un emploi. "Bien sûr, nous avons dit oui", a déclaré Tony.

J.G. n'a pas obtenu le poste, mais a par la suite soumissionné pour un autre projet pour l'entreprise et l'a remporté: le remodelage du siège social de B&G. Après avoir travaillé avec la société sur d'autres projets et développé ses activités dans les services publics, B&G a demandé à JG s'ils souhaitaient être encadrés via EQUIP.

Jones a dit oui, bien sûr.

Les dirigeants de JG rencontrent chaque mois un chef de projet B&G, et souvent avec Gorrie et d'autres cadres de B&G. La sécurité, un domaine dirigé pour JG par Samuetta H. Drew, directrice exécutive principale des opérations de sécurité, est un domaine clé.

L'entreprise agit maintenant comme entrepreneur général dans le domaine des services publics – sous Jones Group Utilities – et s'efforce d'être des entrepreneurs généraux dans la construction.

"Je ne peux pas vous dire à quel point [EQUIP has] été avec nous », explique Tony Jones. «J'ai beaucoup appris, nos employés ont beaucoup appris – dans tous les domaines.

«Nous travaillons main dans la main avec leur superviseur et chef de projet pour un travail. Nous commençons par la main-d’œuvre – de quoi avons-nous besoin? Ils nous ont aidés à discuter de la façon de soumissionner des emplois et d'effectuer des travaux de pré-construction. Ils donnent de l'aide avec la planification des travaux et comment vous vous situez avec tous les autres sous-marins du travail. C’est essentiel, surtout si vous envisagez un jour de devenir entrepreneur général. Cela semble simple, mais lorsque vous avez 10 sous-marins au travail, c'est un puzzle émouvant; c'est fluide, ça bouge.

«Nous sommes au travail, nous ne nous contentons pas de nous asseoir et d’obtenir le côté académique. Nous travaillons et obtenons des emplois. Je pense que nous sommes une meilleure entreprise à cause de cela. "

«Nous essayons de survivre grâce à nos performances», ajoute Tony Jones. «Indépendamment de la race, de la croyance ou de la couleur, nous voulons performer. Nous voulons que vous considériez le groupe Jones comme une bonne entreprise. Bien sûr, nous sommes une entreprise appartenant à une minorité, mais nous voulons que la première chose que vous pensiez être que ce soit une bonne entreprise. "

NE PERDEZ PAS DE MOMENTUM

Washington et d'autres croient fermement que la clé pour tirer parti de cette période de croissance sans précédent, au-delà de la formation continue sur les opérations commerciales, est une nouvelle collaboration entre les entreprises appartenant à des minorités et des femmes – combinant des ressources, par exemple, pour soumissionner pour des projets plus importants.

«Être désintéressé et ouvert à la collaboration», dit-il. «Je peux rivaliser avec vous et toujours partager des trucs avec vous. Je connais mes limites; Je ne peux pas faire tout le travail. Ensemble, cependant, nous pouvons faire plus. Nous devons leur montrer. "

«La collaboration et la recherche des bonnes relations sont les clés pour changer l'état d'esprit de la façon dont nous exerçons nos activités en tant qu'entreprises minoritaires à Birmingham», explique Dickerson. «Mais nous devons être intentionnels à ce sujet. En travaillant ensemble, nous pouvons obtenir une plus grande part du gâteau, car nous en aurons plus [bonding] capacité.

"C'est le bon moment pour faire des affaires à Birmingham", dit Hamilton. «Je peux sentir l'élan collectif. Dans le même temps, nous devons avoir quelqu'un pour sensibiliser, sonner et nous rendre tous responsables de la dépendance économique des entreprises noires. Ce sont nos gens. »

Si pas maintenant quand? Ou jamais? Nous verrons.

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Une voix pour ce qui est bien et mal à Birmingham, en Alabama (et au-delà), la colonne de Roy apparaît dans The Birmingham News et AL.com, ainsi que dans le Huntsville Times, le Mobile Register. Contactez-le à rjohnson@al.com et suivez-le sur twitter.com/roysj

Au milieu du boom de la construction de 1 milliard de dollars de Birmingham,
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Julien